Chris Gibbs, um agricultor que cultiva soja, milho e gado, passou grande parte da sua vida adulta como líder do Partido Republicano no condado de Shelby, Ohio. Ele passou de vice-presidente do comitê executivo local a presidente do partido, cargo que desempenhou por sete anos, até 2015. No outono passado, foi eleito para um cargo muito mais difícil: presidente do Partido Democrata no condado de Shelby, onde os republicanos registrados superam o número. Democratas mais de oito para um.

A história da sua conversão política oferece um vislumbre de esperança aos democratas num terreno que de outra forma seria inóspito e um possível caminho a seguir em locais onde o partido definhou. Seu argumento de venda? Numa altura em que os republicanos devem alinhar-se com Donald Trump, os democratas têm a oportunidade de se renomearem como o partido da liberdade, um conceito valorizado pelas populações rurais em todo o mundo.

No Partido Republicano de hoje, “ou você fala com a voz de Trump ou é vaporizado”, disse-me Gibbs. Conversamos recentemente em sua garagem em Maplewood, depois de procurarmos bezerros recém-nascidos em seu pasto. (Encontramos três.) “No Partido Democrata, todos têm voz. Você nem sempre consegue o que quer, mas você ganha voz.”

Gibbs, 65 anos, há muito identificado como um republicano moderado, do tipo pelo qual Ohio costumava ser conhecido, na era do governador John Kasich e do senador Rob Portman. Ele começou a se sentir fora de sintonia com o partido em 2014, quando este se voltou contra a imigração. No entanto, em 2016, Gibbs votou em Trump, esperando o melhor.

Ele rapidamente ficou desiludido com a falta de habilidade de estadista de Trump. Depois veio a guerra tarifária com a China, que corroeu o valor da colheita de soja de Gibbs em 2018. Ele escreveu um ensaio de opinião contundente num jornal local que comparou o agricultor americano a Stormy Daniels. Ambos foram “ferrados” pelo Sr. Trump, ele escreveue receberam dinheiro para manter a boca fechada.

A resposta foi rápida: ele perdeu a maioria de seus amigos e seu posto no conselho eleitoral e se juntou às fileiras dos não declarados do condado de Shelby. (Há 21.508 eleitores registrados no condado de Shelby que não se identificam como republicanos ou democratas, em comparação com 10.061 registrados como republicanos e 1.243 como democratas.) Em 2020, ele tentou brevemente concorrer ao Congresso.

Concorrer como independente forçou-o a pensar mais profundamente sobre o que defendia, porque teve de explicar isso às pessoas pela primeira vez na vida. Pouco depois, conheceu um político que articulava os mesmos valores: Tim Ryan, um democrata de Ohio que concorreu ao Senado em 2022 com uma plataforma que enfatizava a liberdade, a fé e a família. Gibbs ficou perplexo com o Sr. Ryan com um chapéu de cowboy e uma gravata borboleta. Ryan perdeu para JD Vance, mas essa campanha abriu a porta para Gibbs se considerar um democrata.

No ano passado, Tom Kerrigan, que liderou os democratas do condado de Shelby durante uma década, aposentou-se e recrutou Gibbs como seu substituto. “Ele tinha energia”, disse-me Kerrigan, bem como um histórico de desafiar os republicanos do MAGA.

Bethanne Spires, secretária do partido, disse que alguns democratas do condado de Shelby ainda acham confuso ser liderados por um ex-adversário. “Algumas pessoas talvez não confiem nele”, disse ela. “Mas sei muito bem que todo o seu coração está em nossa missão.”

Gibbs tem o zelo de um convertido e está tentando tirar os democratas das sombras em um lugar onde muitos temem identificar publicamente sua filiação partidária. “Este é um lugar assustador para ser um democrata”, disse-me Jan Selby, 74, um tecnólogo médico aposentado do condado de Auglaize. Ela não se sentia confortável em colocar uma placa política em seu pasto, por medo de que alguém atirasse em seus cavalos.

Sr. Gibbs iniciou um “cidadão do mês”no Facebook, destacando democratas bem conhecidos em suas comunidades – um veterano querido, um professor aposentado, um funcionário prestativo de uma loja de ferragens – para mostrar que eles “não têm chifres nem rabo”, disse ele. Ele reservou um estande para os democratas na Feira Estadual de Ohio em julho, próximo aos currais e ao 4-H Club.

Agora ele está planejando organizar uma convenção de plataforma, onde os democratas do condado de Shelby definirão seus valores compartilhados e discutirão como falar sobre eles com vizinhos, parentes e amigos. “Este tem sido o problema dos democratas”, ele me disse. “Eles chegam como um grande pássaro e dizem: ‘Vamos fazer isto por vocês.’” Falam demasiado sobre políticas, disse ele, e não o suficiente sobre valores.

Gibbs não é a única pessoa que tenta reanimar o Partido Democrata nas zonas rurais, reformulando-o para a liberdade. Um grupo chamado Organização Rural distribuiu cartazes de 15.000 jardas em Ohio, Montana e Michigan que diziam: “Apoiamos a escolha, a liberdade, a democracia”. Democratas 101um esforço voluntário iniciado pelo autor JM Purvis, promove um credo democrático universal baseado na liberdade, justiça e oportunidade. Ele quer que o partido se concentre na construção de uma base para o futuro. “Todo o aparato é definido pela busca de vencer as próximas eleições”, disse-me Purvis. “Se o condado de Shelby vai votar no vermelho nas próximas eleições, por que gastar dinheiro lá? Você não. Mas isso é um pensamento de curto prazo. Há muitas pessoas dinâmicas em nível de condado no Partido Democrata. E eles se sentem abandonados.”

O objectivo de Purvis é unificar os democratas – e talvez todos os americanos – em torno de uma identidade política comum. O Sr. Gibbs tem uma ideia diferente. Ele não acha que os democratas do condado de Shelby tenham os mesmos valores que os de São Francisco ou Detroit, e essa é a beleza do que torna os democratas diferentes na era de Trump: eles são livres para se definirem.

Esta ambiciosa reinvenção do partido foi exposta no jantar de primavera deste ano para os democratas no Sidney Elks Lodge. Contei cerca de 130 participantes, muitos deles ex-republicanos. O jantar começou com o Juramento de Fidelidade e uma oração. Ryan fez o discurso principal, reformulando as principais posições democratas como questões de liberdade. Direitos ao aborto? Isso é liberdade da “invasão governamental final”. Direitos trabalhistas? Liberdade de associação. Regulamentação da Big Tech? Isso é “liberdade para as mentes dos nossos filhos”.

“A liberdade é um valor fundamental para nós como cidadãos e como democratas”, disse ele ao público.

Craig Swartz, chefe do recém-formado Rural Caucus do Partido Democrata de Ohio, fez um discurso inflamado sobre o que seria necessário para trazer o Partido Democrata de volta à vida na América rural. Depois, ele me disse que os democratas precisam conquistar pelo menos 40% dos votos rurais em Ohio para prevalecer nas eleições estaduais – uma tarefa impossível em lugares onde os democratas praticamente desapareceram.

Vi os desafios em primeira mão no centro de Sidney, sede do condado. Alguns são familiares aos democratas de todo o país; A Fox News tocava interminavelmente no Spot, um restaurante popular, retratando os democratas como socialistas e terroristas “pró-Hamas”.

O desafio mais difícil para Gibbs e os democratas do condado de Shelby pode ser geracional. O jantar de primavera estava cheio de aposentados de cabelos grisalhos. Os eleitores mais jovens que conheci estavam apaixonados por Trump ou politicamente desligados. Raymond Daniel, 25 anos, que corta cabelo na Downtown Barbershop, me disse que não conseguia pensar em nenhum político que o tivesse inspirado. Ele ficou, no entanto, feliz por votar pela primeira vez em sua vida para um agricultor de 28 anos que recentemente venceu suas primárias para um assento na comissão do condado de Shelby por mais de nove votos sobre dois candidatos mais velhos e mais estabelecidos. Daniel se importava mais com o fato de o candidato ser jovem do que com o fato de ser republicano.

O Sr. Gibbs não negou que energizar os jovens é um dos muitos desafios que ele enfrenta. Mas se eles tiverem a chance de ouvir o que os democratas do condado de Shelby realmente defendem, argumenta ele, darão uma segunda olhada no partido. Esse será o teste final para saber se a sua crença no poder dos valores americanos tradicionais – e na ideia de liberdade – são suficientes.