Dezenas de milhões de dólares em publicidade não mudaram o défice eleitoral do Presidente Biden. O julgamento criminal de Donald J. Trump não alterou a trajetória da corrida. E as vantagens significativas em termos de dinheiro e infra-estruturas de Biden ainda não renderam dividendos políticos.

Então, na quarta-feira, o único dia da semana em que Trump não está confinado a um tribunal, a campanha de Biden abalou a corrida, oferecendo-se publicamente para antecipar o primeiro debate presidencial em três meses. A medida pretendia chamar a atenção dos americanos, mais cedo ou mais tarde, sobre a sua escolha consequente em 2024. Os conselheiros de Biden há muito acreditam que a realização de uma revanche entre Trump e Biden será um bálsamo para os baixos índices de aprovação do presidente.

A equipe Trump aceitou rapidamente. E Trump passou a fazer o favor a Biden de reduzir as expectativas em relação ao seu desempenho, escrevendo nas redes sociais que seu rival era “o PIOR debatedor que já enfrentei”. A postagem foi uma prévia dos insultos que viriam, com Trump acusando o presidente de ser incapaz de “juntar duas frases” e chamando-o de “torto” três vezes.

O estratégia de debate antecipado do Sr. Biden representou um reconhecimento público de que ele está perdendo em sua candidatura à reeleição e uma aposta de que um cronograma de debate acelerado forçará os eleitores a voltarem à política e a confrontarem a possibilidade de Trump retornar ao poder.

No entanto, ao mesmo tempo, propor o primeiro debate eleitoral geral na história da televisão é uma forma de mitigar os riscos de colocar um presidente de 81 anos no palco, ao vivo, durante 90 minutos. Ao concordar com dois debates em vez dos tradicionais três, a campanha de Biden está a limitar a sua exposição. Ao programar os confrontos para mais longe do dia das eleições, ambos os candidatos terão oportunidades de recuperação caso tropecem.

Trump, que completa 78 anos em junho e faltou a todos os debates primários republicanos, está ansioso para encontrar Biden no palco, classificando-o pública e privadamente como diminuído desde 2020. Poucas horas após o anúncio de Biden na quarta-feira, ambos os lados concordou publicamente com um debate em 27 de junho organizado pela CNN em Atlanta e outro com a ABC News em 10 de setembro.

Também existe perigo para Trump porque Biden teve um bom desempenho em momentos-chave em que as expectativas eram baixas para ele – incluindo os debates de 2020 e os seus recentes discursos sobre o Estado da União.

Ao aceitar o acordo de Biden para dois debates, Trump perdeu quase toda a sua influência para exigir mais, mesmo quando sua campanha pedia concursos mensais e Trump disse que havia aceitado um debate da Fox News em outubro. A campanha de Biden deixou claro que o presidente participaria de apenas duas.

“O presidente Biden deixou claros os seus termos para dois debates individuais e Donald Trump aceitou esses termos”, disse Jennifer O’Malley Dillon, presidente da campanha. “Não há mais jogos. Não há mais caos. Chega de debate sobre debates.”

A surpreendente velocidade do acordo foi possível, em parte, porque altos funcionários das duas campanhas estiveram envolvidos em conversações nos bastidores sobre debates antes da carta de campanha de Biden, de acordo com quatro pessoas familiarizadas com as discussões. As duas campanhas tinham um interesse mútuo em contornar a Comissão de Debates Presidenciais, que supervisiona os acontecimentos desde 1988.

Ambos também queriam que Biden e Trump se enfrentassem diretamente, sem Robert F. Kennedy Jr. Kennedy escreveu nas redes sociais na quarta-feira que seus concorrentes dominantes estavam “conspirando”, acrescentando: “Eles têm medo de que eu ganhe”.

Num sinal da preparação antes dos anúncios de quarta-feira, a campanha de Biden agiu nos últimos dias para remarcar um grande evento de angariação de fundos em Nova Iorque, planeado para a noite de 27 de junho.

Se os eventos de Junho e Setembro se realizarem e não forem programados debates adicionais, os americanos poderão ver lado a lado os dois candidatos presidenciais dos principais partidos antes que a grande maioria dos eleitores tenha acesso aos seus boletins de voto. Isso também dará a Biden mais liberdade para roteirizar as últimas semanas de sua última campanha política, concentrando-se em atrair os primeiros eleitores sem ter que se preparar para um evento de alto risco ao vivo na televisão.

Para ambos os candidatos, as datas anteriores permitem tempo para recuperar de um desempenho potencialmente irregular.

Os debates presidenciais continuam a ser eventos singulares na política americana. Mais de 73 milhões de pessoas assistiram ao primeiro debate Biden-Trump em 2020, e 84 milhões assistiram ao primeiro debate de Trump contra Hillary Clinton em 2016.

Um aspecto incomum dos debates das eleições gerais deste ano é que ambos os candidatos estarão relativamente enferrujados nas disputas no palco.

Normalmente, o desafiante aprimorou suas habilidades em uma série de debates primários. Mas Trump optou por não se juntar a eles este ano. O último debate em que Trump ou Biden participaram foi o último de 2020.

Ambos os homens são impopulares ao entrar nas eleições gerais. As últimas pesquisas de estados decisivos por The New York Times, Siena College e The Philadelphia Inquirer mostrou que 40% dos eleitores registrados viam Biden de maneira favorável, em comparação com 45% de Trump. Mas embora a maioria dos eleitores sempre tenha visto Trump de forma desfavorável durante anos, Biden era mais querido há quatro anos.

Nos últimos meses, Biden adotou uma abordagem mais combativa em relação a Trump, fazendo um grande discurso sobre a democracia um dia antes do aniversário do motim de 6 de janeiro de 2021 no Capitólio, bem como um Estado da União focado em Trump. endereço. Ambos procuraram elevar o contraste entre os dois candidatos e o que está em jogo nas eleições deste ano.

E embora Biden esteja atrás nas pesquisas públicas e privadas, sua equipe de campanha ainda acredita que ele melhorará sua posição quando os eleitores aceitarem os dois homens como suas únicas opções presidenciais realistas e forem lembrados do histórico de Trump no cargo – especialmente em questões como democracia e direito ao aborto.

Numa reflexão sobre a razão pela qual a campanha de Biden pensa que os americanos precisam de ter a memória estimulada, a sondagem do The Times/Siena/Inquirer descobriu que 17 por cento dos eleitores nos seis principais estados em disputa acreditavamincorretamente, que foi o Sr. Biden, e não o Sr. Trump, o responsável por acabar com o direito constitucional ao aborto.

Trump, por sua vez, passou meses zombando da acuidade mental de Biden e questionando sua resistência para ficar no palco por 90 minutos.

Alguns dos aliados de Trump arrependeram-se de ter definido a fasquia tão baixa para Biden no passado, especialmente antes do seu discurso sobre o Estado da União. O presidente fez aquele discurso com mais entusiasmo que o normal poucas horas depois de um super PAC de Trump sugerir em um anúncio de televisão que Biden era tão velho que talvez não sobrevivesse a outro mandato.

Ainda assim, apoiantes proeminentes de Trump dificilmente subestimaram as suas hipóteses nos debates. Sean Hannity, da Fox News, previu que Trump “limparia o chão” com Biden. A campanha de Trump republicou o clipe nas redes sociais.

Biden apresentou seu desafio de debate na quarta-feira com o tipo de machismo que os eleitores estão mais acostumados a ouvir de Trump. “Bem, faça o meu dia, amigo”, disse Biden em um vídeo postado online. Ele continuou a irritar Trump por estar confinado a um tribunal quatro dias por semana: “Ouvi dizer que você está livre na quarta-feira”.

A campanha de Biden também começou a vender camisetas que diziam: “Grátis às quartas-feiras”. Foi um afastamento da postura típica de Biden de não comentar os problemas jurídicos de Trump.

Mais tarde, quando Biden concordou com o debate de 10 de setembro, ele escreveu nas redes sociais: “Vou trazer meu avião também. Pretendo mantê-lo por mais quatro anos.”

A decisão de abandonar a comissão de debate não foi uma grande surpresa. Trump sinalizou a sua vontade de se reunir com ou sem a comissão. E a equipe de Biden ficou frustrada, se não furiosa, porque Trump debateu com Biden em 2020, apesar de parecer doente, logo depois o teste deu positivo para o coronavírus, e que a família de Trump havia removido as máscaras enquanto estava na audiência.

Alguns conselheiros de Biden têm como alvo a comissão para a lata de lixo há ainda mais tempo. A relatório bipartidário em 2015, do Annenberg Public Policy Center – que contava entre os seus autores Anita Dunn, uma conselheira sénior de Biden, e Ron Klain, antigo chefe de gabinete de Biden na Casa Branca – recomendou uma revisão completa.

Maggie Haberman contribuiu com reportagens de Nova York.