Praticamente todas as eleições presidenciais incluem um punhado de candidatos independentes e de terceiros partidos – actores menores que têm poucas ou nenhumas hipóteses de vencer, mas que podem prejudicar seriamente as hipóteses eleitorais dos nomeados pelos partidos principais. Este ano, com tantos americanos insatisfeitos com uma revanche entre o presidente Biden e Donald Trump, os candidatos alternativos estão a desfrutar de um momento, com um candidato em particular a ganhar um apoio surpreendente: Robert F. Kennedy Jr.

Descendente da família política mais famosa da América, Kennedy está votando no dois dígitos baixos. Com sua marca política peculiar, é difícil saber quem sua candidatura acabaria prejudicando mais em novembro, Biden ou Trump. Mas a equipe Biden não corre riscos: o Comitê Nacional Democrata tem um sala de guerra em funcionamento destinado a lidar com ameaças de terceiros, como o Sr. Kennedy. Um dos membros mais antigos deste esforço é Lis Smith, a veterana guru das comunicações mais conhecido por ajudar a impulsionar a corrida presidencial de Pete Buttigieg em 2020.

Smith está cuidando do esforço público para derrubar Kennedy e sua espécie. Ela e eu conversamos por telefone recentemente sobre o que isso exigirá e como ela está se sentindo em relação a esse cenário eleitoral maluco. A entrevista foi editada para maior extensão e clareza.

Michelle Cottle: Você é um membro sênior da sala de guerra da campanha de Biden, visando candidatos de terceiros partidos – o que parece bastante ameaçador. Mas o que exatamente isso implica?

Lis Smith: Estou supervisionando o esforço de comunicação do DNC que é responsável por rastrear os candidatos independentes e de terceiros. É a primeira vez que qualquer esforço como este já existiu. A ideia surgiu porque os democratas aprenderam as lições de 2000 e 2016, quando candidatos de terceiros partidos desempenharam o papel de spoilers e ajudaram a eleger os republicanos. Assim, dado que a democracia está em jogo em 2024, não deixamos nada ao acaso e garantimos que temos toda uma equipa dedicada a acompanhar estes candidatos e a garantir que os eleitores estão totalmente informados sobre eles.

Cottle: O único candidato de um terceiro partido que obteve alguma força real foi RFK Jr. Várias pesquisas recentes encontrou-o com apoio na casa dos dois dígitos. Qual é a sua opinião sobre a situação de acesso às urnas com ele? Ele vai aparecer na maioria das votações?

Smith: A partir de agora, ele foi eleito em vários estados. A resposta honesta é que não sabemos em quais votações estaduais ele estará, mas nossa equipe vai garantir que ele e sua equipe cumpram todas as regras. Já vimos que RFK Jr. e sua equipe acreditam que ele está acima das regras em determinados locais. Em Nevada, por exemplo, onde coletaram assinaturas sem um candidato à vice-presidência, o que, você sabe, eles acham que deveria ser dada uma exceção para irem às urnas. Ou quando seu super PAC estava coletando assinaturas, o que teria entrar em conflito das leis de coordenação federais.

Cottle: Para combatê-lo, presumivelmente é preciso ter noção do seu apelo junto aos eleitores. Então, sendo redutor, o que é isso?

Smith: Geralmente, RFK Jr. encontra apoio entre os eleitores que estão insatisfeitos com o sistema bipartidário, que não estão entusiasmados com nenhum dos candidatos dos partidos principais e que na verdade gravitam em torno dele por causa de seu sobrenome. É bastante impressionante quando você olha para as pesquisas. A percentagem significativa dos eleitores que dizem ajude o não sei nada sobre ele. O que nos sinaliza que o nome Kennedy é extremamente poderoso para atrair apoio para ele.

É por isso que é muito, muito importante que os eleitores entendam que quase toda a família Kennedy, as pessoas que melhor conhecem RFK Jr., estão se opondo à sua candidatura e apoiando Joe Biden.

Cottle: Como você aborda algo que parece ser tão movido por vibrações? As pessoas estão frustradas. Isso parece mais difícil de resolver em alguns aspectos.

Smith: A coisa mais importante que podemos fazer é garantir que as pessoas entendam que RFK Jr. não tem caminho para a vitória e que votar nele é votar em Donald Trump. E o que fazemos é apontar todos os dias aos eleitores que RFK Jr. foi encorajado para ser dirigido por aliados de Trump como Steve Bannon. A sua candidatura está a ser apoiada pelo maior doador de Donald Trump, Timothy Mellon, que doou US$ 20 milhões ao super PAC apoiando RFK Jr. e até mesmo RFK Jr. própria equipe disse que seu objetivo número 1 nesta eleição é impedir Joe Biden.

Cottle: Isso sugere que você pensou muito sobre essa discussão sobre quem seria mais prejudicado pela candidatura de RFK Jr. Eu sei que coisas diferentes aparecem em pesquisas diferentes, e uma pesquisa recente da NBC News disse ele machucaria Trump. Mas qual é o seu sentido geral e qual é a base para isso?

Smith: Nossa sensação é que é dinâmico e provavelmente mudará ao longo desta corrida. Mas, você sabe, no início não há dúvida de que RFK Jr. tirou de ambos os candidatos, mas um pouco mais do presidente Biden. E isso se deve em grande parte ao sobrenome Kennedy. Mas o nosso forte sentimento é que quanto mais os eleitores com tendência democrata estiverem expostos a RFK Jr., menor será a probabilidade de o apoiarem. Em questões-chave como direitos ao aborto e até 6 de janeirosua retórica está muito mais alinhada com a posição dos republicanos do que com a posição dos democratas.

Cottle: Você está mais pesquisando a oposição do que defendendo casos positivos.

Smith: Bem, certo. Embora a campanha de Biden se concentre em apresentar argumentos positivos para o presidente Biden, nosso foco na verdade é apenas destacar os pontos negativos e as vulnerabilidades dos candidatos independentes de terceiros, mais notavelmente RFK Jr.

Cottle: Existem diferentes categorias de eleitores que estão impulsionando esse boom, e você está visando algumas mais do que outras?

Smith: Portanto, no geral, se eu descrevesse os eleitores de RFK Jr., diria que eles tendem a ser mais jovens, mulheres, eleitores de cor e eleitores de menor propensão, certo? São pessoas que não vivem e não respiram política. Eles não estão lendo o The New York Times ou assistindo ao MSNBC todos os dias, e isso mostra a necessidade de fazermos educação intensiva dos eleitores e de garantir que eles estejam cientes dos laços MAGA de RFK Jr. colocá-lo em desacordo com os independentes de tendência democrata. Por exemplo, as suas declarações anteriores de que assinar uma proibição nacional do aborto. (Nota do editor: Mais tarde, ele negou que apoiasse a proibição e em grande parte parou de discutir o assunto.) Essas são coisas que alguns de seus apoiadores podem não saber sobre ele.

Cottle: E os eleitores mais jovens? Eles não estão sentindo o amor de Biden hoje em dia – seja por causa de questões específicas como a guerra em Gaza ou por decepção geral. Como você chega até eles?

Smith: Faremos um trabalho para garantir que alcançaremos os eleitores mais jovens onde eles consomem suas notícias. Influenciadores de mídia social junto com meios de comunicação tradicionais.

Especificamente sobre a questão de Israel e Gaza, é realmente importante que os eleitores compreendam que RFK Jr. pode até estar à direita de Donald Trump nesta questão. Ele fez comentários extremamente insensíveis e inflamatórios. Ele chamou os palestinos entre os pessoas mais mimadas na terra. Ele tem falado contra os esforços do Presidente Biden para garantir um cessar-fogo. Se os jovens eleitores estão preocupados com a guerra, se querem uma solução pacífica e humana, ele não é o seu candidato.

Cottle: A corrida está muito acirrada em Michigan. Em 2016, a disputa foi insanamente apertada e candidatos de terceiros custaram efetivamente o Estado a Hillary Clinton. Você tem uma estratégia específica para o estado?

Smith: Isso não é muito complicado. Com eleitores de tendência democrata que estão abertos a RFK Jr., por mais que não estejam entusiasmados com a reeleição do presidente Biden, a única coisa que os deixa menos entusiasmados é o regresso de Donald Trump ao Salão Oval. Precisamos aumentar o que está em jogo nesta eleição para eles. Deixe claro que, se você mora em um estado indeciso, cada voto é importante. Votar em RFK Jr. é um voto que você não pode dar ao luxo de fazer.

Em 2022, houve uma enorme onda azul que varreu todo o estado, em grande parte impulsionada pelo debate sobre o direito ao aborto. As declarações anteriores de RFK Jr. sobre esse assunto voltarão para assombrá-lo. É por isso que vimos grupos de defesa do aborto já começarem publicidade televisiva em Michigan visando Kennedy.

Cottle: Você está olhando para o candidato a vice-presidente?

Smith: Seu candidato a vice-presidente, Nicole Shanahan, parece estar no programa de proteção a testemunhas. No mês desde que foi anunciada, ela não foi vista nenhuma vez em campanha. Ela ainda não deu uma única entrevista ao noticiário. Isso é totalmente inédito e reforça que ela foi escolhida por alguns motivos. 1. Todos os outros, sejam Tony Robbins ou Aaron Rodgers, disseram não. 2. Ela está lá para financiar a campanha. Ela tem muito dinheiro. Ela já deu US$ 4 milhões para o super PAC que o apoia. Ela parece estar subscrição os esforços de acesso às urnas. É impressionante que você tenha alguém essencialmente capaz de comprar uma indicação para vice-presidente. Isso deve fazer os eleitores hesitarem – especialmente os eleitores que veem RFK Jr. como um meio de lutar contra a política de sempre. Ele essencialmente vendeu a indicação para vice-presidente.

Cottle: Ele terá pernas além de 2024 ou seu boomlet é específico deste momento?

Smith: Vimos uma linha de tendência distinta para RFK Jr. em 2024, que é de queda. Quanto mais as pessoas estão expostas a ele, menos gostam dele. Ele também é alguém que adota muitas teorias de conspiração bizarras e perigosas que o tornam inadequado para chegar perto da presidência. Ele não apenas questionar a eficácia das vacinas Covid; ele empurra contra a eficácia de poliomielite e vacinas contra o sarampo. Sua desinformação sobre a vacina contra o sarampo contribuiu para um grande surto mortal de sarampo em Samoa. Quanto mais as pessoas ficam expostas ao quão perigoso ele é, menos gostam dele.