O conteúdo da mala contava mais ou menos a história de vida de Emil Hess.

Um boletim escolar da Universidade da Pensilvânia, datado de 1939. Uma fotografia dele em seu uniforme da Marinha durante a Segunda Guerra Mundial. Um anúncio da Parisian, a loja de departamentos que ele possuía no centro de Birmingham, a maior cidade do Alabama.

E uma gravação de seu filho, descrevendo como seu pai, diante de protestos concorrentes de clientes negros que lutavam pela igualdade e de clientes brancos que se opunham a ela, agiu para desagregar a loja.

A mala agora faz parte de um nova exposição sobre direitos civis no Temple Beth El, a sinagoga histórica de Birmingham. Foi entregue a um grupo que visitava a exposição, juntamente com um desafio: descobrir porque é que ele atendeu ao apelo dos activistas quando muitos outros não o fizeram.

Ele tinha um desejo genuíno de justiça? Ele simplesmente temia um boicote? Ou suas intenções importavam?

“Porque agora você está na luta”, disse Melvin Herring, um dos visitantes, levantando a questão de que qualquer que seja o motivo, Sr. que morreu em 1996, alinhou-se com os manifestantes dos direitos civis e investiu na sua missão. Eventualmente, suas lojas foram uma das primeiras a contratar vendedores negros. “Ele disse: ‘Vamos continuar na luta’”.

Dr. Herring fazia parte de um grupo da Aliança Negra-Judaica de Charlotte, uma organização criada para forjar amizades entre as duas comunidades. O grupo veio a Birmingham para o que se tornou uma peregrinação cada vez mais comum no Sul, fazendo paradas em museus e marcos associados à história dos direitos civis na região.

Muitos desses lugares expõem os horrores do passado ou celebram o ativismo que surgiu em desafio a ele. A exposição no Templo Beth El preocupa-se menos com vilões ou heróis do que com os muitos que estão em algum ponto intermediário. Baseia-se na premissa de que a história é a soma de um número infinito de pequenas decisões que gradualmente se fundem em mudanças profundas – decisões como a que o Sr. Hess tomou para integrar os parisienses.

“O que estamos fazendo é tentar mostrar a bagunça”, disse Melissa Young, historiadora que ajudou a organizar a exposição. “Estamos tentando mostrar como a história é complicada.”

Ouvir as razões e os arrependimentos daqueles que estão na periferia da luta tem valor, argumentaram os organizadores. Os participantes podem ser forçados a confrontar a sua própria ambivalência ou as preocupações que os impedem de falar sobre as injustiças que se desenrolam diante deles agora.

“Em vez de julgar a história entre o bom e o mau, ou presumir que estaríamos do lado certo”, disse Margaret Norman, diretora de programação da sinagoga, “o que podemos aprender ao dar uma olhada mais detalhada na compreensão de como as pessoas responderam com os recursos que tinham?”

A exposição, Beth El Civil Rights Experience, começou a oferecer passeios em janeiro para estudantes de escolas judaicas e grupos de outras organizações cívicas e religiosas. Embora examine esta história através de lentes judaicas, os organizadores consideram-na igualmente aplicável a um público mais amplo. Uma irmandade em Nebraska ligou recentemente para pedir um tour.

O projeto Beth El foi concebido em 2020, depois do assassinato de George Floyd ter provocado uma ampla reavaliação do alcance do racismo sistémico e da persistência da desigualdade. A congregação, por sua vez, queria explorar como os judeus figuraram nos legados conjuntos de racismo e ativismo que moldaram Birmingham.

“Esta é uma memória muito ativa aqui”, disse Norman sobre o movimento pelos direitos civis. “Não é algo à distância.”

Mas quando a exposição foi inaugurada, a dinâmica de raça e identidade já havia mudado.

Uma reação ao cálculo racial de 2020 levou os legisladores do Alabama a aprovar legislação retirar o financiamento público para programas de diversidade, igualdade e inclusão e limitar o que pode ser ensinado sobre “conceitos divisivos” nas escolas. Atos de anti-semitismo aumentaram nos últimos anos, incluindo ameaças de bomba em sinagogas no Alabama. Surgiram divisões profundas devido aos ataques de 7 de Outubro perpetrados pelo Hamas, à ferocidade da resposta de Israel em Gaza e às exigências de um cessar-fogo.

A mudança climática, disseram os organizadores, tornou a exposição – e as discussões que ela pode suscitar – ainda mais urgentes.

A exposição foi projetada e organizada por Tyler Jones, um cineasta de Birmingham, junto com a Sra. Young, a Sra. Norman e outras pessoas da congregação. O passeio é guiado por fiéis que estudaram essa história durante meses.

Foi planejado com o entendimento de que muitos, senão a maioria, de seus visitantes não vinham ao Alabama apenas para visitar a sinagoga. (Secretaria de Turismo do estado ainda oferece um itinerário de trilha pelos direitos civis.)

Os organizadores viram a exposição como um complemento a outros destinos muito mais conhecidos: a ponte Edmund Pettus em Selma, por exemplo, onde agentes da lei confrontaram violentamente manifestantes pacíficos em 1965, e criações mais recentes em Montgomery, como o Legacy Museum e o Memorial Nacional pela Paz e Justiça, dedicado às vítimas de linchamentos.

Na verdade, o grupo que veio de Charlotte parou em Atlanta naquela manhã para visitar locais ligados ao Rev.

Em Birmingham, o programa começou com um filme que explica o confronto da própria congregação com o terror racial que tomou conta da cidade durante anos, enquanto os segregacionistas detonavam explosivos em locais de culto e em casas de activistas.

Em 1958, um zelador de 18 anos chamado James Pruitt encontrou 54 bananas de dinamite na sinagoga que não detonaram. (O Sr. Pruitt visitou a exposição no mês passado.)

“É um evento que não aconteceu – é uma bomba que não explodiu”, disse Norman. “Mas ainda assim, ao mesmo tempo, é algo que claramente teve esse efeito cascata.”

Muitos judeus foram aliados consistentes dos ativistas negros dos direitos civis. Dr. elogiou o povo judeu que “demonstraram o seu compromisso” com a causa, “muitas vezes com grandes sacrifícios pessoais”.

O parentesco baseava-se em histórias compartilhadas de discriminação, sofrimento e perseverança. Mas a exposição examina as limitações dessa associação.

O programa inclui imagens de Suzanne Bearman, uma congregante de longa data, num fórum público quando era jovem, descrevendo a necessidade de leis para impor a dessegregação porque as boas intenções não eram suficientes.

“Eu cresci em um mundo branco e realmente não sabia o que era preciso para ser uma defensora”, disse Bearman décadas depois, no filme exibido na exposição.

“Se você quer a verdade honesta, me envolvi com este comitê”, ela continuou, referindo-se ao seu envolvimento na exposição, “para ter certeza de que estava dizendo a verdade sobre o que fizemos nos anos 60, porque eu não’ Acho que fizemos o suficiente.”

À medida que os participantes se dividiam em grupos menores, o Dr. Herring e outros dois receberam a mala cheia de recortes de jornais e lembranças da vida do Sr. Hess.

Eles debateram se ele teria se envolvido se a ameaça de um boicote não tivesse pairado sobre o seu negócio.

“Isso não é dito”, disse Herring, professor de serviço social na Universidade Johnson C. Smith, em Charlotte. “Mas eu me pergunto se antes do boicote, Emil reconhecia que isso era errado, mas ele não sabia como ficar noivo ou se deveria ou não ficar noivo.”

No final das contas, eles decidiram que o Sr. Hess estava em uma situação difícil. Mas como um empresário proeminente, ele também tinha poder. E, finalmente, ele usou.

Conclusão: “Como sou o Emil Hess diante da opressão de outra pessoa?” Dr. Herring disse.

“Agora são os imigrantes”, disse Andy Harkavy, outro membro do grupo. “Agora, é LGBTQ+. Ainda são judeus, negros e muçulmanos – e, e, e.”

“Não é que esteja tão longe”, disse ele sobre a discriminação e a intolerância documentadas na exposição, “e também não está desaparecendo. Então, sim, o que fazemos?