Os dois países mais poderosos do mundo, os Estados Unidos e a China, reúnem-se esta semana em Washington para falar sobre as alterações climáticas. E também seus problemas de relacionamento.

Num mundo ideal, onde a transição para a energia limpa fosse a principal prioridade, as condições seriam mais amigáveis. Talvez os veículos eléctricos acessíveis fabricados na China fossem amplamente vendidos na América, em vez de serem vistos como uma ameaça económica. Ou haveria menos necessidade de escavar uma mina de lítio no Nevada, ambientalmente sensível, porque o lítio, que é essencial para baterias, poderia ser comprado sem preocupações à China, que controla o abastecimento mundial.

Em vez disso, no mundo real não ideal, os Estados Unidos estão a equilibrar dois objectivos concorrentes. A administração Biden quer reduzir as emissões que provocam o aquecimento do planeta, incentivando as pessoas a comprar coisas como veículos eléctricos e painéis solares, mas também quer que as pessoas comprem produtos americanos e não chineses. A sua preocupação é que o domínio chinês no mercado global destas tecnologias essenciais possa prejudicar a economia e a segurança nacional dos EUA.

Esses objectivos concorrentes estarão em evidência esta semana, quando o principal enviado climático da Administração Biden, John Podesta, se reunir pela primeira vez com o seu homólogo de Pequim, Liu Zhenmin, em Washington.

É provável que as tensões comerciais pairem sobre as negociações.

A enxurrada de exportações chinesas, especialmente de painéis solares e outras tecnologias de energia verde, tornou-se um verdadeiro ponto sensível para a administração Biden, à medida que tenta estimular as mesmas indústrias em solo americano. Sr. Podesta criticou duramente a China por ter “distorcido o mercado global de produtos de energia limpa, como energia solar, baterias e minerais críticos”.

Além disso, criou um grupo de trabalho para explorar formas de limitar as exportações de países com elevadas pegadas de carbono, uma prática que chamou de “dumping de carbono”. Isso foi considerado uma referência velada à China.

Ainda não está claro se a administração Biden imporia uma taxa sobre produtos importados de países com altas emissões. A ideia foi adoptada por um punhado de legisladores republicanos influentes como forma de proteger os fabricantes americanos da concorrência chinesa.

A China, por sua vez, queixou-se à Organização Mundial do Comércio sobre os subsídios verdes dos EUA. Podesta chamou essa queixa de “além de irónica”, uma vez que o governo chinês investiu pesadamente no seu próprio sector industrial.

Liu disse que, sem a tecnologia chinesa, os custos da energia limpa aumentariam, o que abrandaria o afastamento global da queima de combustíveis fósseis, o principal produtor das emissões de gases com efeito de estufa que estão a aquecer o planeta. “Precisamos manter custos baixos, caso contrário ninguém terá condições de arcar com a transição energética”, ele disse à Bloomberg recentemente.

Ambos os homens são novos em seus empregos atuais, mas dificilmente são novatos. Podesta foi responsável pela implementação da legislação climática antes de assumir o papel global, após a reforma de John F. Kerry. Liu é um diplomata de longa data que serviu como funcionário das Nações Unidas antes de se tornar o principal enviado climático do presidente Xi Jinping.

Os Estados Unidos não estão sozinhos no alerta contra a enxurrada de produtos verdes chineses.

A União Europeia está a investigar se os veículos eléctricos fabricados na China beneficiaram de subsídios injustos, e Xi recebeu uma bronca numa visita a Paris esta semana, quando a presidente da Comissão Europeia, Ursula von der Leyen, disse numa conferência de imprensa na segunda-feira que a Europa “não consigo absorver superprodução massiva de bens industriais chineses inundando seu mercado.”

A China domina a produção de painéis solares, turbinas eólicas, baterias e carros e autocarros eléctricos, e também processa a maior parte dos minerais utilizados em tecnologias de energia limpa. E as empresas chinesas descobriram soluções alternativas para as barreiras comerciais no Ocidenteinclusive enviando produtos por rotas indiretas que evitam tarifas sobre mercadorias provenientes diretamente da China.

Isso representa um grande dilema para a administração Biden. Apostou a sua reputação global numa ambiciosa agenda climática, com o objectivo de reduzir para metade as emissões de gases com efeito de estufa até 2030, em comparação com os níveis de 2005. Também está tentando construir, praticamente do zero, uma indústria nacional de energia renovável.

Competir com a China na produção de baixo carbono neste momento é uma batalha perdida, disse Li Shuo, que dirige o centro climático da China no Asia Society Policy Institute, em Washington. “É difícil ver como os EUA construirão toda uma cadeia de abastecimento solar a tempo de responder às alterações climáticas, ou como os produtos solares fabricados nos EUA poderão algum dia ser competitivos em termos de custos”, disse ele. Não é “a luta que os EUA deveriam travar, nem que possam vencer”.

Esta nova rivalidade entre grandes potências apresenta dois riscos para os Estados Unidos. Evitar demasiado as fábricas de um rival pode aumentar os custos e retardar a transição para a energia limpa. Mas depender demasiado das fábricas de um país rival levanta preocupações de segurança nacional e pode pôr em risco as indústrias e os empregos americanos.

Por exemplo, uma enxurrada de carros chineses baratos ameaçaria a indústria automóvel dos EUA e uma grande base de trabalhadores do sector automóvel, sindicalizada e politicamente influente. (O presidente Biden os cortejou abertamente ao fazer piquetes durante uma greve recente.)

Para além do comércio, Pequim e Washington estão em desacordo sobre muitas coisas, incluindo o estatuto de Taiwan, a invasão russa da Ucrânia e, não menos importante, diferenças fundamentais sobre o valor da democracia.

“Num mundo livre de geopolítica, se a China quisesse abastecer o mundo com insumos de energia limpa baratos e abundantes, desde painéis solares a minerais críticos, isso beneficiaria a todos nós, permitindo a transição energética mais rápida possível”, disse Meghan O’Sullivan, que dirige o Projeto Geopolítica de Energia na Harvard Kennedy School. “Mas, no mundo real, o imperativo de segurança de não depender excessivamente da China está a levar países, dos Estados Unidos à Índia, a duplicar cadeias de abastecimento de energia solar e minerais críticos, o que pode abrandar a transição energética e torná-la mais cara.”

O clamor contra as exportações chinesas surge num momento em que os políticos deste país enfrentam um desafio que é estranho aos políticos da China: as eleições.

Em sua candidatura à reeleição, Biden destacou os investimentos de seu governo em energias renováveis. Ele fez questão de visitar novas fábricas apoiadas por incentivos governamentais, num claro esforço para sinalizar aos eleitores os seus esforços para reanimar a indústria norte-americana.

Investimentos em energia limpa surgiram desde a aprovação da Lei de Redução da Inflação em 2022. Começou a desbloquear 370 mil milhões de dólares em incentivos para acelerar a transição do país dos combustíveis fósseis, com incentivos fiscais alargados para a produção de baterias e o fabrico de painéis solares. Isso, juntamente com a Lei de Chips e Ciência, que reservou 39 mil milhões de dólares em incentivos para os produtores de chips investirem nos Estados Unidos, tinha como objectivo directo reduzir a dependência da China e, ao mesmo tempo, reforçar a produção norte-americana.

Uma análise publicada terça-feira pelo grupo de pesquisa privado E2 descobriu que 300 projetos de energia renovável foram anunciados desde a aprovação da Lei de Redução da Inflação. Mais da metade estava em estados controlados pelos republicanos.

Lisa Friedman relatórios contribuídos.