Autoridades da Universidade da Califórnia, em Los Angeles, declararam ilegal um acampamento pró-palestiniano pela primeira vez na noite de terça-feira e alertaram os manifestantes que enfrentariam consequências se não saíssem.

Foi uma mudança abrupta num campus que estava entre os mais tolerantes do país, seguindo a prática da Universidade da Califórnia de evitar ações policiais, a menos que fosse “absolutamente necessário para proteger a segurança física da comunidade do nosso campus”.

Depois que os manifestantes estabeleceram o acampamento na quinta-feira à sombra de Royce Hall, os funcionários da universidade não intervieram e disseram que queriam apoiar o direito à liberdade de expressão e ao mesmo tempo minimizar a perturbação no campus.

Mas a paciência pareceu esgotar-se após confrontos violentos nos últimos dias entre manifestantes pró-Palestina e apoiantes de Israel que exigiram a intervenção da polícia do campus. Os administradores também questionaram casos em que os manifestantes usaram portões de metal e paredes humanas para controlar o acesso às passarelas e entradas do campus, cujos vídeos circularam nas redes sociais.

Numa declaração na terça-feira, Gene Block, o chanceler, chamou tais táticas de “chocantes e vergonhosas” e disse que os manifestantes que se envolvessem em tal comportamento poderiam enfrentar suspensão ou expulsão.

“A UCLA apoia protestos pacíficos, mas não o activismo que prejudica a nossa capacidade de cumprir a nossa missão académica e faz com que as pessoas da nossa comunidade se sintam intimidadas, ameaçadas e com medo”, disse Block. “Esses incidentes colocaram muitos em nosso campus, especialmente nossos estudantes judeus, em um estado de ansiedade e medo.”

Num comunicado, o Acampamento de Solidariedade Palestina da UCLA, que afirma ser composto por estudantes, professores e membros da comunidade, classificou a declaração da universidade na noite de terça-feira como uma “tática de intimidação covarde” e disse que não planejava dissolver-se.

“Esta tática de repressão é a continuação de uma longa história de tentativas de acabar com o ativismo estudantil e silenciar as vozes pró-Palestinas”, disse o grupo. “Não iremos embora. Permaneceremos aqui até que nossas demandas sejam atendidas.”

Os activistas judeus tiveram uma presença maior na UCLA do que noutras manifestações em campus na Califórnia, e os duelos de protestos foram particularmente intensos.

No domingo, o Conselho Israelita-Americano, que denunciado os protestos pró-palestinos nos campi universitários como “abertamente anti-semitas” organizaram um comício na UCLA que atraiu milhares de pessoas. Os organizadores montaram um palco e um telão perto do acampamento pró-palestiniano e depois conduziram orações, receberam palestrantes e deram as boas-vindas aos artistas que cantaram músicas pop israelenses.

Mas os ânimos também explodiram, com gritos e brigas entre os dois lados, incluindo altercações depois que uma barreira do acampamento foi violada.

“A UCLA tem uma longa história de ser um local de protesto pacífico e estamos de coração partido com a violência que eclodiu”, disse Mary Osako, vice-reitora da universidade para comunicações estratégicas, num comunicado nesse dia, prometendo aumentar a segurança.

Na noite de segunda-feira, outra briga eclodiu entre dois grupos de manifestantes depois que cerca de 60 manifestantes pró-Israel tentaram entrar no acampamento pró-Palestina. Os policiais do campus tiveram que resolver a disputa.

Manifestantes pró-israelenses começaram a chegar ao acampamento quase imediatamente após sua montagem. Nos últimos dias, eles agitaram bandeiras israelenses, falaram através de megafones, tocaram música em alto-falantes e exibiram imagens de alguns dos reféns capturados pelo Hamas em 7 de outubro.

Na terça-feira, um grande telão perto do acampamento exibiu imagens do ataque terrorista liderado pelo Hamas contra Israel. Ao meio-dia, um avião com a faixa “Vidas Judaicas Importam” circulou pelo campus.

Muitos grupos judeus dizem que os protestos no campus criaram um clima hostil para com os estudantes judeus. O Conselho Israelita-Americano respondeu realizando “comícios de apoio” em todo o país, semelhantes ao de domingo na UCLA, incluindo eventos em Atlanta e Orange County, Califórnia, na quarta-feira.

Asher Taxon, um calouro judeu na UCLA, disse que o comício de domingo lhe deu um impulso muito necessário.

“Foi ótimo, parecia que ainda estávamos aqui e que eles não podiam se livrar de nós”, disse Taxon. “Foi bom ver outros judeus e israelenses cantando e dançando e mostrando que somos apoiados.”

Manifestantes pró-palestinos disseram na terça-feira que as contramanifestações diárias na UCLA foram emocional e mentalmente exaustivas.

As “ações e comportamento destes contramanifestantes são indicativos do tratamento dispensado às pessoas no terreno em Gaza”, disse Kaia Shah, investigadora e recém-formada pela UCLA. “O que isso fez com as pessoas em nosso acampamento as tornou ainda mais apaixonadas por nossa causa.”