A principal razão pela qual ganhamos peso a um ritmo sem precedentes na história da humanidade é que as nossas dietas mudaram radicalmente de formas que minaram profundamente a nossa capacidade de sinta-se saciado. Meu pai cresceu em um vilarejo nas montanhas suíças, onde comia alimentos frescos e integrais, preparados do zero e preparados no dia em que eram consumidos. Mas nos 30 anos entre a sua infância e a minha, nos subúrbios de Londres, a natureza da alimentação transformou-se em todo o mundo ocidental. Ele ficou horrorizado ao ver que quase tudo que comi foi reaquecido e altamente processado. O evidência É claro que o tipo de comida que meu pai cresceu comendo rapidamente faz você se sentir saciado. Mas o tipo de comida que cresci comendo, grande parte da qual é feita em fábricas, muitas vezes com produtos químicos artificiais, deixou-me com uma sensação de vazio e como se tivesse um buraco no estômago. Em um estudo recente do que as crianças americanas comem, alimentos ultraprocessados descobriu-se que representa 67% de sua dieta diária. Esse tipo de comida dá vontade de comer cada vez mais. A saciedade chega tarde, se chega.

Uma experiência científica – que apelidei de Cheesecake Park – pareceu-me cristalizar este efeito. Paul Kenny, neurocientista do Hospital Mount Sinai, em Nova York, cresceu na Irlanda. Depois de se mudar para os Estados Unidos em 2000, aos 20 anos, ele ganhou 30 quilos em dois anos. Ele começou a se perguntar se a dieta americana teria algum tipo de efeito estranho em nossos cérebros e em nossos desejos, então ele projetou um experimento para testá-lo. Ele e seu colega Paul Johnson criaram um grupo de ratos em uma gaiola e deram-lhes um suprimento abundante de ração saudável e balanceada, feita com o tipo de comida que os ratos comiam há muito tempo. Os ratos comiam quando estavam com fome e então pareciam sentir-se saciados e parados. Eles não engordaram.

Mas então o Dr. Kenny e seu colega expuseram os ratos a uma dieta americana: bacon frito, barras de Snickers, cheesecake e outras guloseimas. Eles ficaram loucos por isso. Os ratos se jogavam no cheesecake, empanturravam-se e emergiam com o rosto e os bigodes totalmente escorregadios. Eles rapidamente perderam quase todo o interesse pela alimentação saudável, e a moderação que costumavam demonstrar em relação à alimentação saudável desapareceu. Em seis semanas, as taxas de obesidade dispararam.

Após essa mudança, o Dr. Kenny e seu colega ajustaram o experimento novamente (de uma forma que parece cruel para mim, um ex-viciado em KFC). Eles retiraram todos os alimentos processados ​​e deram aos ratos sua antiga dieta saudável. O Dr. Kenny estava confiante de que comeriam mais, provando que os alimentos processados ​​tinham aumentado o seu apetite. Mas algo estranho aconteceu. Era como se os ratos não reconhecessem mais a comida saudável como comida e mal a comessem. Somente quando estavam morrendo de fome é que relutantemente começaram a consumi-lo novamente.

Embora o estudo do Dr. Kenny tenha sido realizado em ratos, podemos ver formas desse comportamento em todos os lugares. Todos vivemos no Cheesecake Park – e o efeito de roubo de saciedade dos alimentos produzidos industrialmente é evidentemente o que criou a necessidade destes medicamentos. Drogas como o Ozempic funcionam precisamente fazendo-nos sentir saciados. Carel le Roux, um cientista cuja investigação foi importante para o desenvolvimento destes medicamentos, diz que eles estimulam o que ele e outros chamavam de “hormonas da saciedade”.