Em carta ao procurador-geral Merrick Garland esta semana, o senador republicano Josh Hawley exigiu uma investigação federal sobre grupos de dinheiro obscuro que subsidiam “organizações estudantis pró-terroristas” que realizam protestos anti-Israel em campi universitários. Ele citou Político reportagens ligando grandes filantropias liberais a alguns organizadores pró-Palestina. A Open Society Foundations, por exemplo, fundada pelo frequentemente demonizado George Soros, concedeu doações à anti-sionista Voz Judaica pela Paz, que tem uma presença universitária activa. Hawley observou que uma decisão do IRS nega o estatuto de isenção fiscal a organizações que encorajam os seus membros a cometerem desobediência civil, classificando o financiamento sem fins lucrativos para os grupos por detrás das manifestações anti-Israel como “quase certamente ilegal”.

Mesmo que Garland não atenda ao pedido de Hawley, o procurador-geral de uma segunda administração de Donald Trump provavelmente o faria. Essa é uma das razões pelas quais temo que a reacção ao movimento universitário pró-palestiniano – que inclui processos judiciais, audiências e legislação – possa ajudar os republicanos a travar uma guerra contra as organizações progressistas sem fins lucrativos de forma mais ampla.

Se o fizerem, a direita estaria a seguir um manual autoritário já bastante usado. Além de reprimir vozes críticas no mundo académico e nos meios de comunicação social, os líderes autocráticos que Trump admira têm tentado regularmente esmagar o amontoado de grupos de defesa, grupos de reflexão, organizações humanitárias e filantropias muitas vezes referidas como “sociedade civil”. A Hungria, por exemplo, aprovou o que chamou de lei “Stop Soros”, que criminaliza a ajuda a refugiados e migrantes a solicitarem asilo. Mais recentemente, a Hungria promulgou uma “lei de soberania”, que, como medida relatório como afirmou o Carnegie Endowment for International Peace, “oferece ao partido no poder e ao Serviço Secreto vastos poderes para acusar e investigar quaisquer grupos ou indivíduos que influenciem o debate público e que possam ter tido formação ou contacto estrangeiro para qualquer parte do seu trabalho”.

Esse relatório Carnegie, escrito por Rachel Kleinfeld e publicado em Março, oferece um alerta severo de que algo semelhante poderia acontecer aqui. Na verdade, argumenta Kleinfeld, já começou.

Intitulado “Fechando o Espaço Cívico nos Estados Unidos”, o relatório descreve uma ampla gama de esforços para restringir a organização e a reunião. Kleinfeld critica tanto a esquerda como a direita, citando, por exemplo, as regras da era da pandemia que mantinham as igrejas fechadas mesmo depois da reabertura dos bares. Mas, como ela escreve, “a grande maioria dos esforços para fechar o espaço vem actualmente da direita iliberal”, que está integrada no Partido Republicano e, portanto, no governo, de uma forma que não tem análogo na esquerda.

O procurador-geral republicano do Texas, Ken Paxton, por exemplo, visadas uma rede de abrigos para migrantes católicos chamada Casa da Anunciação, acusando-os de serem cúmplices do contrabando de seres humanos. Ele também abriu uma investigação sobre o órgão liberal Media Matters for America, acusando-o de manipular dados em uma investigação sobre conteúdo nazista na plataforma de mídia social X. Ambas as cruzadas foram bloqueadas pelos tribunais, mas demonstram a ambição da direita de usar o Estado poder para perseguir organizações sem fins lucrativos que se opõem à sua agenda de uma forma que lembra a Hungria sob Viktor Orban.

Os protestos anti-Israel deram aos republicanos um pretexto para atacar os doadores e organizadores liberais da mesma forma que já atacaram os presidentes das universidades. Como escreveu Kleinfeld, os autoritários normalmente perseguem primeiro os activistas mais controversos: “Os actores iliberais escolhem questões que envolvem grupos impopulares e casos com os factos moralmente mais obscuros para criar uma estrutura de permissão que lhes permita encerrar um conjunto muito mais amplo de actividades”.

As manifestações que parecem celebrizar a violência revolucionária alimentaram a ansiedade e a indignação entre muitos democratas, e muitas vezes estão cheias de retórica isso é difícil de defender. Alguns leitores, imagino, ficariam emocionados ao ver os recursos do Estudantes pela Justiça na Palestina cortados. Sempre que escrevo sobre as implicações preocupantes das liberdades civis decorrentes das tentativas de controlar o activismo anti-Israel, a minha caixa de entrada enche-se de insultos furiosos, bem como de e-mails pensativos e queixosos de pessoas que sentem que o clima na academia se tornou intolerável para muitos judeus.

Mas é precisamente porque os protestos transgridem regularmente as sensibilidades dominantes que a direita considera útil abordá-los como parte de um projecto político mais amplo. Isto é particularmente verdade numa altura em que tantas organizações de esquerda se alinharam com o movimento pró-Palestina. Como me disse um consultor que trabalha com organizações sem fins lucrativos progressistas, activistas descuidados deram aos republicanos “uma cunha terrorista do tamanho do Hamas para perseguir toda a nossa infra-estrutura”.

Os republicanos parecem estar a lançar as bases para fazer exactamente isso. Na semana passada, James Comer, presidente do Comitê de Supervisão da Câmara, anunciado uma investigação sobre o “rastro do dinheiro” por trás dos protestos no campus. “Parece que as elites globais estão a financiar estes protestos odiosos e cidades de tendas pop-up”, disse ele. “Estes são os mesmos grupos que financiam outras agendas radicais, incluindo a diminuição da produção de energia da América e a promoção de políticas brandas contra o crime que prejudicam o povo americano.”

Enquanto isso, a Câmara aprovou recentemente, por 382 votos a favor e 11, um projeto de lei que permitiria ao secretário do Tesouro revogar o estatuto de isenção fiscal de organizações de apoio ao terrorismo.” Fornecer apoio material ao terrorismo já é, obviamente, ilegal, e as organizações sem fins lucrativos que violam essas leis devem ser encerradas. Mas o projecto de lei da Câmara dá ao poder executivo o poder de tomar estas determinações unilateralmente, e a medida visa claramente o financiamento de protestos nos campus.

Uma audiência em Novembro da Comissão de Formas e Meios da Câmara, na qual o projecto de lei foi discutido, estava repleta de insinuações sombrias sobre as forças por detrás dos Estudantes pela Justiça na Palestina, que foi apresentada como uma frente terrorista que fazia lavagem cerebral a jovens americanos ingénuos. Um republicano do Arizona, David Schweikert, falou sobre a necessidade de analisar o código tributário para garantir que “doações de caridade, dinheiro antes dos impostos”, estejam “fazendo o bem no mundo e não financiando, em última análise, o mal”.

Nenhum de nós, presumivelmente, quer financiar o mal. A questão é se queremos que o governo, especialmente um controlado pelo Partido Republicano de Trump, decida o que é o mal. Mike Johnson, o presidente da Câmara, sugeriu recentemente que o FBI investigasse o papel de Soros nos protestos. Um FBI Trump não precisaria ser questionado duas vezes.