Uma colheita fracassada, seguida por uma onda de especulação financeira, colocou os preços do cacau numa montanha-russa este ano, abalando uma indústria que depende de colheitas e mão-de-obra baratas e garantindo que os doces de chocolate ficarão mais caros.

Não é assim que as coisas normalmente acontecem no mercado do cacau. Durante grande parte da última década, o preço do cacau num dos principais parâmetros de referência globais oscilou em torno de 2.500 dólares por tonelada métrica. No ano passado, depois de colheitas fracas na África Ocidental, o preço começou a subir – subindo para 4.200 dólares por tonelada em Dezembro, um limite que não era ultrapassado desde a década de 1970.

Então os especuladores financeiros começaram a se acumular – apostando que os preços subiriam ainda mais. Eles elevaram o preço para mais de US$ 6 mil por tonelada em fevereiro, US$ 9 mil por tonelada em março e US$ 11 mil por tonelada em meados de abril. Desde então, o preço oscilou violentamente, caindo quase 30% em apenas duas semanas, antes de subir novamente. Na quinta-feira, o preço era de US$ 8.699 a tonelada.

As grandes empresas alimentares têm vindo a aumentar os preços e alertam que terão de continuar a fazê-lo se o cacau não se estabilizar. As empresas que utilizam cacau mais puro – em vez do óleo de palma e outros ingredientes utilizados em muitas barras de chocolate – serão as mais atingidas, embora alguns fabricantes de chocolate premium observem que sempre pagaram preços muito mais elevados para compensar os agricultores de forma justa.

A situação não parece que vai se acalmar em breve. Aqui está o que você precisa saber.

Uma combinação de baixa pluviosidade, doenças das plantas e envelhecimento das árvores levou a uma colheita decepcionante na Costa do Marfim e no Gana em 2023. Os dois países produzem cerca de dois terços do cacau mundial, pelo que a escassez atingiu duramente o mercado global. Continua: A Organização Internacional do Cacau recentemente previsão que a produção global ficará atrás da procura em 374 mil toneladas nesta temporada, que termina em Setembro, após um défice de 74 mil toneladas no ano passado.

Não há solução rápida para isso. Os cacaueiros demoram anos a produzir frutos, o que dá aos agricultores pouco incentivo para plantar mais, uma vez que não sabem qual será o preço da colheita quando esta der frutos. Alguns podem preferir usar mais terras para o cultivo de borracha ou para a mineração de ouro.

Mas embora o défice de produção tenha sustentado os ganhos iniciais de preços, a especulação de investidores como os fundos de cobertura levou as coisas a outro nível.

“Sim, há fundamentos que desencadeiam a mudança, mas depois estas considerações financeiras contribuem para isso e agravam a situação.” disse Judy Ganes, consultora de commodities. “É movido pelo dinheiro.”

Como qualquer commodity, o cacau tem preços diversos.

Em Gana e Costa do Marfim, o governo estabelece uma taxa sazonal que os produtores de cacau recebem, num esforço para os proteger da volatilidade dos preços globais. Após a subida dos preços de mercado em Abril, o Ministério da Agricultura da Costa do Marfim concordou em aumentar essa taxa durante o resto da temporada – mas ainda é muito inferior ao aumento nos mercados globais de matérias-primas.

Noutros países, os agricultores recebem taxas de mercado.

Mas os grandes compradores, como a Hershey e a Mondelez, e os comerciantes de matérias-primas compram e vendem cacau em bolsas globais, onde comercializam grãos físicos, bem como contratos de futuros que podem exigir que recebam grãos numa data futura.

É nas bolsas globais que os preços se desligaram da realidade nas explorações agrícolas.

A referência global para o cacau é um contrato futuro negociado na bolsa Intercâmbio Intercontinental – e um comprador desse contrato está concordando com o preço de uma tonelada métrica de grãos de cacau a ser entregue em um dos vários portos no leste dos Estados Unidos.

Um grande factor por detrás do aumento dos preços este ano é que esses contratos de futuros são liquidados com a entrega física do cacau – o que significa que os comerciantes que vendem os contratos precisam de manter grandes reservas de grãos de cacau à mão. Isto pode resultar numa espiral ascendente, uma vez que os comerciantes são forçados a comprar mais cacau para reabastecerem os seus stocks.

O volume de negociação também pode afetar a forma como o preço muda.

Em Janeiro, o número de contratos activos de cacau aumentou 30% em relação ao ano anterior, mostram dados da Commodities Futures Trading Commission. Mas esse volume de negociações caiu drasticamente a partir de abril – quando os preços atingiram o pico – e o menor número de negociações resultou em grandes oscilações de preços nas últimas duas semanas.

Embora os preços tenham descido do seu ponto mais alto, é provável que permaneçam elevados durante algum tempo, disse Paul Joules, analista do Rabobank, “devido às questões sistémicas que vão demorar algum tempo a resolver”.

Os preços do chocolate estão principalmente subindo. Quando a Hershey e a Mondelez, dona de marcas como Cadbury e Toblerone, divulgaram lucros recentemente, as oscilações de preços foram um grande tema de conversa.

A Mondelez disse que aumentou os seus preços em cerca de 6 por cento nos primeiros três meses do ano, e a Hershey em cerca de 5 por cento, e ambas afirmaram que estariam dispostas a aumentar ainda mais os preços se o custo do cacau permanecesse elevado. Ambas as empresas afirmaram que os seus lucros aumentaram em percentagens de dois dígitos em relação ao ano anterior, à medida que os consumidores continuaram a comprar os seus produtos, apesar do aumento dos preços.

Luca Zaramella, diretor financeiro da Mondelez, disse aos analistas em 30 de abril que o mercado estava “reagindo exageradamente” e que muito provavelmente se corrigiria na segunda metade do ano.

Ainda assim, disse ele, “é absolutamente crítico que nos preparemos para que o cacau possa permanecer nestes níveis”. A Mondelez poderia proteger seus lucros, disse Zaramella, tentando garantir grandes pedidos de cacau durante as recessões do mercado ou reduzindo os custos de outros insumos, como ingredientes.

Alguns fabricantes de chocolate “bean to bar”, que sempre pagaram um prémio pelo cacau que obtêm dos pequenos agricultores, dizem que estão a ter uma experiência diferente.

“O preço do cacau premium nunca mudou”, disse Dan Maloney, que dirige a Sol Cacao, uma empresa de chocolate no Bronx, com seus dois irmãos. “É quase como se o preço a granel alcançasse o preço premium, mas estávamos sempre pagando premium.”

Maloney disse que já estava pagando entre US$ 9 mil e US$ 12 mil por uma tonelada de cacau premium, que obtém de agricultores de todo o mundo, especialmente na América Latina e na África. A Sol Cacao cobra US$ 8 por uma barra de 1,86 onças, enquanto uma barra Hershey de 120 gramas custa cerca de US$ 2.

Maloney disse que cobrava esses preços para garantir a qualidade do produto e o tratamento ético dos agricultores do setor, o que tem uma história de exploração de crianças e pessoas escravizadas para trabalho.

“Eles comercializam o chocolate como doce”, disse Maloney sobre os grandes fabricantes. “Nós comercializamos isso mais como um luxo, algo para saborear, como uma garrafa de vinho.”

Alguns produtores de cacau veem compradores como Maloney como aliados que os protegem dos caprichos dos mercados financeiros.

Gustavo Mindineros, um agricultor de cacau que lidera uma cooperativa de produtores em Tumaco, na Colômbia, disse que os agricultores tendiam a favorecer os compradores mais pequenos quando a produção era baixa porque compravam menos grãos a um preço mais elevado.

“As grandes empresas garantem volume, mas não reconhecem a qualidade”, disse Mindineros. “Os compradores menores reconhecem a qualidade e pagam mais por isso.”