Orlando Cepeda, o segundo porto-riquenho a ser incluído no Hall da Fama do Beisebol e um dos principais rebatedores de sua época, do final dos anos 1950 ao início dos anos 70, morreu na sexta-feira. Ele tinha 86 anos.

Sua morte foi anunciada pelo Gigantes de São Francisco. A organização não informou onde ele morreu.

Jogando por 17 temporadas nas ligas principais, principalmente na primeira base, mas também no campo externo e, no final da carreira, como rebatedor designado, Cepeda acertou 379 home runs, teve 2.351 rebatidas, dirigiu 1.365 corridas e teve uma carreira média de rebatidas de 0,297.

Ele foi escolhido por unanimidade como o estreante do ano da Liga Nacional com os Giants em 1958, sua primeira temporada em San Francisco. Ele também foi escolhido por unanimidade como o jogador mais valioso da liga em 1967, ano em que ajudou a levar o St. Louis Cardinals ao campeonato da World Series. Ele atingiu pelo menos 0,300 em nove temporadas e jogou em nove All-Star Games.

O pai de Cepeda, Pedro, conhecido como Bull por sua força, era um jogador profissional de beisebol, principalmente um interbases, chamado de Babe Ruth de Porto Rico. Orlando Cepeda, um rebatedor destro musculoso de 1,80 metro e 90 quilos, ficou conhecido como Baby Bull.

Enquanto lançava no sistema agrícola dos Giants Juan Marichalo futuro membro do Hall da Fama da República Dominicana, foi inspirado por Cepeda e seus colegas jogadores latinos do Giants.

“Eu veria Orlando Cepeda, Felipe Alou e Ruben Gomez na televisão”, disse Marichal certa vez à Associated Press. “Comecei a aprender o que eram as ligas principais e esperava um dia poder ser uma delas.”

Marichal, que ingressou no Giants em 1960, disse que Cepeda “era o tipo de jogador que não tinha medo, o tipo de jogador que você queria que jogasse atrás de você”.

Mas a reputação de Cepeda foi manchada um ano após o término de seus dias de jogador.

Ele foi preso em San Juan em dezembro de 1975 por seu papel no contrabando de maconha da Colômbia e passou 10 meses em uma prisão federal.

A Associação de Escritores de Beisebol da América, provavelmente levando em consideração sua pena de prisão, rejeitou-o para o Hall da Fama em 15 anos de votação. Somente em 1999, e com uma votação do Comitê de Veteranos, é que Cepeda chegou a Cooperstown.

Cepeda era reverenciado em Porto Rico quase tanto quanto Roberto Clementeo defensor direito do Pittsburgh Pirates e o primeiro da comunidade Membro do hall da famaque morreu em um acidente de avião em 1972 enquanto entregava suprimentos de socorro ao terremoto na Nicarágua.

Mas a condenação de Cepeda por drogas, em contraste com o altruísmo de Clemente, transformou-o numa espécie de pária em casa após a sua libertação da prisão.

“Quando você joga beisebol, você tem nome e dinheiro e se sente à prova de balas”, disse Cepeda à Sports Illustrated quando estava prestes a entrar no Hall da Fama. “Você esquece quem você é. Especialmente em um país latino, eles fazem você se sentir como se fosse Deus. Aprendi que um erro, em dois segundos, pode causar um desastre que parece durar para sempre.”

Orlando Cepeda nasceu em Ponce, PR, em 17 de setembro de 1937. Seu pai, embora fosse um herói do beisebol em Porto Rico e em outros lugares do Caribe, foi vítima da barreira de cor das ligas principais. Ele morreu em 1955, pouco antes de seu filho jogar sua primeira partida no sistema agrícola dos Giants.

Cepeda acertou 0,312 com 25 home runs para o Giants de 1958, ganhando o prêmio de estreante do ano. Três anos depois, ele liderou a liga em home runs, com 46, e corridas impulsionadas, com 142, como parte de uma escalação de rebatidas que também incluía Willie Mays, Willie McCovey e Felipe Alou. Cepeda ajudou a impulsionar os Giants à sua primeira flâmula em São Francisco em 1962, mas foram derrotados pelos Yankees na World Series.

Atormentado por lesões nos joelhos, Cepeda foi negociado com os Cardinals no início da temporada de 1966 pelo arremessador Ray Sadecki. No ano seguinte, ele atingiu o recorde de sua carreira, 0,325, e liderou a Liga Nacional em corridas impulsionadas, com 111, na conquista de honras de MVP. Os Cardinals derrotaram o Boston Red Sox na World Series.

Cepeda jogou no time vencedor da flâmula dos Cardinals em 1968 e, mais tarde, no Atlanta Braves, no Oakland Athletics e no Red Sox. Ele se aposentou em 1974, após uma única temporada no Kansas City Royals.

Ele se mudou para o sul da Califórnia em meados da década de 1980, depois abraçou o budismo enquanto buscava retornar ao mundo do beisebol. “Desde o momento em que entrei no templo, isso mudou minha vida”, disse ele à AP em 1993. “Isso me ensinou a aceitar a responsabilidade por minhas ações, a não culpar os outros”.

Cepeda retornou à área de São Francisco em 1987. Ele procurou os Giants em 1988 e depois tornou-se membro do departamento de relações comunitárias, falando aos jovens ao longo dos anos sobre o abuso de drogas e álcool.

Mas os problemas surgiram novamente em maio de 2007, quando Cepeda foi parado por excesso de velocidade no condado de Solano, ao norte de São Francisco. A polícia relatou ter encontrado cocaína, maconha e seringas hipodérmicas em seu carro, mas ele foi autorizado a não contestar a acusação de porte de menos de 30 gramas de maconha e foi multado em US$ 100.

O promotor distrital do condado, David Paulson, demitiu o promotor que cuidava do caso horas antes da data marcada para sua renúncia, dizendo que a decisão de retirar as acusações criminais de cocaína sugeria que Cepeda havia recebido tratamento favorável por causa de seu status de celebridade.

Cepeda detinha o título de embaixador comunitário na organização Giant quando morreu. As informações sobre os sobreviventes não estavam disponíveis imediatamente.

Os Giants retiraram o número 30 do Cepeda em uma cerimônia no 3Com Park, antigo Candlestick Park, em 11 de julho de 1999.Crédito…Susan Ragan/Associated Press

Por todos os anos sendo evitado em Porto Rico, Cepeda ganhou a redenção ao ser eleito para o Hall da Fama. O governo porto-riquenho o trouxe de volta para um desfile em sua homenagem. Tudo começou no aeroporto de San Juan, onde ele havia sido preso 24 anos antes, e passou pela Velha San Juan por ruas repletas de multidões.

Os Giants retiraram o número 30 de Cepeda duas semanas antes de sua introdução no Hall da Fama. Em setembro de 2008, eles o homenagearam com uma estátua de bronze fora de seu estádio, AT&T Park (agora Oracle Park). Fica ao lado de estátuas em homenagem a Mays, McCovey, Marichal e ao arremessador Gaylord Perry. Depois de todas as suas dificuldades, Cepeda ficou extremamente satisfeito.

“Quando coisas assim acontecem com você”, disse ele ao The San Francisco Chronicle na inauguração de sua estátua, “é quando digo a mim mesmo: ‘Orlando, você é uma pessoa de muita sorte’”.