Com a voz baixa e a postura tensa, a mulher que passou anos guiando Donald J. Trump em meio a conflitos e escândalos subiu ao banco das testemunhas na sexta-feira carregando um fardo diferente. Ela estava lá, sob as luzes fluorescentes de um sombrio tribunal de Manhattan, sentada a 4,5 metros do ex-presidente que ela defendeu ferozmente, para testemunhar em seu julgamento criminal.

“Estou muito nervosa”, reconheceu Hope Hicks, antiga porta-voz de Trump, mestre de mensagens e conselheira geral, ao procurador que a interrogou, declarando o que já era óbvio para a fascinada sala do tribunal.

O desconforto de Hicks atingiu o auge horas depois, quando o advogado de Trump começou a interrogá-la – e ela começou a chorar. O Sr. Trump fixou os olhos nela.

A questão que inicialmente enervou Hicks foi sobre seu tempo na Trump Organization, a empresa da família, onde ela tinha boas lembranças de trabalho. A Sra. Hicks deixou o depoimento e o julgamento foi interrompido para que ela pudesse se recompor. Ela voltou minutos depois para continuar seu depoimento, ocasionalmente enxugando os olhos com um lenço de papel.

A impressionante demonstração de emoção refletiu o desconforto da Sra. Hicks em testemunhar contra um homem que lançou sua carreira e confiou-lhe sua reputação. Cada vez que o questionamento evocava outra lembrança de seu trabalho para Trump – em sua empresa, em sua campanha e, finalmente, em sua Casa Branca – Hicks parecia conter as lágrimas.

Hicks, que caiu em desgraça com Trump quando se descobriu que ela havia expressado raiva em particular pelo ataque de 6 de janeiro de 2021 ao Capitólio por seus apoiadores, disse em seu depoimento matinal que eles não haviam falado há quase dois anos. E quando ela tomou posição, Trump, que enfrenta 34 acusações criminais de falsificação de registros para encobrir um escândalo sexual envolvendo uma estrela pornô, inicialmente ficou grudado em seu testemunho ansioso.

A promotoria convocou Hicks – contra sua vontade – para destacar o papel descomunal de Trump na supressão deste e de outros escândalos. Mas ela poderia ser lembrada como uma testemunha chave para ambos os lados.

Ela ajudou o gabinete do promotor distrital de Manhattan a reforçar sua história sobre por que Michael D. Cohen, advogado pessoal de Trump, estava desesperado para pagar silêncio à estrela pornô Stormy Daniels, nas últimas semanas da campanha de 2016. E ela forneceu a base de defesa para argumentar que Trump era um homem de família e que o seu motivo para suprimir histórias contundentes pode não ter sido ganhar as eleições, mas proteger a sua relação com a sua família e a sua esposa.

Hicks prestou depoimento de várias horas a um júri de 12 nova-iorquinos paralisados ​​antes de ser dispensada no final da tarde.

Ela transportou os jurados de volta à campanha presidencial de 2016, guiando-os pelo 25º andar da Trump Tower, colocando-os a 30.000 pés de altura a bordo do avião apelidado de Trump Force One e colocando-os dentro do carro de campanha a caminho de um comício. Foi nesses momentos, que Hicks descreveu em detalhes vívidos, que ela e Trump administraram um escândalo após o outro.

A primeira crise surgiu quando o The Washington Post contactou Hicks sobre uma gravação que obteve, na qual Trump se gabava, no set de um programa de televisão, de agarrar mulheres pelos órgãos genitais. A fita, do set de “Access Hollywood”, levou a campanha ao frenesi, enquanto um grupo de conselheiros se reunia dentro da Trump Tower.

Hicks disse que estava “um pouco atordoada”, mas tinha “uma boa sensação de que esta seria uma história enorme e dominaria o ciclo de notícias pelos próximos dias, pelo menos”.

Trump também ficou chateado, disse ela, mas uma das suas primeiras reacções foi dizer-lhe que os seus comentários sobre agredir mulheres “não pareciam algo que ele diria”.

As consequências da fita logo se espalharam, levando Daniels a aproveitar a oportunidade para vender sua história de um encontro sexual com Trump. Cohen correu para comprar o silêncio dela, fechando o acordo de US$ 130 mil em dinheiro secreto no cerne do caso contra o ex-presidente. Depois que ele fechou o acordo, aquela crise, por enquanto, foi contida.

Mas nos últimos dias da campanha, o Wall Street Journal contatou Hicks com notícias mais prejudiciais. O jornal estava preparado para informar que o The National Enquirer, um tablóide de supermercado que tinha laços estreitos com Trump, comprou e enterrou a história de uma ex-modelo da Playboy que disse ter tido um caso com Trump anos antes.

Hicks primeiro tentou trabalhar as conexões da campanha com Rupert Murdoch, o magnata da mídia dono do The Journal, para que pudesse “ganhar um pouco mais de tempo para lidar com isso”, disse ela. Quando isso falhou, ela ligou para Cohen, que tinha um relacionamento com o editor do tablóide, David Pecker.

Trump, ela testemunhou, disse a ela que a história do caso não era verdadeira, mas a Sra. Hicks disse que não se lembrava se ele declarou “literalmente” que não tinha conhecimento daquele acordo de dinheiro secreto.

O Journal também planejava escrever sobre Daniels, mas Hicks negou novamente “inequivocamente” a um repórter que Trump tivesse um relacionamento com a estrela pornô.

Pouco depois da publicação da história sobre a modelo da Playboy, cinco dias antes da eleição, Hicks e Cohen trocaram uma série de mensagens de texto desejando que ela desaparecesse.

“Não vejo que isso tenha muita importância”, disse ela, acrescentando que “a mídia é o pior”.

Quando Cohen mencionou quão pouca cobertura a história estava recebendo, a Sra. Hicks respondeu: “Continue orando!! Está funcionando!” (No tribunal, testemunhando num processo criminal que surgiu em parte dessa história, a Sra. Hicks reconheceu a ironia dessa mensagem específica.)

Trump foi eleito, mas o Journal ainda não terminou de pesquisar. No início de 2018, publicou uma matéria expondo o pagamento de US$ 130 mil feito por Cohen à Sra. Quando questionada sobre isso, a Sra. Hicks ficou confusa, dizendo que não conseguia se lembrar do período. Ela ficou consideravelmente mais tensa, cerrando a mandíbula e tropeçando um pouco na fala.

Hicks disse que não tinha conhecimento dos registros que Trump é acusado de falsificar. Esses registros, dizem os promotores, disfarçaram o reembolso de Trump a Cohen pelo dinheiro secreto.

Ainda assim, Hicks conseguiu criar alguns momentos memoráveis ​​para o caso da promotoria, inclusive quando ela relembrou uma conversa potencialmente crucial: “Acredito ter ouvido o Sr. os promotores poderiam argumentar que o Sr. Trump estava envolvido nas maquinações.

E ela fez uma observação memorável que reforçou o argumento da promotoria de que Trump dirigiu o pagamento de Cohen. Ela zombou de uma pergunta da promotoria que a levou a considerar se o Sr. Cohen “teria feito um pagamento de US$ 130 mil a Stormy Daniels pela bondade de seu coração”.

Esse tipo de movimento altruísta, disse ela, “seria estranho para Michael”.

O depoimento marcou um espetáculo impressionante: a confidente de um ex-presidente se voltou contra ele.

Jogadora de lacrosse talentosa e ex-modelo, Hicks começou a trabalhar aos 20 e poucos anos para a filha de Trump, Ivanka, e para a Organização Trump, antes de ser inesperadamente elevada a secretária de imprensa da campanha. Entre duas passagens pela Casa Branca, incluindo o elevado papel de diretora de comunicações, ela trabalhou para a Fox News e agora é consultora de comunicações.

Hicks, agora com 35 anos, foi cautelosa e autodepreciativa no depoimento, mas salpicou seu relato detalhado com as palavras “Não me lembro”.

Seu testemunho emocional ajudou e prejudicou seu antigo chefe ao mesmo tempo. Ela observou que a Organização Trump era grande e bem sucedida, mas gerida “como uma pequena empresa familiar” e que, por causa disso, “todos os que lá trabalham, em certo sentido, reportam ao Sr.

Isso se enquadra no retrato que a promotoria faz de Trump como um microgerente que devia saber dos registros falsos e do escândalo sexual que eles obscureceram.

“Ele sabia o que queria dizer e como queria dizer, e todos nós estávamos apenas seguindo seu exemplo”, disse Hicks.