Depois de o Hamas ter atacado Israel em Outubro, desencadeando a guerra em Gaza, os líderes israelitas descreveram o oficial mais graduado do grupo no território, Yahya Sinwar, como um “homem morto andando”. Considerando-o o arquitecto do ataque, Israel retratou o assassinato do Sr. Sinwar como um objectivo principal do seu contra-ataque devastador.

Sete meses depois, a sobrevivência de Sinwar é emblemática dos fracassos da guerra de Israel, que devastou grande parte de Gaza, mas deixou a liderança do Hamas praticamente intacta e não conseguiu libertar a maioria dos prisioneiros capturados durante o ataque de Outubro.

Mesmo quando as autoridades israelitas procuram matá-lo, foram forçadas a negociar com ele, ainda que indirectamente, para libertar os restantes reféns. Sinwar emergiu não apenas como um comandante obstinado, mas também como um negociador astuto que evitou uma vitória israelense no campo de batalha enquanto enfrentava enviados israelenses na mesa de negociações, de acordo com autoridades do Hamas, de Israel e dos Estados Unidos. Alguns falaram sob condição de anonimato para discutir avaliações de inteligência sensíveis do Sr. Sinwar e negociações diplomáticas.

Embora as conversações sejam mediadas no Egipto e no Qatar, é Sinwar – que se acredita estar escondido numa rede de túneis sob Gaza – cujo consentimento é exigido pelos negociadores do Hamas antes de concordarem com quaisquer concessões, segundo alguns desses responsáveis.

Autoridades do Hamas insistem que Sinwar não tem a palavra final nas decisões do grupo. Mas embora Sinwar não tenha tecnicamente autoridade sobre todo o movimento Hamas, o seu papel de liderança em Gaza e a sua personalidade forte deram-lhe uma importância descomunal na forma como o Hamas opera, de acordo com aliados e inimigos.

“Não há decisão que possa ser tomada sem consultar Sinwar”, disse Salah al-Din al-Awawdeh, membro do Hamas e analista político que fez amizade com Sinwar enquanto ambos estavam presos em Israel durante as décadas de 1990 e 2000. “Sinwar não é um líder comum, é uma pessoa poderosa e um arquitecto de acontecimentos. Ele não é uma espécie de gestor ou diretor, é um líder”, acrescentou al-Awawdeh.

Raramente se ouviu falar de Sinwar desde o início da guerra, ao contrário dos responsáveis ​​do Hamas baseados fora de Gaza, incluindo Ismail Haniyeh, o responsável civil mais graduado do movimento. Embora ele seja nominalmente inferior a Haniyeh, Sinwar tem sido fundamental na decisão dos bastidores do Hamas de defender um cessar-fogo permanente, dizem autoridades americanas e israelenses.

Esperar pela aprovação de Sinwar muitas vezes atrasou as negociações, segundo autoridades e analistas. Os ataques israelitas danificaram grande parte da infra-estrutura de comunicações de Gaza e, por vezes, demorou um dia para enviar uma mensagem a Sinwar e um dia para receber uma resposta, segundo responsáveis ​​dos EUA e membros do Hamas.

Para as autoridades israelenses e ocidentais, ao longo dessas negociações, que estagnaram novamente no Cairo na semana passada, Sinwar emergiu como um adversário brutal e um operador político hábil, capaz de analisar a sociedade israelense e parecer adaptar suas políticas de acordo. .

Como arquitecto dos ataques de 7 de Outubro, Sinwar planeou uma estratégia que sabia que provocaria uma resposta feroz de Israel. Mas, nos cálculos do Hamas, as mortes de muitos civis palestinianos — que não têm acesso aos túneis subterrâneos do Hamas — foram a causa custo necessário de alterar o status quo com Israel.

As agências de inteligência americanas e israelenses passaram meses avaliando as motivações de Sinwar, segundo pessoas informadas sobre a inteligência. Analistas tanto nos Estados Unidos como em Israel acreditam que Sinwar é motivado principalmente pelo desejo de se vingar de Israel e enfraquecê-lo. O bem-estar do povo palestino ou o estabelecimento de um Estado palestino, dizem os analistas de inteligência, parecem ser secundários.

Sinwar nasceu em Gaza em 1962, numa família que fugiu da sua casa, juntamente com várias centenas de milhares de outros árabes palestinianos que fugiram ou foram forçados a fugir durante as guerras que rodearam a criação do Estado de Israel.

Sinwar juntou-se ao Hamas na década de 1980. Mais tarde, ele foi preso por assassinar palestinos a quem acusou de apostasia ou de colaboração com Israel, de acordo com os registros do tribunal israelense de 1989. Sinwar passou mais de duas décadas em detenção israelense antes de ser libertado em 2011, junto com mais de 1.000 outros palestinos. em troca de um soldado israelense capturado pelo Hamas. Seis anos depois, Sinwar foi eleito líder do Hamas em Gaza.

Enquanto estava na prisão, o Sr. Sinwar aprendeu hebraico e desenvolveu uma compreensão da cultura e da sociedade israelense, de acordo com ex-presidiários e autoridades israelenses que o monitoraram na prisão. Sinwar parece agora estar a utilizar esse conhecimento para semear divisões na sociedade israelita e aumentar a pressão sobre Benjamin Netanyahu, o primeiro-ministro israelita, de acordo com responsáveis ​​israelitas e norte-americanos.

Eles acreditam que Sinwar cronometrou a divulgação de vídeos de alguns reféns israelenses para estimular a indignação pública contra Netanyahu durante fases cruciais das negociações de cessar-fogo.

Alguns israelitas querem que os restantes reféns sejam libertados, mesmo que isso signifique concordar com as exigências do Hamas de uma trégua permanente que mantenha o grupo – e Sinwar – no poder. Mas Netanyahu tem-se mostrado relutante em concordar em pôr fim à guerra, em parte devido à pressão de alguns dos seus aliados de direita, que ameaçaram demitir-se se a guerra terminar com o Hamas ininterrupta.

Se o Sr. Netanyahu foi acusado de prolongar os combates para benefício pessoal, o mesmo aconteceu com seu arquiinimigo, o Sr. Sinwar.

Oficiais de inteligência israelitas e norte-americanos dizem que a estratégia de Sinwar é manter a guerra durante o tempo que for necessário para destruir a reputação internacional de Israel e prejudicar a sua relação com o seu principal aliado, os Estados Unidos. Enquanto Israel enfrentava intensa pressão para evitar o lançamento de uma operação em Rafah, o Hamas disparou foguetes no último domingo de Rafah em direção a uma passagem de fronteira próxima, matando quatro soldados israelenses.

Se esta foi uma jogada do Hamas, pareceu valer a pena: Israel iniciou uma operação na semana passada nas periferias de Rafah e, ​​contra esse pano de fundo, o Presidente Biden fez as suas mais fortes críticas à política israelita desde o início da guerra. Biden disse que interromperia alguns futuros envios de armas se os militares israelenses iniciassem uma invasão em grande escala do núcleo urbano da cidade.

O Hamas e os seus aliados negam que Sinwar ou o movimento estejam a tentar alavancar ainda mais o sofrimento palestino.

“A estratégia do Hamas é parar a guerra agora mesmo”, disse Ahmed Yousef, um veterano do Hamas baseado em Rafah. “Para parar o genocídio e a matança do povo palestino.”

Autoridades americanas dizem que Sinwar demonstrou desdém por seus colegas fora de Gaza, que não foram informados sobre os planos precisos para o ataque do Hamas em 7 de outubro. Autoridades americanas também acreditam que Sinwar aprova operações militares conduzidas pelo Hamas, embora a inteligência israelense os policiais dizem que não têm certeza da extensão de seu envolvimento.

Um alto funcionário ocidental familiarizado com as negociações de cessar-fogo acredita que Sinwar parece tomar decisões em conjunto com o seu irmão, Muhammad, um importante líder militar do Hamas, e que durante a guerra ele por vezes discordou dos líderes do Hamas fora de Gaza. Embora a liderança externa tenha por vezes estado mais disposta a fazer concessões, Sinwar está menos disposto a ceder terreno aos negociadores israelitas, em parte porque sabe que é provável que seja morto quer a guerra termine ou não, disse o responsável. .

Mesmo que os negociadores selem um acordo de cessar-fogo, Israel provavelmente perseguirá Sinwar pelo resto da vida, disse o funcionário.

Os membros do Hamas projectaram uma imagem de unidade, minimizando o papel pessoal do Sr. Sinwar na tomada de decisões e sustentando que a liderança eleita do Hamas determina colectivamente a trajectória do movimento.

Alguns dizem que se Sinwar desempenhou um papel mais importante durante esta guerra, é principalmente por causa da sua posição: como líder do Hamas em Gaza, Sinwar tem mais voz, embora não a decisão final, de acordo com Mousa Abu Marzouk. , um alto funcionário do Hamas baseado no Catar.

“A opinião de Sinwar é muito importante porque ele está no terreno e lidera o movimento no interior”, disse Abu Marzouk, o primeiro líder do gabinete político do Hamas na década de 1990.

Mas Haniyeh tem a “palavra final” sobre as principais decisões, disse Abu Marzouk, acrescentando que todos os líderes políticos do Hamas têm “a mesma opinião”. Haniyeh não foi encontrado imediatamente para comentar.

Ainda assim, há algo incomum na força de personalidade de Sinwar, segundo al-Awawdeh, seu amigo da prisão. Outros líderes poderão não ter instigado o ataque de 7 de Outubro, preferindo concentrar-se em questões tecnocráticas de governação, disse al-Awawdeh.

“Se outra pessoa estivesse em sua posição, as coisas poderiam ter ocorrido de forma mais calma”, disse ele.

O próprio Sinwar não foi encontrado para comentar e raramente se ouviu falar dele desde outubro. Autoridades dos EUA e de Israel disseram que Sinwar está escondido perto de reféns, usando-os como escudos humanos. Um refém israelense que foi libertado durante uma trégua em novembro disse que conheceu o Sr. Sinwar durante seu cativeiro.

Em Fevereiro, os militares israelitas publicaram um vídeo que diziam que os soldados tinham tirado de uma câmara de segurança que encontraram num túnel do Hamas por baixo de Gaza. O vídeo mostrava um homem correndo pelo túnel, acompanhado por uma mulher e crianças.

Os militares disseram que o homem era o Sr. Sinwar, fugindo com sua família.

A afirmação era impossível de verificar: o rosto do homem estava afastado da câmera.