O Exército Russo está gradualmente a expandir o papel das mulheres à medida que procura equilibrar a promoção dos papéis familiares tradicionais pelo Presidente Vladimir V. Putin com a necessidade de novos recrutas para a guerra na Ucrânia.

O crescente apelo dos militares às mulheres inclui esforços para recrutar mulheres presas nas prisões, reproduzindo, numa escala muito menor, uma estratégia que aumentou as suas fileiras com condenados do sexo masculino.

Recrutadores em uniformes militares visitaram as prisões russas para mulheres no outono de 2023, oferecendo às presidiárias perdão e US$ 2.000 por mês – 10 vezes o salário mínimo nacional – em troca de servir em funções de linha de frente por um ano, de acordo com seis atuais e ex-presidiários de três prisões em diferentes regiões da Rússia.

Dezenas de presidiários dessas prisões assinaram contratos militares ou se inscreveram para se alistar, disseram as mulheres, uma amostra que – junto com reportagens da mídia local sobre o recrutamento em outras regiões — sugere um esforço mais amplo para recrutar mulheres condenadas.

Não são apenas condenados. Mulheres agora figuram nas forças armadas russas anúncios de recrutamento em todo o país. Uma unidade paramilitar pró-Kremlin lutando na Ucrânia também recruta mulheres.

“Não são necessárias experiência em combate e especialidades militares”, dizia um anúncio dirigido às mulheres, publicado em Março na região russa do Tartaristão. Oferecia treinamento e um bônus de inscrição equivalente a US$ 4.000. “Temos um objetivo – vitória!”

A necessidade dos militares russos de reabastecerem as suas fileiras para o que apresenta como uma guerra de longo prazo contra a Ucrânia e os seus aliados ocidentais, no entanto, entrou em conflito com a luta ideológica de Putin, que retrata a Rússia como um bastião do conservadorismo social que enfrenta o decadente Oeste.

Putin colocou as mulheres no centro desta visão, retratando-as como procriadoras, mães e esposas que protegem a harmonia social da nação.

“A coisa mais importante para todas as mulheres, independentemente da profissão que tenham escolhido e dos níveis que tenham alcançado, é a família”, disse Putin. em um discurso em 8 de março.

Estas prioridades militares e sociais conflitantes resultaram em políticas contraditórias que procuram recrutar mulheres para o serviço militar para satisfazer uma necessidade, mas enviam sinais contraditórios sobre os papéis que as mulheres podem assumir.

“Eu me acostumei com o fato de que muitas vezes sou vista como um macaco, tipo, ‘Uau, ela está de uniforme!’”, disse Ksenia Shkoda, natural da Ucrânia central, que luta pelas forças pró-Rússia desde 2014.

Algumas voluntárias não conseguem chegar à Ucrânia. Os condenados que se alistaram no final de 2023 ainda não foram enviados para lutar, disseram os seis ex-presidiários e atuais. Eles falaram sob condição de anonimato por medo de possíveis represálias.

A razão do atraso na sua implantação é desconhecida; o ministério da defesa e o serviço penitenciário russos não responderam aos pedidos de comentários.

Shkoda e seis outras mulheres que lutam pela Rússia na Ucrânia disseram em entrevistas por telefone ou em respostas escritas a perguntas que os escritórios de recrutamento locais ainda recusavam rotineiramente mulheres voluntárias ou as enviavam para reservas. Isto ocorre mesmo quando outros funcionários os direcionam com anúncios para cumprir quotas mais amplas, sublinhando a contradição inerente às políticas de recrutamento da Rússia.

Tatiana Dvornikova, uma socióloga russa que estuda prisões para mulheres, acredita que o exército russo adiaria o envio de mulheres condenadas para a batalha, desde que tivesse outras opções de recrutamento.

“Isso criaria um risco de reputação muito desagradável para o exército russo”, disse ela, porque a maioria dos russos consideraria tal violação dos costumes sociais como um sinal de desespero.

O exército russo está atacando a Ucrânia. Mas seus ganhos incrementais tiveram um custo muito altoexigindo uma busca constante por recrutas.

Depois da Rússia ter invadido a Ucrânia em 2022, as mulheres que queriam lutar pelo Kremlin muitas vezes conseguiam chegar à frente através de milícias no leste da Ucrânia, em vez de forças regulares. Estas unidades separatistas sofriam de falta crónica de pessoal após uma década de conflito de menor escala contra Kiev.

“Eles aceitavam qualquer um – absolutamente qualquer um”, disse Anna Ilyasova, que cresceu na região ucraniana de Donetsk e se juntou à milícia separatista local dias antes da invasão em grande escala da Rússia. “Eu não conseguia nem segurar um rifle automático.”

Depois de servir em combate, a Sra. Ilyasova agora trabalha como oficial política em um batalhão regular russo que luta na Ucrânia.

Outras mulheres juntaram-se a uma unidade paramilitar russa fundada por hooligans do futebol, chamada Española. Isto abriu suas fileiras para mulheres em setembro de 2022, e publicou vídeos de recrutamento divulgando suas funções de combate.

“Essas pessoas cuidam de mim, são como uma família”, disse um combatente espanhol da Crimeia que atende pelo indicativo Poshest, que significa “Praga”. Ela luta com Española desde 2022 como médica, atiradora e piloto de avião.

Uma foto sem data de uma mulher paramilitar russa que atende pelo indicativo Poshest, que significa “Praga”.

Todas as mulheres soldados entrevistadas disseram que as mulheres continuavam raras nas suas unidades, fora das funções médicas.

A abordagem cautelosa da Rússia relativamente à participação das mulheres nas forças armadas difere da política mais liberal adoptada pela Ucrânia.

O número de mulheres servindo nas forças armadas ucranianas aumentou em 40 por cento desde a invasão, atingindo 43.000 no final de 2023, de acordo com o ministério da defesa do país. Após a invasão, os militares ucranianos aboliram as restrições de género em muitas funções de combate.

As forças armadas russas, muito maiores, também contavam com cerca de 40.000 mulheres em serviço antes da guerra. A maioria, no entanto, atuou em funções administrativas.

Tanto para a Rússia como para a Ucrânia, as oportunidades militares disponíveis para as mulheres têm oscilado durante muito tempo com as necessidades de recrutamento.

O Império Russo, que incluía a maior parte da Ucrânia moderna, criou as suas primeiras unidades de combate femininas no final da Primeira Guerra Mundial, após anos de pesadas perdas. Décadas depois, a União Soviética tornou-se o primeiro país convocar mulheres para o combate, para compensar os milhões de baixas sofridas no primeiro ano da invasão nazista.

A idolatria de mulheres atiradoras e pilotos de caça na Segunda Guerra Mundial, no entanto, mascarou a discriminação e o abuso sexual que muitas mulheres enfrentaram como soldados. A discriminação continuou na era moderna, exemplificada pela forma como as mulheres russas lutaram para coletar os benefícios militares pelo seu serviço na Guerra do Afeganistão.

Na Ucrânia, a maioria das mulheres soldados russas entrevistadas para este artigo negaram enfrentar discriminação aberta. Mas alguns descreveram pares do sexo masculino que sentiram a necessidade de os proteger, ecoando os papéis tradicionais de género do país.

“Minha vontade constante de me jogar no meio da batalha é muitas vezes interrompida por argumentos como: ‘Mas você é uma menina!’”, disse Shkoda, a soldado pró-Rússia. “E isso me deixa absolutamente louco.”

Ilyasova, oficial do exército russo, disse que recusou repetidamente propostas de casamento de um homem de sua unidade.

“Eu sempre digo que sou casada com a guerra” para desviar a atenção romântica indesejada, acrescentou Ilyasova.

Ruslan Pukhov, analista de segurança baseado em Moscou e membro do conselho consultivo do Ministério da Defesa, disse que o Exército Russo vem tentando há anos recrutar mais mulheres para funções de retaguarda, como mecânicas e administradoras, porque elas são vistas como trabalhadoras que Beber menos.

A ideia de usar mulheres em combate começou a ganhar apoiantes entre os generais após a intervenção da Rússia na guerra civil síria em 2015, o que os colocou em contacto com as disciplinadas combatentes das milícias curdas, disse Pukhov.

A invasão da Ucrânia em 2022 trouxe a ideia à tona, levando a Rússia a considerar o potencial militar de cerca de 40 mil mulheres que estiveram presas no país no primeiro ano da guerra.

Os funcionários prisionais começaram a compilar listas de reclusos com formação médica em pelo menos algumas prisões para mulheres logo após a invasão. Os seis actuais e antigos reclusos disseram que não foram informados da finalidade das listas médicas, mas assumiram que se tratava de uma lista restrita para recrutamento militar.

Depois, no outono de 2023, homens em uniformes militares visitaram cada uma das duas prisões duas vezes, disseram os presos. Eles ofereceram contratos às mulheres para serem treinadas para servir como atiradores de elite, médicas de combate ou operadoras de rádio. Noutra prisão feminina, nos Montes Urais, os funcionários colocaram a oferta de recrutamento no quadro de avisos e pediram às presidiárias interessadas que escrevessem uma petição para se alistarem no exército.

“Todos queriam ir, porque, apesar de tudo, ainda é liberdade”, disse Yulia, que disse ter se candidatado ao serviço militar enquanto cumpria pena por homicídio. “Ou eu morreria ou compraria um apartamento.”

Dezenas de mulheres nas três colônias, todas na parte europeia da Rússia, aceitaram a oferta, disseram as seis atuais e ex-presidiárias.

Nas entrevistas, estas mulheres citaram motivos de alistamento semelhantes aos dos condenados do sexo masculino: liberdade, dinheiro e recuperação do sentido de autoestima. A realidade das prisões russas para mulheres, contudo, acentuou estas necessidades.

As presidiárias na Rússia estão sujeitas a regras mais rígidas e a mais trabalho obrigatório do que os homens. E quando são libertadas, enfrentam um isolamento social ainda maior, porque, além de infringirem a lei, destroem a imagem que a sociedade russa tem do comportamento das mulheres, disse Dvornikova, a socióloga.

Essa foi a experiência de uma presidiária chamada Maria, que disse ter se alistado para lutar na Ucrânia faltando apenas alguns meses para cumprir sua sentença por roubo. Ela assumiu o risco porque o perdão apagaria sua ficha criminal, permitindo-lhe sustentar sua filha se ela sobrevivesse.

Mas depois de assinar o contrato militar no final do ano passado, Maria disse que ela e outros voluntários da sua prisão não foram convocados e que ela teve dificuldades para manter um emprego quando os seus empregadores descobriram os seus antecedentes criminais.

Maria disse que acabou encontrando um trabalho informal como costureira, mas que ainda assim iria para a guerra se fosse chamada.

Na prisão, “tudo o que importava era que nos levassem e nos mandassem para lutar”, disse Maria. “Estarei no escritório de recrutamento no dia seguinte, se souber que o processo foi iniciado.”

Oleg Matsnev, Alina Lobzina, Andrew E. Kramer e Carlota Gall contribuiu com reportagens para a história.