Protestar contra os erros do mundo tem sido um rito de passagem para gerações de jovens americanos, impulsionados pelas nossas fortes leis que protegem a liberdade de expressão e de reunião. No entanto, os estudantes e outros manifestantes que perturbam os campus universitários esta Primavera estão a aprender a lição errada – pois por mais admirável que seja defender as suas crenças, não há garantias de que fazê-lo não terá consequências.

A vocação mais elevada de uma universidade é criar uma cultura de investigação aberta, onde tanto a liberdade de expressão como a liberdade académica sejam tidas como ideais. Os protestos fazem parte dessa cultura, e a questão em torno da qual se centram tantas das actuais manifestações – o envolvimento dos EUA no conflito Israel-Hamas – deveria ser debatida feroz e regularmente nos campi universitários.

O direito constitucional à liberdade de expressão é a proteção contra a interferência do governo que restringe a expressão. Portanto, os líderes das universidades públicas, que são financiadas pelo governo, têm o dever acrescido de respeitar esses limites. As instituições privadas não têm as mesmas obrigações legais, mas isso não as isenta da responsabilidade de encorajar o diálogo aberto sempre e onde for possível nos seus campi. É essencial para a busca pelo aprendizado.

No mundo real, porém, isso pode ficar confuso, e são necessárias nuances quando a liberdade de expressão entra em tensão com a proteção da liberdade acadêmica. As primeiras universidades a adoptar o princípio da liberdade académica fizeram-no para impedir a interferência e a influência de estados totalitários e do fanatismo religioso. Hoje, a Associação Americana de Professores Universitários define isso como “a liberdade de um professor ou investigador no ensino superior de investigar e discutir as questões da sua área académica e de ensinar ou publicar resultados sem interferência de figuras políticas, conselhos de administração, doadores ou outras entidades”.

Os códigos de conduta dos estudantes e outras directrizes destinam-se a aliviar alguma da tensão entre a liberdade de expressão e a liberdade académica, bem como a garantir que as escolas estejam em conformidade com os regulamentos e leis governamentais. Cada campus os tem. Mas as regras só importam quando as barreiras de proteção são consistentemente mantidas. É nessa aplicação que a liderança de muitas universidades tem falhado.

O objectivo do protesto é quebrar tais regras, claro, e perturbar tão profundamente as rotinas diárias que atraia a atenção e a simpatia do mundo. Os campi devem ser capazes de tolerar algum grau de perturbação, que é inerente a qualquer protesto. Isto torna ainda mais importante que os administradores escolares respondam quando os limites permitidos para a expressão são violados.

Durante as actuais manifestações, a falta de responsabilização ajudou a produzir uma crise.

Isso fez com que alguns estudantes judeus se sentissem sistematicamente assediados. Privou muitos estudantes do acesso a partes da vida no campus. Nos campi onde as aulas presenciais ou os exercícios de formatura foram cancelados, os alunos viram suas expectativas básicas em relação a uma experiência universitária evaporarem. E, por vezes, os próprios manifestantes foram directamente ameaçados – a desordem e a violência das últimas semanas aumentaram devido ao envolvimento contínuo da polícia e de agitadores externos.

No meio dos protestos, tem havido muita discussão tanto sobre o anti-semitismo como sobre a islamofobia, e quando a linha é ultrapassada para o discurso de ódio. Existem riscos profundos na imposição de definições excessivamente expansivas de discurso impróprio, e as universidades foram justamente repreendidas por o fazerem no passado. Mas deveria ser fácil concordar que nenhum estudante, docente, administrador ou funcionário universitário num campus deveria ser ameaçado ou intimidado. As políticas escolares devem refletir isso e devem ser aplicadas quando necessário.

A longo prazo, a falta de clareza em torno das formas de expressão aceitáveis ​​e a incapacidade de responsabilizar aqueles que violam essas normas abriram a procura de um ensino superior aos caprichos daqueles que são motivados pela hipocrisia e pelo cinismo.

Durante anos, os republicanos de direita, a nível federal e estadual, encontraram oportunidades para fazer uma cruzada contra a liberdade académica, com acusações de anti-semitismo no campus servindo como o veículo mais recente. O presidente da Câmara dos Representantes, Mike Johnson, usou este momento de caos como cobertura para iniciar uma legislativo esforço para reprimir as universidades de elite e os legisladores na Câmara recentemente aprovou uma proposta que imporia restrições governamentais flagrantes à liberdade de expressão. O Senado deveria rejeitar esses esforços inequivocamente.

A ausência de uma liderança firme e baseada em princípios foi o que abriu as portas do campus a esse cinismo em primeiro lugar. Durante vários anos, muitos líderes universitários não conseguiram agir, uma vez que os seus alunos e professores demonstraram uma prontidão cada vez maior para bloquear uma gama crescente de pontos de vista que consideram errados ou inaceitáveis. Alguns académicos relatam que isto teve um efeito inibidor no seu trabalho, tornando-os menos dispostos a participar na academia ou no mundo mais vasto do discurso público. O preço de ultrapassar limites, especialmente com ideias mais conservadoras, tem sido cada vez mais elevado.

As escolas deveriam ensinar aos seus alunos que há tanta coragem em ouvir como em falar. Não passou despercebido – nos campi, mas também pelos membros do Congresso e pelo público em geral – que muitos daqueles que agora exigem o direito de protestar tentaram anteriormente restringir o discurso daqueles que declararam odiosos.

Estabelecer uma cultura de abertura e liberdade de expressão é crucial para a missão das instituições educativas. Isso inclui barreiras claras sobre a conduta e a aplicação dessas barreiras, independentemente do orador ou do tópico. Fazer isso não só ajudaria a restaurar a ordem nos campi universitários de hoje, mas também fortaleceria a base cultural do ensino superior para as gerações vindouras.

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