Quando Donald J. Trump conheceu Stormy Daniels, o flerte deles parecia passageiro: ele era um magnata casado de 60 anos no auge da fama dos reality shows, e ela tinha 27 anos, menos da metade da idade dele, natural da Louisiana, criada na pobreza e dirigida por ao estrelato pornográfico.

Mas aquele encontro casual em Lake Tahoe, Nevada, há cerca de duas décadas, desencadeou uma cadeia de acontecimentos que levou à nação ao primeiro julgamento criminal de um presidente americano.

E na terça-feira, Daniels depôs naquele julgamento, colocando o ex-presidente cara a cara com a estrela pornô no centro do caso.

As acusações decorrem de sua história de sexo com Trump durante aquele torneio de golfe de celebridades em Lake Tahoe, em 2006, uma história que ela contava uma década depois, nos últimos dias da campanha presidencial. O advogado e mediador de longa data de Trump, Michael D. Cohen, pagou-lhe US$ 130 mil em dinheiro secreto antes do dia da eleição, e o ex-presidente é acusado de falsificação de registros comerciais para encobrir reembolsos ao Sr. Cohen.

O testemunho acelerado de Daniels durou quase cinco horas, durante as quais ela descreveu um encontro com Trump, agora com 77 anos, que ele há muito nega. A tensão tomou conta da sala do tribunal, seu testemunho tagarela preencheu um silêncio pesado. Ela fez piadas; eles não pousaram.

Depois de cerca de meia hora no depoimento, ela começou a revelar detalhes íntimos sobre Trump, tanto que o juiz recusou alguns dos depoimentos. Ele deu a entender que era gratuitamente vulgar e a defesa pediu a anulação do julgamento.

Daniels disse que o futuro presidente a convidou para jantar em sua suntuosa suíte de hotel em Lake Tahoe. Ele atendeu a porta vestindo pijama de seda. Quando ele era rude, ela batia nele de brincadeira com uma revista enrolada. E quando ela perguntou sobre sua esposa, ele disse a ela para não se preocupar, que eles nem dormiam no mesmo quarto – o que levou Trump a balançar a cabeça em desgosto e a murmurar “besteira” para seus advogados.

A Sra. Daniels então contou o próprio sexo em detalhes gráficos. Aconteceu, disse ela, depois que ela voltou do banheiro e encontrou Trump de cueca samba-canção e camiseta. Ela tentou sair e ele bloqueou seu caminho, embora não, segundo ela, de maneira ameaçadora. O sexo foi breve, disse ela, e embora nunca tenha dito não, houve um “desequilíbrio de poder”.

“Eu estava olhando para o teto e me perguntando como cheguei lá”, disse ela ao júri, acrescentando que Trump não usava camisinha.

O testemunho foi um momento surpreendente na história política americana e um espectáculo culminante num julgamento repleto deles: uma estrela porno, em frente a um antigo e potencialmente futuro presidente, a dizer ao mundo sobre o que outrora foi paga para manter silêncio.

Daniels, 45 anos, contou amplamente sua história – para promotores, repórteres, seus amigos, em um livro – mas nunca para os jurados, e não com Trump na sala. Sua aparição no depoimento pareceu enervar Trump enquanto ela lavava sua roupa suja, sob juramento, com detalhes mortificantes.

Mas a história da Sra. Daniels não é apenas uma história sórdida de beijar e contar; destaca o que os promotores dizem ser a criminalidade de Trump. Ele é acusado de arquitetar o esquema de registros comerciais falsos para encobrir todos os vestígios de seu encontro: o dinheiro secreto, o reembolso ao Sr. Cohen e, sim, o sexo.

Embora a defesa tenha considerado o depoimento uma difamação, a Sra. Daniels forneceu aos promotores alguns detalhes úteis. Ela estabeleceu a história fundamental do seu encontro com o Sr. Trump. E ela testemunhou que teria contado a mesma história desconfortável em 2016, se não tivesse recebido o dinheiro secreto do negociante de Trump.

Mas o seu testemunho, por vezes, parecia problemático para os procuradores que a tinham telefonado. A Sra. Daniels testemunhou que o dinheiro não era sua motivação e que ela queria divulgar sua história. Isso poderia atrair o ceticismo dos jurados, que ouviram dizer que ela aceitou os US$ 130 mil e, em troca, não contou sua história por mais de um ano.

“Minha motivação não era dinheiro”, disse ela. “Foi motivado por medo, não por dinheiro.”

O júri também viu o juiz, Juan M. Merchan, repreender a Sra. Daniels pelo menos duas vezes, instruindo-a a seguir as perguntas que lhe foram feitas. A certa altura, ele até emitiu a sua própria objeção, interrompendo o depoimento dela quando ela começou a descrever a posição sexual que ela e o Sr.

O juiz Merchan, geralmente uma presença estóica com forte controle sobre seu tribunal, demonstrou rara exasperação quando o depoimento tomou uma direção obscena e o julgamento assumiu uma atmosfera de circo.

Ele também pediu à Sra. Daniels que diminuísse a velocidade. Ela falava rápido, propensa a rir e a fazer longos apartes.

Fora da presença do júri, a juíza reconheceu que “havia algumas coisas que era melhor não serem ditas” no seu depoimento e sugeriu que a Sra. Daniels poderia ter “problemas de credibilidade”.

Mesmo assim, ele rejeitou a proposta da defesa de anular o julgamento, convidando, em vez disso, os advogados de Trump a montar um interrogatório agressivo contra Daniels.

“Quanto mais vezes esta história mudou, mais material para interrogatório”, disse ele.

Susan Necheles, a advogada de Trump que liderou o interrogatório, acatou o conselho do juiz.

Ela pintou a Sra. Daniels como um oportunista mentiroso. Ela desenterrou trechos do livro da Sra. Daniels para sugerir que sua história mudou com o tempo. E em um momento potencialmente problemático para a Sra. Daniels, a Sra. deu a entender que ela havia inventado um relato de um apoiador de Trump ameaçando ela e sua filha em um estacionamento de Las Vegas, uma história que ela não compartilhou com o pai de seu bebê.

“A vida da sua filha estava em perigo e você não contou ao pai dela, certo?” — perguntou a Sra. Necheles, dando a entender que a história era falsa.

A Sra. Daniels ficou indignada. E durante alguns interrogatórios, ela se defendeu com eficácia, tendo um desempenho ainda melhor do que nas respostas aos promotores.

Seu testemunho fechou o círculo de um dos primeiros escândalos que pairaram sobre a presidência de Trump. Desde que o Wall Street Journal deu a notícia, há seis anos, de que Cohen lhe pagou para ficar calada, a sua história mudou o curso da política americana e lançou as bases para o caso.

Ao longo dos anos, Daniels conquistou sua fama adjacente a Trump. Ela vendeu mercadorias, filmou um documentário, deu entrevistas de alto nível e escreveu um livro tão revelador que incluía descrições detalhadas da genitália do ex-presidente. Trump também proferiu insultos que ridicularizaram sua aparência, chamando-a de “cara de cavalo”.

Mas em outras ocasiões, a Sra. Daniels parecia torturada, detalhando o custo pessoal da exposição descomunal. De repente, ela não era apenas uma estrela pornô, mas uma ameaça para um homem que comanda o movimento político mais fervoroso da história americana moderna. Ela disse aos repórteres que foi inundada por ameaças de apoiadores de Trump, muitas das quais eram explícitas. Ela temia pela família e se divorciou do terceiro marido, pai de sua filha.

“Tenho sido atormentada nos últimos cinco anos ou mais”, disse ela na cena de abertura de “Stormy”, um documentário sobre sua vida que foi lançado no Peacock. “E aqui estou, ainda estou aqui.”

A Sra. Daniels juntou-se ao julgamento num momento crucial. Na segunda-feira, os promotores pediram a dois veteranos do departamento de contabilidade da Organização Trump que mostrassem aos jurados os 34 registros que eles dizem que Trump falsificou para ocultar o reembolso a Cohen pelo dinheiro secreto. Isso inclui 11 faturas, 11 cheques e 12 lançamentos no livro-razão de Trump que retratavam os pagamentos como despesas legais normais.

Nas próximas semanas, espera-se que Cohen tome posição e ligue os pontos entre os detalhes obscenos e os documentos substantivos. Na terça-feira, o depoimento da Sra. Daniels conduziu os jurados através dos elementos mais obscenos do caso.

Ela começou contando uma infância difícil em Baton Rouge. Seus pais se separaram quando ela era jovem, disse ela.

Ela queria ser veterinária e era editora do jornal de sua escola. Eventualmente, ela começou a se despir, diz ela, porque ganhava mais do que limpando esterco em um estábulo de cavalos.

Quando conheceu Trump no torneio de golfe em 2006, ela era uma jogadora de pornografia. Ela era atriz e acabaria se firmando como diretora e produtora.

Solicitada a identificar Trump no tribunal, ela o chamou de homem de paletó azul-marinho. A Sra. Daniels, toda vestida de preto e usando óculos, reduziu o singular ex-presidente a apenas mais um homem no tribunal.

Ela passou grande parte de seu testemunho descrevendo aquele primeiro encontro em Lake Tahoe. Quando conheceu Trump, ela sabia que ele era jogador de golfe e apresentador do “O Aprendiz”, o reality show que reviveu a celebridade de Trump para uma nova geração. Em uma frase memorável, a Sra. Daniels disse que também sabia que ele era “tão velho ou mais velho que meu pai”.

Mais tarde naquele dia, disse ela, o assessor de Trump se aproximou e a convidou para jantar. Ela diz que ele anotou o número dela, mas que sua reação inicial foi “eff, não”, abreviando um palavrão.

Mas seu assessor a encorajou: “O que poderia dar errado?”

Ela então transportou os jurados para dentro do quarto de hotel, pintando a ampla suíte nos mínimos detalhes, capturando todos os aspectos, até a cor dos azulejos.

Ela disse que Trump se interessou por seu negócio e perguntou sobre sindicatos, resíduos e seguro saúde, bem como sobre testes para doenças sexualmente transmissíveis. “Ele estava muito interessado em como eu deixei de me tornar apenas uma estrela pornô para escrever e dirigir”, disse ela.

Daniels disse que Trump disse a ela: “Você me lembra minha filha. Ela é inteligente, loira e bonita, e as pessoas também a subestimam.”

Ela se lembra de ter ido ao banheiro para passar batom, onde, segundo ela, notou uma pinça dourada e Old Spice.

Mais tarde, eles mantiveram contato, disse ela. Em 2007, eles se conheceram na Trump Tower, em Nova York, em uma festa de lançamento da Trump Vodka em Los Angeles e em um hotel em Beverly Hills – todas as interações que pareciam minar as afirmações de Trump de que ele mal a conhecia.

O júri também viu registros de contato do telefone da Sra. Daniels e do telefone do assistente do Sr. E quando eles conversaram, disse ela, o Sr. Trump deu um apelido para ela: “querida”.

Desde então, eles só falaram através de advogados, principalmente durante as negociações secretas. Quando a Sra. Necheles acusou a Sra. Daniels de usar esse esforço para “extorquir dinheiro do presidente Trump”, a Sra.

“Falso”, ela disse.

“Foi isso que você fez, certo?” A Sra. Necheles persistiu.

“Falso!” Sra. Daniels gritou.

O relatório foi contribuído por William K. Rashbaum, Kate Christobek, Jesse McKinley e Wesley Parnell.