Embora esteja na moda despejar na antiga plataforma de mídia social Facebook, gosto bastante de usá-la. Muitos dos meus amigos do ensino médio e da faculdade o usam para comemorar aniversários e compartilhar notícias de seus filhos e de suas viagens. Há oito anos, reconectei-me com um colega de faculdade na plataforma e no ano passado nos casamos. Obrigado, Facebook.

Mas, como muitas pessoas, gostaria de ter mais controle sobre como o Facebook me entrega as atualizações dos meus amigos. O inescrutável algoritmo de feed do Facebook, que supostamente calcula qual conteúdo tem maior probabilidade de ser atraente para mim e depois o envia para mim, esquece os amigos dos quais quero ouvir notícias, fica obcecado por pessoas com as quais estou apenas vagamente conectado e geralmente sente que um obstáculo para como eu gostaria de me conectar com meus amigos.

Quando o desenvolvedor de software britânico Louis Barclay desenvolveu uma solução alternativa para resolver esse problema, fiquei intrigado. A ferramenta de Barclay – um software conhecido como extensão, que pode ser instalado em um navegador Chrome – era simples. Batizado de Deixar de Seguir Tudo, ele automatizaria o processo de deixar de seguir cada um dos meus 1.800 amigos, uma tarefa que manualmente levaria horas. O resultado é que eu seria capaz de experimentar o Facebook como ele era antes, quando continha perfis dos meus amigos, mas sem as intermináveis ​​atualizações, fotos, vídeos e coisas do gênero que o algoritmo do Facebook gera. Eu poderia organizar meu feed seguindo apenas os amigos e grupos dos quais ainda desejo ver atualizações.

Por mais agradável que esta ferramenta fosse para mim, vi nela um propósito maior: se ferramentas como Deixar de Seguir Tudo pudessem florescer, e pudéssemos ter um melhor controlo sobre o que vemos nas redes sociais, estas ferramentas poderiam criar um ambiente mais cívico. internet pensada.

Existem muitas preocupações sérias sobre o que as redes sociais estão fazendo conosco individualmente e com a sociedade. O Congresso aprovou ou propôs medidas abrangentes, desde forçando a venda do TikTok a pedir às plataformas que garantam que os jovens utilizadores não sejam prejudicados pelo conteúdo que experimentam online. Estas medidas amplas violentam a liberdade de expressão e podem colocar ainda mais controlo sobre o que lemos e vemos nas mãos destas empresas poderosas. Se um tribunal decidir que os utilizadores têm o direito de escolher o que experienciam nas redes sociais, um novo caminho será possível: podemos decidir como as redes sociais funcionam para nós e para os nossos filhos através de ferramentas que podemos controlar.

Infelizmente, o Sr. Barclay foi forçado pelo Facebook a remover o software. As grandes plataformas de redes sociais parecem ser cada vez mais resistentes a ferramentas de terceiros que dão aos utilizadores mais controlo sobre as suas experiências. Muitos deles, na verdade, pararam de oferecer suporte direto a ferramentas de terceiros.

Em 2023, o Reddit e o Twitter impediram efetivamente que os desenvolvedores usassem os portais de dados das empresas, impondo uma mudança de preços que tornava tais ferramentas impraticavelmente caras. Algumas empresas vão ainda mais longe, ameaçando os desenvolvedores que lançam suas ferramentas de forma independente. Em 2021, o desenvolvedor de Deslizar para o Facebook, um aplicativo Android destinado a fornecer uma experiência simplificada no Facebook, disse que a plataforma lhe enviou uma carta de cessação e desistência, levando-o a remover o produto da loja Google Play. Outro aplicativo, o Simple Social, também foi removido da loja do Google. Plataformas como o Facebook, sem dúvida, estão preocupadas com a possibilidade de esses aplicativos de terceiros bloquearem anúncios ou conteúdo patrocinado, e também podem estar preocupadas com a perda de usuários valiosos.

Depois de conversar com o Sr. Barclay, decidi desenvolver uma nova versão do Unfollow Everything. E em vez de esperar para ver se a Meta, controladora do Facebook, tomaria medidas legais contra mim, eu – e os advogados do Instituto Knight da Primeira Emenda, em Columbia – perguntou a um tribunal federal na Califórnia, na semana passada, para decidir se os usuários deveriam ter o direito de usar ferramentas como Deixar de seguir tudo, que lhes dá maior poder sobre como usam as redes sociais, especialmente sobre algoritmos que foram projetados para manter os usuários navegando em seus sites. (Meta se recusou a comentar este artigo.)

O estudioso da Universidade de Stanford, Francis Fukuyama, e seus colegas referem-se a essas ferramentas como “middleware”. Eles argumentam que um mercado competitivo para estas ferramentas poderia ser uma forma mais refinada de melhorar as redes sociais do que abordagens regulatórias grandiosas. Eles também escreveram que o Congresso provavelmente precisaria tomar medidas para exigir que as plataformas fossem mais receptivas a esse tipo de software.

Meu laboratório na Universidade de Massachusetts Amherst é dedicado a criar middleware que capacite o usuário para forjar um futuro onde você possa escolher ler o Facebook por meio de um filtro que não enfatize argumentos políticos divisivos e enfatize atualizações pessoais, ou ler X por meio de um filtro que verificava as manchetes das notícias para ver se vinham de meios jornalísticos confiáveis. Nosso objetivo é permitir que os usuários escolham os algoritmos que filtram o conteúdo que não desejam ver e selecionem o conteúdo que lhes interessa, em vez de dar esse poder a plataformas como o Facebook.

Essas ferramentas estão protegidas pela Secção 230 da Lei de Decência nas Comunicações de 1996, que protege plataformas como o Facebook da responsabilidade direta pelo comportamento dos seus utilizadores e tem sido fundamental para permitir que o Facebook e outros construam negócios de milhares de milhões de dólares. Mas o restante da seção costuma ser ignorado. Argumentamos que estabelece os direitos dos utilizadores, famílias e escolas de autopoliciarem o conteúdo que encontram online, utilizando meios técnicos para bloquear material que considerem censurável. Esta proteção deve abranger ferramentas como o Unfollow Everything, antecipando as necessidades dos utilizadores para exercer o controlo quando os interesses dos fornecedores de conteúdos não estão alinhados com os interesses dos utilizadores.

Caso o tribunal da Califórnia decida a nosso favor, meu laboratório lançará o Unfollow Everything 2.0 gratuitamente, e os usuários terão a oportunidade de participar de um estudo para examinar se o uso do Facebook muda com a ferramenta e se eles se sentem mais no comando. de sua experiência.

Uma Internet saudável é um equilíbrio entre as intenções das empresas poderosas que a administram e dos indivíduos que a utilizam. Dar mais controle aos usuários é importante para estabelecer um maior equilíbrio em um mundo online que está cada vez mais desequilibrado.

Ethan Zuckerman é professor associado de políticas públicas na Universidade de Massachusetts Amherst, onde é diretor da Iniciativa UMass para Infraestrutura Pública Digital. Ele é o autor de “Desconfiança: Por que perder a fé nas instituições fornece as ferramentas para transformá-las”.

O Times está comprometido em publicar uma diversidade de letras para o editor. Gostaríamos de saber o que você pensa sobre este ou qualquer um de nossos artigos. Aqui estão alguns pontas. E aqui está nosso e-mail: letras@nytimes.com.

Siga a seção de opinião do New York Times sobre Facebook, Instagram, TikTok, Whatsapp, X e Tópicos.