Quase duas semanas depois de um acampamento pró-Palestina na Universidade da Califórnia, em Los Angeles, ter sido atacado por contramanifestantes, os responsáveis ​​da universidade ainda não explicaram porque é que os agentes de segurança ficaram parados durante horas enquanto o ataque estava em curso, nem prenderam nenhum dos que enxamearam empunhando varas de metal, garrafas de água e fogos de artifício em um dos piores surtos de violência nos protestos universitários que abalaram o país.

A extensão do fracasso do policiamento tornou-se mais clara nos últimos dias, à medida que testemunhas se apresentaram para descrever uma noite caótica de violência no dia 30 de Abril, na qual estudantes e transeuntes ligaram repetidamente para o 911 e para linhas não urgentes, encontrando pouca ajuda e chamadas que foram desligadas. Um despachante disse a uma pessoa que ligou pedindo ajuda que estava encerrando a ligação porque “tenho emergências reais para resolver”.

Um homem foi filmado por uma estação de televisão local ao telefone com despachantes de emergência, alertando-os de que havia pessoas feridas. “A segurança abandonou este acampamento”, ele poderia ser ouvido dizendo antes de abaixar o telefone e olhar para ele. “Eles desligaram na minha cara de novo”, disse ele, incrédulo.

A quilômetros de distância, em Sacramento, membros da equipe do gabinete do governador Gavin Newsom contataram o gabinete do chanceler da UCLA pouco depois das 23h para se certificar de que os policiais estavam respondendo à cena e tiveram certeza de que mais policiais estavam chegando, de acordo com uma pessoa familiarizada com a situação, que descreveu as discussões sob condição de anonimato porque não estava autorizado a torná-las públicas.

Mas à medida que a noite avançava e ainda não havia intervenção, disse a pessoa, o gabinete do governador agiu para contornar a autoridade local e ordenou que os oficiais da Patrulha Rodoviária da Califórnia fossem ao campus. Os policiais estaduais começaram a se reunir no campus à 1h45, alguns momentos antes da chegada da tropa de choque do LAPD, mas demorou mais uma hora para reprimir os confrontos.

O gabinete do chanceler, o LAPD e um consultor externo contratado para investigar a resposta tardia todos se recusaram a discutir o assunto, enquanto se aguarda o resultado de um inquérito que poderá levar semanas ou meses. O chefe de polícia do campus, John Thomas, também não comentou. Ele disse ao Los Angeles Times que ele confiou em agentes de segurança privada que não estavam autorizados a fazer prisões, mas que fez “tudo o que podia” para manter os estudantes seguros.

Para compreender o que aconteceu, os jornalistas do New York Times entrevistaram várias pessoas que estiveram nos protestos naquela noite, incluindo duas pessoas que estiveram envolvidas no contraprotesto; revisou e analisou imagens de vídeo; e conversou com organizações envolvidas em movimentos pró-palestinos e pró-israelenses no campus.

A análise não encontrou nenhum apelo público a um ataque tão violento e nenhum sinal claro de que um grupo coordenou o ataque, embora algumas pessoas tivessem chegado vestindo roupas pretas e máscaras e aparentemente preparadas para a violência. Também não houve indicação de que a polícia se tivesse preparado para o tipo de ataque severo que ocorreu ao acampamento.

Em vez disso, parecia que os agentes de segurança contratados que não tinham autoridade ou números suficientes para travar a crescente confusão foram apanhados de surpresa e deixados à espera de reforços que demoraram horas a chegar.

“Ou a universidade estava hesitante em fazer qualquer coisa para envolver as autoridades, ou as autoridades estavam lidando com questões de autorização e considerações políticas de autoridades eleitas”, disse Ed Davis, ex-comissário de polícia de Boston que está familiarizado com questões de policiamento de controle de multidões. “E então as coisas saíram do controle.”

Apesar da crescente preocupação no campus sobre o acampamento pró-palestiniano, das queixas sobre incidentes anti-semitas e do potencial de violência, nos primeiros dias dos protestos, os funcionários da universidade deixaram claro que considerariam chamar a polícia externa apenas como último recurso.

“Estamos seguindo a orientação política de todo o sistema da Universidade da Califórnia, que nos orienta a não solicitar o envolvimento preventivo da aplicação da lei, e somente se for absolutamente necessário para proteger a segurança física da comunidade do nosso campus”, disse Mary Osako, vice-reitora de comunicações estratégicas, em uma declaração em 26 de abrillogo após a montagem do acampamento.

Na noite de 30 de Abril, reuniram-se vários contramanifestantes, um grupo que cresceu em tamanho à medida que aumentavam as expectativas de que a polícia começaria a desmantelar o acampamento. Em entrevistas, testemunhas disseram que houve poucos avisos antes dos contramanifestantes partirem para a ofensiva.

Um dos contramanifestantes, Liel Asherian, foi visto em vídeo chutando a barreira de compensado do acampamento, puxando tábuas para o chão e batendo uma raquete de tênis contra a madeira que restava. Ele disse que tinha ido naquela noite ver o acampamento sozinho, embora mais tarde ele tenha reconhecido que um amigo seu também foi retratado no local. Em entrevista, ele disse que não fazia parte de nenhum grupo e não tinha intenção de participar de conflito.

Asherian disse que abordou o acampamento pró-Palestina para perguntar a algumas pessoas por que estavam protestando. Ele disse acreditar que os judeus como ele e os palestinos eram como primos, e expressou alarme com os palestinos inocentes sendo mortos na campanha militar de Israel. Mas ele disse que não gostava das táticas perturbadoras que os manifestantes pró-Palestina estavam usando na UCLA.

Ele disse que as coisas pioraram quando alguém o chamou de “judeu sujo” e ele foi encharcado com spray de pimenta.

“Isso me fez começar a derrubar suas barricadas”, disse ele.

Também entre os contramanifestantes naquela noite estava Narek Palyan, um ativista conhecido por fazer frequentes declarações anti-semitas, bem como comentários críticos às pessoas gays e transexuais. Ele disse que foi sozinho e que estava motivado a comparecer em parte porque tinha visto um vídeo de uma mulher judia do lado pró-Palestina criticando os brancos.

“Eu queria encontrá-la, especificamente”, disse ele, acrescentando que não foi capaz.

Palyan disse que não apoiava necessariamente nenhum dos lados no protesto ou na guerra.

Ele disse que passou grande parte da noite fazendo perguntas às pessoas sobre suas posições e tentando impedir que as pessoas lutassem, jogando armas improvisadas em arbustos próximos. Palyan, que é armênio-americano, também disse que alertou dois meninos armênios mais novos para ficarem fora da confusão.

“Eu disse a eles: ‘Isto não é nosso’”, disse ele.

Anthony Cabassa, um jornalista independente conservador que se autodenomina que postou vídeos do caos, disse que muitas pessoas podem ter ido ao local na noite de terça-feira, horas depois de a UCLA ter declarado o acampamento ilegal, acreditando que a polícia iria intervir para limpá-lo e fazer prisões.

Mas então os contramanifestantes atacaram o protesto, afastando os portões de metal do grupo e atacando os manifestantes.

“Estávamos todos esperando que o LAPD aparecesse, e eles nunca apareceram”, disse Cabassa em entrevista. “À medida que a noite avançava, mais e mais pessoas pró-Israel começaram a aparecer, a ponto de começar a ficar preocupante.”

Ele disse que algumas pessoas pareciam ter chegado depois de ver as transmissões da cena tensa que ele e outros streamers fizeram, querendo testemunhar o que aconteceria a seguir.

“As pessoas estavam respondendo à minha transmissão ao vivo e dizendo: ‘Só apareci por sua causa. Eu moro perto’”, disse ele. Mas outros, disse ele, pareciam ter planejado possíveis confrontos, vestindo roupas totalmente pretas e máscaras de esqui. O Sr. Cabassa lembra-se de estar preocupado com a presença deles.

No final, mais de 30 manifestantes ficaram feridos, segundo o Conselho de Relações Americano-Islâmicas de Los Angeles, antes que a polícia dispersasse a multidão.

Brian H. Levin, diretor fundador do Centro para o Estudo do Ódio e do Extremismo da Universidade Estadual da Califórnia, em San Bernardino, disse que, com a religião e a etnia no centro dos recentes protestos, o ataque equivaleu a um crime de ódio.

“Isso ocorre num momento em que as principais cidades dos EUA, incluindo Los Angeles, tiveram um aumento nos crimes de ódio anti-árabes e muçulmanos e atingiram um recorde de crimes anti-judaicos”, disse ele.

Levin assistiu ao incidente via transmissão ao vivo e disse que as armas, a presença de algumas das mesmas pessoas de protestos anteriores e o agitar de uma bandeira amarela associada ao Chabad-Lubavitch, um movimento judeu hassídico, sugeriam alguma coordenação organizacional entre os contramanifestantes.

O diretor da vizinha Chabad House disse que o grupo não teve nenhum papel no protesto daquela noite.

Mas ele também observou que alguns dos instrumentos empunhados pelos contramanifestantes “eram armas espontâneas de oportunidade” e que algumas pessoas “podem simplesmente ter aparecido aleatoriamente com os seus próprios fanatismos xenófobos e religiosos separados”.

No dia seguinte, depois da saída dos contramanifestantes, agentes da polícia avançaram para remover o acampamento pró-Palestina, efectuando mais de 200 detenções.

Marie Salem, uma estudante de pós-graduação da UCLA e uma das manifestantes, questionou por que a polícia prendeu dezenas de estudantes manifestantes, mas ainda não prendeu nenhum dos que os atacaram.

“A maioria do acampamento é formada por estudantes que frequentam esta universidade e que não eram violentos”, disse Salem. “Fomos recebidos com violência, e o outro lado parecia ser a maioria não-estudantes, que a universidade escolheu proteger em detrimento dos seus próprios estudantes.”

Jonathan Wolfe e Shawn Hubler relatórios contribuídos. Susan C. praiano e Kitty Bennet contribuiu com pesquisas.