O H5N1 está em uma posição melhor do que nunca para se mover entre espécies e se espalhar agressivamente para os humanos: acredita-se agora que este vírus da gripe aviária esteja se espalhando entre vacas leiteiras por muitos mesese os reguladores federais encontraram fragmentos virais circulando amplamente no cadeia comercial de fornecimento de leite em todos os Estados Unidos (embora nenhum vírus vivo tenha sido encontrado).

O uma pessoa sabemos até agora que quem testou positivo para infecção (um caso leve) foi um trabalhador de laticínios do Texas. Os trabalhadores agrícolas sempre foram uma população subprotegida população para doenças zoonóticas, incluindo vírus influenza de origem animal. Quando se trata do H5N1, a força de trabalho do setor leiteiro – que inclui trabalhadores agrícolas e ordenhadores, pessoas que trabalham nas fábricas de processamento de leite e em matadouros, caminhoneiros e outros profissionais que chegam às fazendas – está entre aqueles com maior exposição.

Não só devemos melhor protecção a estes trabalhadores em risco, mas também devemos fazer um trabalho muito melhor – imediatamente – de monitorização e testagem para garantir que o vírus não se espalhe fora do nosso controlo. Caso contrário, poderemos não descobrir um surto significativo em humanos até que seja tarde demais.

Até agora, os testes para a gripe aviária nesta coorte têm sido lamentavelmente inadequados. Os testes geralmente estão sob a alçada das autoridades estaduais, seguindo as diretrizes federais dos Centros de Controle e Prevenção de Doenças. Os testes são recomendados para trabalhadores sintomáticos. O número exacto de trabalhadores do sector leiteiro e outras pessoas que até agora foram testados para o H5N1 não está disponível publicamente a nível federal. Não há desculpa para continuar apenas com testes limitados a esta população vulnerável. Quaisquer esforços sérios de vigilância do H5N1 exigem que o país faça melhor para garantir que sejam fornecidos testes adequados e cuidados de saúde a estes trabalhadores agora, para não corrermos o risco de sermos apanhados de surpresa por uma nova pandemia tão pouco depois da Covid.

Isto é especialmente importante para uma força de trabalho cujas circunstâncias sociais e económicas mais amplas podem desencorajá-los de procurar testes e tratamento atempados. Uma maioria de trabalhador rural contratados nos Estados Unidos são do México e de países da América Central; muitos não tem autorização para trabalhar aqui legalmente. Trabalhadores indocumentados pode estar preocupado sobre os sistemas de relatórios de saúde pública que os colocam em risco de aplicação da imigração ou que impedem oportunidades futuras de obter um visto ou estatuto de residência permanente.

A comunicação é outra preocupação. De acordo com uma pesquisa de 2019, mais da metade dos laticínios dos EUA têm funcionários cujos língua nativa não é o inglês; esses indivíduos geralmente falam espanhol, mas alguns falam apenas línguas indígenas, como o quiché ou o nahuatl. Muitos trabalhadores têm alfabetização e educação limitadas que as fazendas leiteiras acomodam com sinalização pictórica e materiais de treinamento visual. Qualquer campanha eficaz de educação sobre a gripe aviária teria de ser adaptada de forma semelhante às necessidades destes trabalhadores. necessidades de comunicação – uma capacidade que poucos departamentos de saúde têm.

Estes trabalhadores estão ainda mais ameaçados do ponto de vista da saúde pública, graças aos baixos salários e benefícios da indústria e à falta de aplicação das normas de saúde e segurança. Em 2019, o Centro de Estudos Norte-Americanos relatou um salário inicial médio por hora de $ 11,24 para trabalhadores novatos em laticínios e um salário médio por hora entre todos os trabalhadores em laticínios de US$ 13,90. Constatou também que mais de 40% das explorações leiteiras dos EUA não fornecem plano de saúde, e apenas 47% oferecem licença médica remunerada. Uma renda significativa poderia ser perdida durante viagens para serviços de saúde rurais distantes devido a uma infecção ocular ou sintomas semelhantes aos da gripe – condições de saúde que a maioria da força de trabalho razoavelmente ignorar. Resultados ainda piores podem passar despercebidos medo de perder trabalho.

As explorações agrícolas em todo o país também precisam de tornar as tarefas diárias destes trabalhadores mais seguras. Algumas pesquisas estaduais mostraram que muitos entrevistados trabalhadores de laticínios não tinha equipamento de proteção individual como máscaras, óculos de proteção, luvas e aventais, ou não cumpriam seu uso apesar dos riscos de exposição a doenças infecciosas.

Quando protegidos, os trabalhadores das explorações leiteiras podem ser um multiplicador de forças para os esforços de vigilância e resiliência em torno de ameaças de doenças emergentes como o H5N1. Indivíduos que trabalham diariamente com gado, com a formação adequada do Departamento de Agricultura dos EUA ou outros profissionais veterinários, podem servir como equipas de vigilância no terreno; sua interação frequente com animais significa que eles são os primeiros a notar anormalidades no comportamento, na aparência física ou na produção de ovos e leite. Eles podem compartilhar informações entre pares e receber uma plataforma pública como ProMED (sistema de comunicação de surtos de doenças da Sociedade Internacional de Doenças Infecciosas) para relatar anonimamente doenças infecciosas às autoridades de saúde pública locais, estaduais ou federais. O governo federal e as autoridades estaduais podem aumentar o apoio aos programas de vigilância locais e reduzir as barreiras económicas para os proprietários de laticínios que desejam proporcionar um melhor acesso aos serviços de saúde para os funcionários.

Estes esforços são mais do que apenas responder à gripe aviária e prevenir um surto humano. A nossa indústria agrícola estará sempre na linha da frente contra as ameaças de doenças zoonóticas. Precisamos de capacitá-lo para proteger os trabalhadores destes perigos biológicos, não apenas para os trabalhadores, mas para todos nós. Fornecer agora testes generalizados de H5N1 à força de trabalho do setor leiteiro é um passo necessário – mas apenas o primeiro.

Erin M. Sorrell é pesquisadora sênior e professora associada da Universidade Johns Hopkins. Monica Schoch-Spana é antropóloga médica, acadêmica sênior e professora pesquisadora da Universidade Johns Hopkins. Meghan F. Davis é ex-veterinária leiteira e professora associada da Universidade Johns Hopkins.

O Times está comprometido em publicar uma diversidade de letras para o editor. Gostaríamos de saber o que você pensa sobre este ou qualquer um de nossos artigos. Aqui estão alguns pontas. E aqui está nosso e-mail: letras@nytimes.com.

Siga a seção de opinião do New York Times sobre Facebook, Instagram, TikTok, Whatsapp, X e Tópicos.