Nas primeiras horas da manhã de sexta-feira, não muito depois de o presidente Biden ter saído do palco após um debate desastroso, a presidente da sua campanha, Jen O’Malley Dillon, reconheceu numa série de chamadas privadas com apoiantes proeminentes que a noite tinha corrido mal, mas exortou-os a não reagirem exageradamente.

Mais tarde na sexta-feira, importantes assessores da Casa Branca trabalharam ao telefone, com o chefe de gabinete de Biden, Jeff Zients, ligando para o líder democrata do Senado, Chuck Schumer, para verificar, de acordo com uma pessoa familiarizada com a ligação. E à tarde, a campanha de Biden tinha transformado a sua teleconferência semanal com todo o pessoal numa conversa virtual de incentivo para dissipar quaisquer dúvidas que surgissem nos escritórios da campanha em Wilmington, Del., e noutros locais.

“Nada mudou fundamentalmente nesta eleição na noite passada”, disse Quentin Fulks, vice-gerente de campanha de Biden, de acordo com uma gravação da reunião com toda a equipe. “Vamos levar um soco. Nós vamos revidar. Vamos nos levantar quando levarmos um soco.”

As 48 horas após o debate foram uma campanha frenética dentro de uma campanha para salvar a candidatura repentinamente vacilante de Biden, um esforço de vários dias para controlar os danos para pressionar e implorar aos ansiosos legisladores, substitutos, ativistas e doadores democratas que apoiassem o presidente, o partido suposto candidato.

Depois de uma série frenética de sete eventos de campanha em quatro estados desde o debate, o próprio Biden está fazendo uma pausa para uma reunião familiar pré-planejada em Camp David. Ele chegou na noite de sábado e será acompanhado por sua esposa, Jill Biden, a primeira-dama, além dos filhos e netos de Biden, segundo duas pessoas familiarizadas com a programação.

O encontro, para uma sessão de fotos de família, estava marcado para a primavera, segundo essas pessoas. Mas o momento e as circunstâncias em que Biden esteve rodeado pelos mesmos familiares que foram cruciais nas suas decisões anteriores de concorrer à presidência – ou de ficar de fora de uma corrida – aumentaram os riscos e o escrutínio em torno da retirada de Camp David.

Por enquanto, a divisão entre os apoiantes mais activos do partido e os seus eleitores, que durante mais de um ano manifestaram preocupações sobre a aptidão do presidente de 81 anos para outro mandato, continua tão grande como sempre. Alguns democratas estão se preparando para uma queda nas pesquisas após seu desempenho instável no debate, que poderia, dizem, reacender os apelos para substituir Biden.

Os esforços totais, de Wilmington a Washington, mostraram a profundidade dos danos que Biden causou à sua campanha de reeleição em apenas 90 minutos. A sua campanha foi criticada como insular e insistente, pelo que a explosão de actividade sinalizou que as consequências do debate se transformaram numa crise real que colocou aqueles que estavam na sua órbita num modo de batalha frenético.

O ex-presidente Barack Obama saiu do campo para oferecer palavras de encorajamento. Biden fez uma espécie de mea culpa no toco na Carolina do Norte em um comício de prova de vida. E substitutos proeminentes, incluindo aqueles em muitas listas de desejos de substitutos, defenderam Biden nos noticiários a cabo. Algumas das ações de defesa mais intensas desenrolaram-se a portas fechadas, em angariações de fundos privadas e numa enxurrada de conversas noturnas e matinais.

No sábado, seus esforços pareciam ter desacelerado com sucesso a onda de democratas proeminentes que pediam a renúncia de Biden. O presidente, por sua vez, pegou microfones em eventos de campanha, dizendo aos apoiantes e aos doadores endinheirados que sabia que tinha falhado no debate. E ele repetidamente tentou voltar o foco para o desempenho de Donald J. Trump.

“Não tive uma boa noite”, disse Biden a um grupo de doadores em East Hampton no sábado. “Mas ele também não.”

O governador Phil Murphy, de Nova Jersey, que organizou um jantar privado de arrecadação de fundos para o presidente em sua casa na noite de sábado, estava entre os que receberam um telefonema de um alto funcionário da Casa Branca.

“Foi reconhecer que eles tiveram uma noite difícil e também reconhecer que precisamos lembrar que esta foi uma jornada difícil nos últimos quatro anos e que precisamos continuar”, disse ele em uma entrevista. , acrescentando: “Eles têm que pisar forte no pedal do acelerador”.

Em seu evento, que arrecadou US$ 3,7 milhões para a campanha, Murphy apresentou o presidente como “o garoto do retorno da América”.

Como alguns democratas sonhei maneiras para elaborar outro candidato em cadeias de texto privadas e em conversas silenciosas, altos funcionários de Biden disseram a quase todos que não havia alternativa viável e que os democratas precisavam manter o foco na ameaça representada por Trump.

Entre aqueles que defenderam o caso estavam os principais conselheiros de Biden na Casa Branca – Zients, Bruce Reed, Anita Dunn e Steve Ricchetti – que ligaram para uma lista de líderes legislativos, principais doadores e outros, de acordo com várias pessoas familiarizadas com as ligações. Os principais assessores de campanha disseram que Biden precisaria provar que poderia ser vigoroso o suficiente para os rigores da campanha. Mas eles garantiram aos seus aliados que acreditavam que ele estaria.

Em uma arrecadação de fundos para os democratas da Câmara com Obama na noite de sexta-feira em Nova York, os principais tópicos de discussão foram o fracasso de Biden no palco do debate e como o partido deveria responder. Juntamente com o deputado Hakeem Jeffries, líder da minoria na Câmara, Obama disse aos doadores que o debate tinha sido uma noite difícil, mas enfatizou a tarefa urgente de derrotar Trump, disseram dois participantes.

Alguns participantes culparam os assessores de Biden pelo desastre, argumentando que eles nunca deveriam ter concordado com o formato ou com um horário de início tão tardio. O deputado Gregory W. Meeks, de Nova York, disse que muitos doadores instaram as autoridades eleitas presentes a pressionar Biden a encerrar sua candidatura à reeleição. Meeks disse que aconselhou os doadores a se acalmarem.

“Concordo que foi uma noite terrível, terrível”, disse ele, sugerindo que parte disso se deveu ao fato de Biden ter tentado inserir muita informação em suas respostas.

“Os doadores estão muito preocupados”, disse Meeks. “Vários deles vieram e disseram que estavam em pânico, para ser sincero, que precisávamos fazer algo, precisávamos fazer algo agora. E outros que vieram até mim e disseram que seria uma bagunça fazer algo agora.”

Enquanto Obama tentava tranquilizar os doadores, eles comentavam entre si sobre um editorial postado online na época do evento pelo conselho editorial do The New York Times pedindo que Biden se afastasse, de acordo com dois participantes. Seguiu-se a outras ligações de figuras da mídia que Biden segue, incluindo Joe Scarborough da MSNBC e o colunista do Times Thomas Friedman.

Durante meses, os democratas preocuparam-se, na sua maioria discretamente, com a capacidade de Biden fazer campanha na sua idade atual e governar até aos 86 anos, caso ganhe um segundo mandato. Um total de 45 por cento dos democratas não queriam que ele fosse o indicado nos dias anteriores ao debate, de acordo com a última pesquisa do The Times e Siena Collegepreocupações que provavelmente só foram aprofundadas pelo seu desempenho.

As autoridades democratas aguardavam o que mostraria a primeira onda de pesquisas pós-debate. Por enquanto, parecia haver entre os principais democratas a sensação de que havia pouco que pudessem fazer.

Um dos principais conselheiros de Biden, que falou sob condição de anonimato para preservar as relações, disse que a ideia de que um candidato mais jovem pudesse substituir Biden e ainda assim derrotar Trump em novembro era semelhante a uma “fantasia de salão de DC”. O conselheiro comparou essa esperança à especulação de que Nikki Haley ou outros republicanos poderiam ter tirado Trump da chapa republicana.

Vários assessores disseram que um segundo debate, marcado para setembro, ainda deverá acontecer. Eles disseram que o presidente deveria se concentrar em se afirmar contra Trump, em vez de tentar explicar toda a agenda de Biden.

O esforço para impedir que os democratas fugissem da campanha começou antes mesmo de Biden terminar sua atuação no palco do debate na noite de quinta-feira. Salas de guerra de campanha estabelecidas em Wilmington e Atlanta começaram a enviar mensagens a repórteres e substitutos, incluindo que Biden não tinha intenção de abandonar a disputa.

Na manhã seguinte, a Sra. O’Malley Dillon, presidente da campanha, marchou pelo saguão do Ritz-Carlton em Atlanta, ladeada por Fulks e pela gerente de campanha, Julie Chavez Rodriguez, para interrogar alguns dos doadores mais leais da campanha.

Mais tarde, na Carolina do Norte, Biden encerrou um comício com um reconhecimento de sua idade e limitaçõestransformando um comício programado em Raleigh em uma apresentação que poderia ser cortada e divulgada nas redes sociais.

“Não ando tão fácil como antes. Não falo tão bem como antes”, disse Biden no comício. Mas, acrescentou, “eu não estaria concorrendo novamente se não acreditasse de todo o coração e alma que posso fazer este trabalho”.

Às 14h36 de sexta-feira, a equipe de Biden recebeu um de seus incentivos mais importantes: uma mensagem de apoio do Sr. “Noites de debate ruins acontecem. Confie em mim, eu sei”, escreveu Obama nas redes sociais.

“Essa declaração foi enorme”, disse o deputado Ro Khanna, da Califórnia, membro do conselho consultivo nacional de Biden.

Na reunião de toda a equipe na tarde de sexta-feira, os principais funcionários da campanha – Sra. O’Malley Dillon, Sra. Chavez Rodriguez, Sr. Fulks e Rob Flaherty, outro vice-gerente de campanha – disseram à equipe que entendiam que estavam enfrentando um dilúvio de preocupação e críticas de amigos, familiares e outros apoiadores.

“Não estamos pedindo a vocês que enganem o que viram”, disse Fulks, de acordo com a gravação.

Kelley Robinson, presidente da Campanha de Direitos Humanos, disse que os assessores de Biden telefonaram após o debate e enfatizaram o que está em jogo nesta eleição. Ela se juntou ao presidente em uma gala anual LGBTQ+ na noite de sexta-feira na cidade de Nova York.

“Pessoas começou a girar um pouco, mas no final do dia estaremos olhando para duas opções”, disse ela. “As pessoas estão voltando a um espaço muito pragmático e entendendo o que deve acontecer neste ciclo eleitoral.”

Na tarde seguinte, num webinar de sábado organizado para tranquilizar os membros do Comité Nacional Democrata, o presidente nacional do partido, Jaime Harrison, falou da operação de campo do partido e dos 27 milhões de dólares que a campanha de Biden arrecadou desde o debate. Ele não respondeu a perguntas, de acordo com vários participantes, que disseram que as opiniões do comitê sobre o futuro de Biden permanecem confusas.

Durante todo o fim de semana, a operação Biden estava ansiosa para apresentar a imagem de um partido unificado – talvez ansiosa demais.

Na tarde de sábado, a equipe de Biden enviou uma solicitação de arrecadação de fundos de James Carville, o estrategista democrata que argumentou repetidamente que Biden não deveria ser o candidato do partido.

“O que realmente me colocou em órbita foi no dia seguinte a desculpa dele para não estar bem é que ele está velho. Bem, esse é o ponto”, disse Carville em entrevista, acrescentando um palavrão. “É seguro dizer que há um momento de resistência e de mobilização aqui. Mas veremos.

Enquanto Biden atravessava os Hamptons para devorar dinheiro na casa do bilionário gestor de fundos de hedge Barry Rosenstein, ele abordou suas deficiências no palco. “Eu entendo a preocupação com o debate – entendo”, disse ele. “Não tive uma ótima noite.” No caminho para lá, sua carreata passou por um grupo de pessoas segurando cartazes que diziam: “Por favor, desista e vá para os EUA” e “Nós amamos você, mas está na hora”.

Na noite de sábado, a Sra. O’Malley Dillon escreveu um memorando acusando “a classe do anel viário” de excluir Biden prematuramente. “Se observarmos mudanças nas sondagens nas próximas semanas, não será a primeira vez que narrativas exageradas dos meios de comunicação social provocam quedas temporárias nas sondagens”, escreveu ela.

Ela não fez menção aos mais de 50 milhões de americanos que assistiram ao desempenho de Biden em tempo real.

Kat Kelly, Katie Glueck e Kenneth P. Vogel relatórios contribuídos.