Cerca de 90.000 soldados da NATO têm estado a treinar na Europa esta Primavera para a guerra das Grandes Potências que muitos esperam que nunca chegue: um confronto entre a Rússia e o Ocidente com consequências potencialmente catastróficas.

Na Estónia, pára-quedistas da 82ª Divisão Aerotransportada de Fort Liberty, Carolina do Norte, saltaram de aviões ao lado de soldados de Colchester Garrison em Essex, Grã-Bretanha, para operações de “entrada forçada”. Na Lituânia, os soldados alemães chegaram como uma brigada estacionada fora da Alemanha numa base permanente, pela primeira vez desde a Segunda Guerra Mundial.

E na auto-estrada A4, no leste da Alemanha, um capitão do Exército dos EUA e o seu homólogo macedónio correram em direcção a o Suwalki Gap – o lugar que muitos planeadores de guerra prevêem que será o ponto crítico para uma guerra da OTAN com a Rússia – esperando que o radiador sobreaquecido do seu veículo de combate blindado Stryker não desligasse o motor.

Todos fazem parte daquilo que se supõe ser uma tremenda demonstração de força por parte da OTAN, a maior desde o início da Guerra Fria, que pretende enviar uma mensagem incisiva ao Presidente Vladimir V. Putin da Rússia de que as suas ambições não devem aventurar-se além Ucrânia.

Mas é também uma antevisão de como poderiam ser os momentos iniciais de um conflito moderno entre grandes potências. Se a OTAN e a Rússia entrassem em guerra, as tropas americanas e aliadas correriam inicialmente para os países bálticos, Estónia, Letónia e Lituânia – o “Flanco Oriental” da OTAN – para tentar bloquear a penetração de uma força russa.

Como essa guerra terminaria e quantas pessoas poderiam morrer é uma história diferente. Dezenas de milhões de pessoas foram mortas na Segunda Guerra Mundial. Desta vez, as apostas nunca foram tão altas. Putin mencionou várias vezes o potencial para uma guerra nuclear desde que a Rússia invadiu a Ucrânia, há mais de dois anos.

Os responsáveis ​​pela segurança nacional também estão a fazer planos para a guerra cibernética, incluindo como defender os interesses dos EUA e da NATO contra um possível ataque cibernético às infra-estruturas públicas.

Mas uma guerra terrestre continental europeia parece muito mais possível desde que a Rússia lançou a sua invasão em grande escala da Ucrânia, há mais de dois anos.

“Este exercício muda o cálculo dos nossos adversários – esse é o verdadeiro poder disto”, disse o General Williams. Putin, disse ele, “está observando isso e dizendo: ‘Hmm, talvez eu precise pensar duas vezes aqui’”.

A guerra da Rússia na Ucrânia está presente em quase todos os movimentos dos exercícios, que começaram em Janeiro e continuarão até Maio. É por isso que algumas das tropas americanas experimentaram drones comerciais que poderiam transformar em armas consertando com explosivos, para ver como combater tais táticas, assim como as tropas russas tiveram que aprender como se defender contra o uso de drones comprados em lojas pela Ucrânia que têm foi MacGyvered com explosivos.

É também por isso que o Stryker sobreaquecido que transporta os dois capitães americano e macedónio se parece quase exactamente com todos os outros Strykers, com excepção da sua metralhadora mais leve.

Na Ucrânia, vários líderes militares russos de alto escalão foram mortos. O Kremlin confirmou sete; A Ucrânia diz 13.

Oficiais militares disseram que, no campo de batalha, os altos escalões russos se tornaram visíveis. Eles muitas vezes pareciam enraizados no mesmo lugar, disseram autoridades militares americanas, em vez de se movimentarem. Às vezes, vários veículos de comando eram conectados com antenas próximas a eles, quase anunciando, disse um oficial militar, a presença de generais e oficiais russos.

Os oficiais militares da OTAN e dos EUA não querem cometer o mesmo erro.

“Penso que o que descobrimos é que o nosso comando e controlo precisa de ser mais resistente”, disse o coronel Robert S. McChrystal, comandante do 2.º Regimento de Cavalaria, que está baseado em Vilseck, Alemanha, perto da fronteira checa. “Precisamos ter mais mobilidade e também ganhar dispersão.”

Parado num campo num quartel do exército em Poznan, Polónia, e vestindo o Stetson preto que é habitual na 2ª Cavalaria, o Coronel McChrystal apresentava uma figura ao mesmo tempo imponente e incongruente. Como muitos oficiais militares dos EUA, o seu discurso foi salpicado de jargão militar. Ao contrário de muitos, ele frequentemente se interrompia, às vezes no meio de uma frase, para explicar o que queria dizer.

“Agora, o que isso significa?” ele disse. “Agrupar-se, como vimos – como todos viram na guerra – não funciona. Então, podemos fazer coisas como estar em elementos menores que dificultam a localização de nossos nós de comando e controle, para que possam durar mais tempo?”

Os oficiais do regimento do Coronel McChrystal procuram agora misturar-se, quando podem, com o ambiente e com as suas tropas.

Em alguns casos, isso significou mesmo a utilização de telemóveis locais em vez de grandes e pesados ​​dispositivos de comunicações militares, como rádios portáteis que operam em frequências que os identificam como militares.

Isto não foi um problema durante as guerras no Afeganistão e no Iraque, porque os talibãs e os insurgentes não tinham os satélites e os drones espiões de que necessitavam para encontrar nós de comando e controlo no campo de batalha.

Mas a Rússia os possui. É por isso que durante um recente exercício de treino na base militar de Hohenfels, no sul da Alemanha, mais de 70 por cento do comando e controlo estavam longe – alguns deles já no território continental dos Estados Unidos.

O Fox 66, o Stryker que transportava os capitães, foi o veículo de comando e controle para a parte de marcha rodoviária de quatro dias do exercício que seguiu para Suwalki, na Polônia, vindo de Vilseck.

Para o olhar destreinado, todos os veículos blindados verdes militares pareciam ter o mesmo conjunto de armas e equipamentos táticos.

Mas o Fox 66 foi montado com uma metralhadora mais leve. Num tiroteio, não estaria na linha de frente; estaria dirigindo as operações por trás, portanto não precisa do poder de penetração perfurante das metralhadoras calibre .50 montadas em outros veículos. As duas armas são quase indistinguíveis do ar.

Dentro do Fox 66, o capitão Milos Trendevski, recém-chegado de Skopje, capital da Macedônia do Norte, contorceu seu corpo de um metro e oitenta em torno dos coletes à prova de balas, mochilas, rações, armas e equipamentos amontoados dentro do veículo enquanto se dirigia para a Polônia. Os americanos no veículo carregavam dispositivos de tradução de idiomas, mas o capitão Trendevski não precisava de nenhum.

“Precisamos ver como o Exército dos EUA realiza marchas como esta para que a nossa doutrina possa ser a mesma”, disse o capitão Trendevski em inglês numa entrevista dentro do Stryker.

A apenas alguns centímetros dele, o capitão Matt Johnson, comandante da unidade Stryker, mantinha um fluxo constante de perguntas preocupadas.

“Ela está queimando?” ele perguntou ao motorista, o especialista Sean McGarity.

“225, senhor”, foi a resposta.

“Desacelere um pouco, veja se diminui.”

O especialista McGarity diminuiu a velocidade e o motor esfriou, e um suspiro coletivo pareceu exalar dentro do Stryker.

O Suwalki Gap é um trecho de terra escassamente povoado de 105 quilômetros que abrange a Lituânia, a Polônia, a Bielo-Rússia e o enclave russo de Kaliningrado. Depois da Rússia ter invadido a Crimeia em 2014, o presidente da Estónia na altura, Toomas Hendrik Ilves, criou o nome “Suwalki Gap” para realçar aos responsáveis ​​da NATO a vulnerabilidade da área. A sua medida funcionou: os oficiais militares ocidentais adoptaram rapidamente a frase.

Oficiais militares ocidentais acreditam que o Suwalki Gap será provavelmente o primeiro território que Moscovo tentaria tomar. As forças russas em Kaliningrado, auxiliadas pela Bielorrússia, aliada da Rússia, poderiam avançar, isolando os países bálticos se tivessem sucesso.

A marcha rodoviária deverá testar a rapidez com que a OTAN consegue levar tropas para Suwalki Gap.

O capitão Johnson disse que seu Stryker, quando não superaquecido, poderia percorrer as 750 milhas de Vilseck até Suwalki, onde está baseado o 2º Regimento de Cavalaria do Exército, em menos de dois dias, mas o regimento perderia alguns veículos ao longo do caminho se tentassem viajar em a velocidade máxima do Stryker é de 70 mph. Uma velocidade mais razoável, disse ele, é de 50 mph

Mas essas marchas muitas vezes demoram mais do que o previsto. A Fox 66 e os outros Strykers da unidade do capitão Johnson levaram mais de cinco horas para chegar à fronteira polonesa a partir da cidade alemã de Frankenberg, no estado oriental da Saxônia, uma viagem que deveria durar três horas.

A marcha rodoviária culminou com um exercício de fogo real numa área de treino perto de Suwalki, com 1.800 soldados da 2.ª Cavalaria a juntarem-se a 2.600 soldados de nove outros países para estabelecer o que os militares chamaram de “presença avançada reforçada” para proteger o Flanco Oriental da OTAN. As tropas explodiram alvos pop-up e tomaram território. Helicópteros Apache americanos fizeram passagens e dispararam cobertura, enquanto, de uma altitude ainda maior, os caças poloneses F-16 e italianos F-35 conduziram ataques aéreos.

A capacidade da OTAN de “reunir estas unidades aparentemente díspares de diferentes nações para conduzir algo tão complexo é o que nos diferencia”, disse o Coronel Martin O’Donnell, porta-voz do Exército dos EUA para a Europa e África. Foi, disse ele, uma demonstração de manobras de “armas combinadas”.

Nem a Rússia nem a Ucrânia foram capazes de fazer armas combinadas, onde todas as partes de uma força de manobra – aérea, terrestre e, por vezes, marítima – coordenam e trabalham em conjunto. Tanques e artilharia, e até ataques aéreos, atingem um alvo antes que os soldados de infantaria entrem.

O General Williams, comandante das forças terrestres da OTAN, disse que, no passado, tais exercícios não identificavam o inimigo – havia apenas um adversário fictício.

Não é assim este ano. Pela primeira vez, “estamos agora, neste ano, a realizar um exercício contra os russos”, disse ele. “Lutamos contra nosso adversário potencial.”



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