Os tornados tendem a viajar em bandos hoje em dia, muitas vezes com uma dúzia ou mais formando-se na mesma região no mesmo dia. Nos piores dias, centenas podem se formar ao mesmo tempo.

Mais de uma dúzia de tornados foram relatados na segunda e terça-feira desta semana nas Grandes Planícies e no Centro-Oeste, de acordo com o Centro de previsão de tempestades administrado pela Administração Oceânica e Atmosférica Nacional. Há duas semanas, no dia mais ativo de abril, foram registrados 105 tornados.

Embora surtos como esses sempre tenham acontecido, eles se tornaram mais comuns nas últimas décadas.

O número total de tornados nos Estados Unidos a cada ano manteve-se relativamente consistente ao longo das últimas décadas, mas agora acontecem em rajadas mais concentradas durante menos dias durante o ano.

Da década de 1950 até a década de 1970, em média, cerca de 69% dos tornados nos Estados Unidos aconteceram em dias com menos de 10 tornados e cerca de 11% aconteceram em dias com 20 ou mais tornados. Estas percentagens mudaram significativamente nas últimas décadas, de acordo com um estudo de 2019. Os pesquisadores descobriram que, desde 2000, em média, apenas cerca de 49% dos tornados aconteceram em dias menos movimentados e cerca de 29% aconteceram em dias com 20 ou mais tornados.

“Agora, quando os tornados acontecem, muitas vezes acontecem em um ambiente de surto”, disse Tyler Fricker, professor assistente de geografia na Universidade de Louisiana Monroe e um dos autores do estudo.

Embora o momento desta tendência esteja alinhado com o aumento das temperaturas do planeta, os cientistas hesitam em atribuir definitivamente o comportamento de agrupamento dos tornados às alterações climáticas causadas pelo homem.

“A ligação entre as alterações climáticas e os tornados ainda é bastante ténue”, disse o Dr. “É uma questão realmente aberta e difícil para nós.” Uma dificuldade é que os tornados são demasiado pequenos à escala planetária e demasiado efémeros para aparecerem nos modelos matemáticos globais que os cientistas utilizam para estudar as alterações climáticas.

Os investigadores podem, no entanto, observar padrões no registo histórico. À medida que mais tornados se aglomeram, os dias agitados de surtos ficam cada vez mais movimentados, de acordo com Zoe Schroder, professora assistente de meteorologia na Embry-Riddle Aeronautical University. “Quando temos esses surtos, eles geralmente são maiores, o que significa que têm mais tornados”, disse ela.

Os cientistas também podem observar como as condições atmosféricas que levam aos tornados estão mudando.

Existem dois ingredientes principais para os tornados, disse Jana Houser, professora associada de meteorologia na Universidade Estadual de Ohio. A primeira é a instabilidade atmosférica causada pelo ar quente e úmido próximo ao solo encontrando o ar mais frio e seco acima. A segunda é o cisalhamento vertical do vento, ou mudanças na velocidade e direção do vento em diferentes altitudes.

À medida que o clima muda, pode haver menos dias com estes dois ingredientes. “Mas quando temos condições favoráveis, elas ficam quase sobrecarregadas”, disse Houser, levando a mais tornados em menos dias.

Tornados também estão se espalhando mais para o leste da região que as pessoas historicamente consideram como “Tornado Alley”, os estados das Grandes Planícies que vão de sul a norte, do Texas às Dakotas. (O Canadá Central também sofre tornados, mas menos que os Estados Unidos.)

Nas últimas semanas, tornados atingiram não apenas as Grandes Planícies, mas também partes do Centro-Oeste, dos Apalaches e do Sudeste.

A primavera é normalmente a época do ano mais movimentada para tornados. “Não é completamente incomum termos uma temporada muito ativa neste momento”, disse o Dr. Schroder.

Até agora, em 2024, os Estados Unidos tiveram um total de 639 tornados. Isso é um pouco mais do que a média para esta época do ano, mas muito menos do que o pior ano já registrado, 2011, quando já haviam ocorrido 1.287 tornados até 7 de maio.

O Dr. Houser enfatizou, no entanto, que embora existam padrões sazonais e geográficos, os tornados “podem ocorrer e ocorrem em qualquer lugar” nos Estados Unidos.