O presidente Biden quebrou dias de silêncio na quinta-feira para finalmente falar sobre a onda de protestos nos campi universitários americanos contra a guerra de Israel em Gaza que inflamou grande parte do país, denunciando a violência e o anti-semitismo ao mesmo tempo que defendia o direito à dissidência pacífica.

Numa declaração televisiva não programada da Casa Branca, o Sr. Biden ofereceu uma condenação contundente aos estudantes e outros manifestantes que, na sua opinião, levaram longe demais as suas queixas sobre a guerra. Mas ele rejeitou os apelos republicanos para enviar a Guarda Nacional para controlar os campi.

“Existe o direito de protestar, mas não o direito de causar o caos”, disse Biden diante das câmeras em seus primeiros comentários pessoais sobre a briga no campus em 10 dias. “As pessoas têm o direito de obter educação, o direito de obter um diploma, o direito de atravessar o campus com segurança, sem medo de serem atacadas.” O anti-semitismo, acrescentou ele, “não tem lugar” na América.

Os comentários do presidente foram feitos num momento em que as universidades de todo o país continuavam a lutar para restaurar a ordem. Policiais com equipamento de choque prenderam cerca de 200 pessoas enquanto limpavam um acampamento de protesto na Universidade da Califórnia, em Los Angeles, enquanto outros policiais removiam manifestantes que ocupavam uma biblioteca na Universidade Estadual de Portland, em Oregon. Ativistas ergueram 30 tendas na Universidade de Wisconsin-Madison um dia depois que a polícia removeu as tendas e deteve 34 pessoas.

Os confrontos de quinta-feira seguiram-se a 24 horas tensas durante as quais policiais fizeram prisões em Campus de Manhattan da Universidade Fordhama Universidade do Texas em Dallas, o Dartmouth College em New Hampshire e Universidade Tulane em Nova Orleans, entre outros lugares. Até quinta-feira, a agitação no campus levou a quase 2.000 prisões em dezenas de instituições acadêmicas nas últimas duas semanas, de acordo com uma contagem do New York Times.

Os administradores de algumas faculdades, incluindo a Brown University em Rhode Island e a Northwestern University em Illinois, optaram por evitar conflitos fechando acordos com manifestantes pró-Palestina para pôr um fim pacífico aos seus acampamentos – acordos que têm atraiu duras críticas de alguns líderes judeus.

Os protestos eclodiram em resposta à guerra de Israel em Gaza desde o ataque terrorista liderado pelo Hamas, em 7 de Outubro, que matou 1.200 pessoas em Israel e resultou na tomada de mais de 200 reféns. Mais de 34 mil pessoas em Gaza foram mortas desde então, segundo as autoridades locais, incluindo combatentes do Hamas e civis. Os manifestantes exigiram que a administração Biden cortasse as armas para Israel e que as suas escolas desinvestissem em empresas ligadas a Israel, mas em muitos casos as manifestações incluíram retórica anti-semita e assédio contra estudantes judeus.

Alguns dos simpatizantes dos manifestantes reagiram contra os administradores por recorrerem à acção policial. O capítulo da Associação Americana de Professores Universitários da Universidade de Columbia pediu na quinta-feira a condenação de Nemat Shafik, o presidente da universidade, após uma operação policial que removeu estudantes que ocupavam o Hamilton Hall e resultou em mais de 100 prisões.

“Polícia armada contra o terrorismo no campus, prisões de estudantes e disciplina severa não foram o único caminho para superar esta crise”, disse o grupo.

As imagens de detenções e confrontos passaram a dominar o debate político em Washington nos últimos dias, à medida que os republicanos procuram posicionar-se como defensores dos estudantes judeus e retratam os democratas e os líderes universitários como brandos em relação ao anti-semitismo.

Um dia depois de a Câmara ter aprovado uma medida bipartidária que procura codificar uma definição mais ampla de anti-semitismo na política educacional federal, com 70 democratas e 21 republicanos votando não, um grupo de 20 republicanos do Senado apresentou a sua própria versão da resolução.

“O anti-semitismo está a mostrar a sua cara feia nos campi universitários de todo o nosso país”, disse o patrocinador do projecto de lei, o senador Tim Scott, republicano da Carolina do Sul e possível companheiro de chapa na vice-presidência do ex-presidente Donald J. Trump. “Os estudantes judeus estão a ser alvo de violência e assédio, e os reitores e administradores das universidades, que deveriam defendê-los, estão a ceder à multidão radical e a permitir que o caos se espalhe.”

Trump deu sua opinião nas redes sociais. “Esta é uma revolução radical de esquerda que está ocorrendo em nosso país”, ele escreveu em letras maiúsculas à medida que o confronto na UCLA aumentava. “Onde está o tortuoso Joe Biden? Onde está o Governador Newscum? O perigo para o nosso país vem da esquerda, não da direita!!!”

O governador Gavin Newsom da Califórnia, um democrata, emitiu sua própria declaração na quarta-feira. “O direito à liberdade de expressão não se estende ao incitamento à violência, ao vandalismo ou à ilegalidade no campus”, disse ele.

Essa foi a formulação que Biden avançou durante seus comentários na televisão na manhã de quinta-feira, antes de deixar a Casa Branca para uma viagem de um dia à Carolina do Norte, onde se encontrou com parentes de quatro policiais. morto em Charlotte na segunda-feira e mais tarde fez um discurso em Wilmington anunciando planos para substituir tubos de chumbo.

“Destruir propriedades não é um protesto pacífico. É contra a lei”, disse o presidente. “Vandalismo, invasão de propriedade, quebra de janelas, fechamento de campi, cancelamento forçado de aulas e formaturas – nada disso é um protesto pacífico. Ameaçar pessoas, intimidar pessoas, incutir medo nas pessoas não é protesto pacífico. É contra a lei. A dissidência é essencial para a democracia, mas a dissidência nunca deve levar à desordem ou à negação dos direitos dos outros para que os estudantes possam terminar o semestre e a sua educação universitária.”

Biden tem pressionado por um acordo entre Israel e o Hamas que encerraria o combate, pelo menos temporariamente, mas um acordo permaneceu ilusório. Segundo uma proposta patrocinada pelos EUA sobre a mesa, Israel entraria num cessar-fogo durante seis semanas e libertaria centenas de palestinianos detidos nas suas prisões, enquanto o Hamas libertaria 33 dos mais de 100 reféns que ainda mantém.

O presidente e a sua equipa esperam que esta primeira fase conduza a uma cessação mais prolongada das hostilidades e à libertação de mais reféns, bem como a mais alimentos, medicamentos e outra ajuda para aliviar a crise humanitária em Gaza. Mas as autoridades americanas disseram que embora Israel tenha concordado com o plano, o Hamas até agora recusou.

A declaração de quatro minutos do presidente ocorreu depois de alguns democratas frustrados com sua relutância em falar pressionou-o a abordar publicamente as revoltas no campus. Até quinta-feira, Biden havia oferecido apenas algumas frases em resposta a perguntas de repórteres em 22 de abril que até mesmo os democratas consideraram muito equívocos e deixaram para seus porta-vozes expressar suas opiniões. Os republicanos têm castigou-o por não pesar ele mesmo.

Biden deu a entender que seus críticos estavam simplesmente sendo oportunistas. “Em momentos como este, há sempre quem se apresse para marcar pontos políticos”, disse. “Mas este não é um momento para política. É um momento de clareza. Então, deixe-me ser claro: protesto pacífico na América. O protesto violento não é protegido. O protesto pacífico é.”

Ao acalmar alguns membros de seu partido, porém, Biden foi criticado por outros da esquerda política. Na opinião deles, ele não empregou nenhuma das nuances que expressou em 2020, quando protestos pacíficos após o assassinato de George Floyd pela polícia ficaram fora de controle e Biden reconheceu as causas profundas da raiva, mesmo condenando a violência.

“Ele poderia ter feito algum esforço para fazer o mesmo hoje”, disse Matt Duss, antigo conselheiro de política externa do senador Bernie Sanders, o socialista democrata de Vermont. “Em vez disso, ele escolheu amplificar uma caricatura de direita. Infelizmente, é consistente com uma abordagem política global que mostra pouca consideração pelas perspectivas palestinianas ou pelas vidas palestinianas.”

Na sua declaração, Biden enfatizou que sempre defenderia a liberdade de expressão, mesmo para aqueles que protestavam contra o seu próprio apoio à guerra de Israel. Mas ele deixou claro que achava que muitas das manifestações tinham ultrapassado os limites do simples discurso.

“Vamos ser claros sobre isso também”, acrescentou. “Não deveria haver lugar em nenhum campus, nenhum lugar na América, para anti-semitismo ou ameaças de violência contra estudantes judeus. Não há lugar para discurso de ódio ou violência de qualquer tipo, seja antissemitismo, islamofobia ou discriminação contra árabes americanos ou palestinos americanos”.

Em resposta às perguntas dos repórteres, Biden disse que não mudaria a sua política para o Médio Oriente como resultado dos protestos. Questionado ao sair da sala se a Guarda Nacional deveria intervir, ele disse simplesmente: “Não”.

O relatório foi contribuído por Jonathan Wolfe de Los Angeles; Ernesto Londoño de St. Paul, Minnesota; Bob Chiarito de Madison, Wisconsin; e Mike Baker de Seattle.