Mariano Torres, trabalhador de manutenção da Universidade de Columbia, estava limpando o terceiro andar do Hamilton Hall com seu boné característico dos Yankees uma noite da semana passada, quando ouviu um tumulto no andar de baixo. Ele disse que percebeu que tinha algo a ver com o acampamento pró-palestino no gramado lá fora e continuou trabalhando.

Ele disse que ficou chocado quando de repente viu cinco ou seis manifestantes, com os rostos cobertos por lenços ou máscaras, pegando cadeiras e trazendo-as para a escada.

“Eu fico tipo, o que diabos está acontecendo? Ponha de volta. O que você está fazendo?” ele lembrou.

Ele disse que tentou bloqueá-los e eles tentaram argumentar com ele para sair do caminho, dizendo “isso é maior do que você”. Uma pessoa, lembrou ele, disse-lhe que não recebia o suficiente para lidar com isso. Alguém tentou oferecer-lhe “um punhado de dinheiro”.

Ele disse que respondeu: “Não quero seu dinheiro, cara. Apenas saia do prédio.

Foi o início do que seria um momento assustador para Torres e dois outros trabalhadores de manutenção em Hamilton Hall, que estavam lá dentro quando manifestantes pró-palestinos em Columbia tomaram conta do prédio.

Tão perturbador como os seus encontros com os manifestantes, contaram os três trabalhadores em entrevistas esta semana, foi o sentimento de que a universidade não tinha feito o suficiente para evitar o ataque ou para ajudá-los quando o edifício estava sitiado.

“Não posso acreditar que eles deixaram isso acontecer”, disse Torres.

Apenas um guarda de segurança estava posicionado no prédio quando os manifestantes entraram, apesar do aumento das tensões causadas pelo crescente acampamento nas proximidades, disseram testemunhas.

O Sr. Torres e seus colegas pediram ajuda à polícia e aos agentes de segurança pública da escola, mas ninguém chegou a tempo para ajudá-los. A universidade acabou pedindo à polícia que evacuasse o prédio e outros manifestantes ao redor do campus, mas eles só compareceram quase 20 horas depois.

Isso significava que os trabalhadores, que ficaram brevemente presos lá dentro, tiveram que sair por conta própria.

“Eles não conseguiram nos proteger”, disse Torres, 45 anos, cuja briga com um manifestante foi capturada por um fotojornalista freelancer dentro do prédio. A imagem, que mostra Torres empurrando um homem contra a parede, ricocheteou nas redes sociais.

Quando a polícia finalmente invadiu o prédio, quase 50 pessoas foram presas, segundo os promotores. Muitos deles eram estudantes da Columbia ou de faculdades afiliadas, mas uma revisão do New York Times dos registros policiais descobriram que nove pareciam não ser afiliados à universidade.

O sindicato que representa os trabalhadores, Local 241 do Sindicato dos Trabalhadores dos Transportes, solicitou mais informações à Colômbia sobre o que a polícia tinha dito à escola antes da ocupação.

John Samuelsen, o presidente internacional do sindicato, escreveu na segunda-feira a Nemat Shafik, presidente da Columbia, dizendo que ela “falhou epicamente em proteger a segurança desses funcionários da universidade, que foram forçados a lutar para sair do prédio”.

Samuelsen acrescentou que, embora a Columbia tivesse recebido informações da polícia sobre a possibilidade de os protestos aumentarem, “eles não transmitiram nenhuma dessas informações ao sindicato”.

Num comunicado, Samantha Slater, porta-voz da universidade, disse que “os funcionários que estiveram no Hamilton Hall são membros valiosos da comunidade de Columbia e apreciamos a sua dedicação e serviço”.

“Quando os manifestantes optaram por agravar a situação ocupando Hamilton Hall, cometeram violações flagrantes tanto da política da Universidade como da lei, razão pela qual tomámos a decisão de trazer o NYPD”, disse ela. “Estamos comprometidos com o trabalho contínuo para ajudar a curar toda a nossa comunidade universitária.”

No dia 30 de abril, por volta das 12h30, uma multidão de estudantes cercou o Hamilton Hall, aplaudindo, enquanto dezenas de manifestantes pró-palestinos entravam. O prédio, no campus central de Morningside Heights, em Columbia, tem um significado simbólico como local de protesto estudantil e foi ocupado cinco vezes por manifestantes estudantis desde 1968.

Durante meses, estudantes pró-palestinos protestaram para instar a universidade a desinvestir em Israel, entre outras exigências, devido à ofensiva do país em Gaza, acabando por criar um acampamento de tendas. Mas a aquisição de Hamilton Hall foi uma escalada acentuada.

Shafik, que também atende por Minouche, escreveu em uma carta à polícia que antes dos manifestantes entrarem no salão, “um indivíduo se escondeu no prédio até depois de ele fechar e deixou os outros indivíduos entrarem”.

Torres não ficou surpreso: ele disse que pegou uma mulher escondida debaixo de mesas ou atrás de portas “três ou quatro vezes” nas últimas semanas. E cinco dias antes da ocupação, Lester Wilson, outro antigo trabalhador das instalações do edifício, abriu a porta de um armário no terceiro andar pouco antes da meia-noite e encontrou uma surpresa.

Ele disse que uma mulher estava agachada na pia, escondida e mantendo a porta fechada. Wilson disse que a levou aos oficiais de segurança da universidade e não tinha certeza do que aconteceu a seguir.

Tanto Torres quanto Wilson disseram acreditar que os ocupantes eram altamente organizados, com conhecimento da localização das câmeras de segurança e saídas, e mochilas cheias de suprimentos como cordas, correntes e braçadeiras.

O único oficial de segurança pública no saguão saiu quando foi confrontado pelos ocupantes e pediu reforços, disseram várias testemunhas. Os manifestantes rapidamente começaram a barricar as portas principais com móveis e correntes. Os ocupantes parecem ter programado a sua invasão com a mudança de turno da meia-noite, e a mulher de serviço estava a terminar o seu turno, disse o sindicato.

Torres, que trabalhou lá durante cinco anos, confrontou alguns dos manifestantes, tentando proteger o que considerava “seu prédio”.

Mas ao ver o número de manifestantes crescer para “talvez 15 ou 20”, disse ele, percebeu que não poderia combatê-los. Ele pediu para sair, mas alguém disse que as portas do andar de baixo já estavam bloqueadas e que ele não poderia sair.

Ele pensou em seus dois filhos pequenos em casa. Ele não tinha ideia se outros edifícios também estavam sendo ocupados. O medo o deixou “louco”, disse ele. Ele agarrou um manifestante mais velho e arrancou seu moletom e máscara, exigindo sua saída.

O homem disse que poderia trazer 20 pessoas para apoiá-lo. “Fiquei apavorado”, disse Torres. “Eu fiz o que eu tinha que fazer.” Torres então pegou um extintor de incêndio próximo e puxou o pino antes que alguém o convencesse a se acalmar.

Wilson, 47 anos, viu Torres enfrentando manifestantes nas escadas. Ele pediu ajuda por rádio a seus supervisores. Então ele desceu até as portas principais. Eles foram fechados com laços de zíper.

“Então eu implorei a eles”, disse Wilson. “Eu disse, eu trabalho aqui, deixe-me sair, deixe-me sair.” Eventualmente, alguém cortou os zíperes e o empurrou para fora, disse ele, e depois trancou as portas novamente. Ele encontrou a oficial de segurança pública e disse a ela que seus colegas de trabalho estavam presos lá dentro.

“Deus sabe o que poderia ter acontecido”, disse ele.

Por volta de 1h10, cerca de 30 minutos depois que Torres encontrou os manifestantes pela primeira vez, um estudante manifestante no saguão finalmente cortou o conjunto de zíperes na maçaneta da porta da frente e o deixou sair junto com o terceiro trabalhador, que falou com O Times, mas pediu para não ser identificado porque estava preocupado com a privacidade.

Torres apresentou um relatório de acidente universitário naquele dia, mostrando um ferimento nos nós dos dedos e afirmando que tinha hematomas no pescoço. Também afirmou que ele havia sido “agredido, espancado e preso injustamente”.

“Não tive qualquer proteção da polícia do campus ou da polícia de Nova York e me senti abandonado por aqueles cujo dever é me proteger”, escreveu ele em um documento compartilhado com o The New York Times.

Alex Molina, presidente do sindicato local, que representa tanto os trabalhadores das instalações como os seguranças, disse que o guarda de serviço não tinha permissão para deter ninguém e estava desarmado.

Tanto Torres quanto Wilson disseram que se opunham fortemente às táticas dos ocupantes, que, segundo eles, os prejudicaram. Nenhum dos dois quer trabalhar em Hamilton Hall novamente.

“O que você consegue com isso?” Sr. Wilson disse. “Você está causando episódios traumáticos às pessoas por causa dessas coisas. Entendo seu protesto, mas por que você assumiu o controle de um prédio? Por que você teve que contratar trabalhadores contra a vontade deles?”