Em setembro de 1989, os proprietários da loja Good ‘n Loud Music em Madison, Wisconsin, fizeram uma descoberta terrível: um crânio humano visto através de um tubo que liga a caldeira à chaminé. Uma investigação mais aprofundada descobriu um esqueleto completo com um vestido estampado desbotado e saltos pontudos.

Durante anos, os ossos não identificados foram trancados em um armário no Gabinete do Examinador Médico do Condado de Dane, que estimou que os restos mortais estiveram na chaminé entre dois meses e dois anos.

Uma autópsia determinou que o esqueleto pertencia a um homem magro, de 1,70 metro de altura e entre 18 e 35 anos. Durante décadas, ele ficou conhecido como Dane County Doe, ou Chimney Doe, apresentado em programas de televisão sobre casos arquivados e mistérios não resolvidos com uma reconstrução esculpida de seu rosto.

Agora, seu nome foi devolvido a ele: Ronnie Joe Kirk.

Ele nasceu em Tulsa, Oklahoma, em 1942, foi adotado e tinha laços familiares com Wisconsin, disseram policiais de Madison em entrevista coletiva na segunda-feira. Eles descreveram um avanço usando técnicas de DNA e genealogia genética que revolucionaram o trabalho em casos arquivados nos últimos anos.

A identificação relançou uma investigação do Departamento de Polícia de Madison que estava parada há décadas.

“Há um impulso renovado”, disse Lindsey Ludden, detetive-chefe do caso, em entrevista. “Finalmente temos um nome.”

O detetive Ludden disse que os policiais ainda não sabiam as circunstâncias da morte do Sr. Kirk, mas disse que as investigações continuariam.

Ela solicitou o caso a seus supervisores em 2018, depois de observar outros casos, há muito adormecidos, serem revividos por meio de técnicas de DNA, como aquelas usadas em fósseis e outros materiais antigos, bem como em bancos de dados de árvores genealógicas.

Na primavera de 2018, Joseph James DeAngelo, conhecido como o Assassino do Golden Statefoi preso em conexão com mais de 50 estupros e 12 assassinatos com o uso de evidências de DNA retiradas de cenas de crimes que correspondiam a um perfil em um banco de dados genealógico online.

“Esse tipo de investigação simplesmente explodiu e agora centenas e centenas de casos foram resolvidos usando esse tipo de técnica”, disse Kelly Harkins Kincaid, especialista em paleogenômica e presidente-executivo da Astrea Forensics, especializada na extração de DNA de amostras degradadas. .

O detetive Ludden enviou fios de cabelo recuperados da chaminé para Astrea. Como o cabelo estava coberto de sujeira, disse Kincaid, o laboratório levou nove meses para extrair DNA suficiente para o sequenciamento genômico.

O laboratório compartilhou um perfil genético com o Projeto DNA Doeum grupo de genealogistas voluntários cuja investigação ajudou a resolver mais de 100 casos arquivados desde 2017.

Gwen Knapp, investigadora principal do projeto, procurou o perfil no GEDMatch, um banco de dados on-line que as autoridades podem acessar e que combina e compara testes de DNA de uma variedade de empresas populares de testes de DNA, como Ancestry.com e 23andMe.

A equipe do Dr. Knapp analisou muitas correspondências distantes antes de encontrar o DNA de ambos os pares de avós que os ajudou a construir uma árvore genealógica. Eles compararam os dados genéticos com os registros públicos para estabelecer que o Sr. Kirk, um homem com filhos, casado e divorciado duas vezes e que tinha alguns laços familiares com Madison, era a provável fonte do DNA sequenciado. O trabalho foi complicado pelo fato de Kirk ter sido adotado – embora a pesquisa da equipe sugerisse que seus pais adotivos eram parentes.

As entrevistas do detetive Ludden com a família, que solicitou privacidade quando os detalhes do caso foram revelados, confirmaram a correspondência.

E agora, 35 anos depois que os restos mortais do Sr. Kirk foram encontrados, uma busca para saber como ele acabou morto em uma chaminé pode começar.

O detetive Ludden pediu ao Gabinete do Examinador Médico do Condado de Dane para realizar uma nova autópsia nos restos mortais, para tentar determinar quando o Sr. Kirk morreu. Ela também contou com a ajuda da organização sem fins lucrativos Trans Doe Task Force, que se concentra em auxiliar as autoridades na pesquisa de casos arquivados envolvendo vítimas LGBTQ e vítimas de suspeita de violência de gênero.

A força-tarefa se concentra nas mortes que “não receberam o respeito ou a atenção que mereciam ou precisavam”, disse Anthony Redgrave, cofundador do grupo, em entrevista.

A autópsia inicial descobriu que a pélvis do Sr. Kirk estava quebrada. O ferimento, aliado às roupas femininas, gerou teorias policiais de que ele teria sido um travesti, possivelmente um prostituto que surpreendeu um cliente furioso o suficiente para matá-lo e enfiar seu corpo na chaminé.

“Com base em tudo o que temos até o momento, ele sempre se identificou como homem, mas sei que às vezes as pessoas escondem aspectos de suas vidas de amigos e familiares”, disse o detetive Ludden.

Anos se passaram entre o último contato do Sr. Kirk com parentes e a descoberta de seus restos mortais.

“Há muitas provas circunstanciais de violência baseada no género”, disse o Dr. Redgrave, “mas também muitos pontos de interrogação”.