Em fevereiro, houve uma grande discussão sobre se a idade avançada de Joe Biden e a aparente fraqueza em um confronto com Donald Trump significavam que ele deveria se afastar. Eu escrevi um coluna sobre esse tema, mas as vozes mais notáveis ​​(isto é, não conservadoras) que argumentam que Biden deveria considerar a retirada da corrida incluíam o especialista em pesquisas Nate Prata e meu colega Ezra Klein. O relatório do procurador especial Robert Hur, que indicava problemas de memória do presidente, também fez parte da discussão – ou, se preferirem os termos preferidos pelos aliados do presidente, parte do surto desnecessário.

“A batida para Biden se afastar só vai ficar mais alta” publicou uma manchete daquele período, de Robert Kuttner na perspectiva americana. Kuttner estava errado; a batida dos tambores se acalmou. Bastou Biden fazer um discurso aceitável sobre o Estado da União: depois disso, os números das pesquisas melhoraram marginalmente, os otimistas do lado democrata aproveitaram a iniciativa retórica e a questão “deve Biden se afastar?” o discurso se transformou em ruído de fundo.

Mas aqui estamos nós, entrando em maio, faltando apenas seis meses para as eleições, e a dinâmica básica que inspirou a discussão/surto original ainda está conosco. A mini-onda de Biden foi, bem, em miniatura. Ele ainda está um pouco atrás nas pesquisas nacionais e ainda está atrás de Trump nos estados decisivos que venceram o Colégio Eleitoral para os Democratas da última vez – Geórgia, Michigan, Arizona, Nevada, Pensilvânia e Wisconsin. A diferença é estreita: dependendo da sua média preferida nas pesquisas e da sua opinião sobre os números das pesquisas de Robert F. Kennedy Jr., Biden provavelmente precisará ganhar apenas alguns pontos para avançar – talvez três pontos, talvez quatro. Mas também é bastante consistente; desde o outono passado, ambos os candidatos oscilam dentro de uma faixa muito estreita.

A resposta Democrata a esta consistência mistura confiança injustificada com fatalismo injustificado. Por um lado, existe a crença de que a liderança de Trump é insustentável – porque ele tem um limite máximo e não consegue ultrapassar os 50% (mas será que isso importa numa corrida com vários candidatos conhecidos de terceiros partidos?), porque os eleitores estão ainda não estão prestando muita atenção (mas eles já não conhecem muito bem os dois candidatos?), porque as pesquisas não importam até depois da convenção (em abril de 2020, Biden liderou a média de pesquisas FiveThirtyEight em cerca de cinco pontos; ele ganhou o voto popular na queda em 4,4%), porque os julgamentos de Trump ainda não surtiram efeito (mas e se ele for absolvido?).

Por outro lado, existe uma pergunta “o que podemos fazer?” irritação com qualquer pessoa que sugira que Biden deveria se desviar da maneira como abordou a política e a política até o momento. Ele se saiu muito bem! O público é simplesmente ingrato ou confuso, enganado pela mídia ou cego pelo partidarismo! Ele deveria subir 10 pontos! Se ele não consegue vencer com este recorde, a América merece o que recebe!

Aqui está uma visão alternativa da situação de Biden. Uma lição plausível dos anos Trump é que se você está consistentemente derrotando Trump nas pesquisas, você deve ser temperamentalmente cauteloso, concentrar-se nos fundamentos da sua campanha e nos esforços para obter votos, e projetar a normalidade em todas as oportunidades. Foi isto que os Democratas fizeram bem em 2018 e 2020, os seus anos de sucesso anti-Trump.

Se, por outro lado, você está perdendo para Trump (como aconteceu com seus rivais republicanos nas primárias de 2016 e 2020), você não pode confiar de forma alguma em eventos ou na fadiga de Trump vindo magicamente em seu socorro. Em vez disso, é necessário formular uma estratégia que seja proporcional ao desafio e estar disposto a quebrar as regras normais da política (como os rivais republicanos de Trump não conseguiram fazer em 2016 e 2020) para lidar com a anormalidade do próprio Trump.

O problema da campanha de Biden é que está a ser conduzida como se o seu candidato estivesse na primeira posição, como se estivesse a proteger uma liderança que Biden não tem.

Isso significa recusar o tipo de grande movimento que Klein e outros apelaram, em que um reconhecimento patriótico dos seus próprios limites, físicos e políticos, leva o impopular titular a afastar-se e a dar ao seu partido a oportunidade de redefinir os termos das eleições.

Significa evitar o tipo mais pequeno de possível reorganização eleitoral, em que Kamala Harris, a pior solução possível para um presidente idoso, cede a um candidato à vice-presidência que pode, na verdade, ser tranquilizador, ou mesmo popular.

E significa deixar que a formulação de políticas da administração continue a funcionar no piloto automático progressivo. Lançando um plano regulatório que visa eliminar gradualmente os carros movidos a gasolina? Exatamente o que querem aqueles estados indecisos do Centro-Oeste. Usando o Título IX para impor políticas trans-afirmativas nas escolas de todo o país? Perfeito para um ano eleitoral. Um novo programa de perdão de empréstimos estudantis que poderia custo mais de US$ 1 trilhão diante de uma inflação teimosamente alta? Exatamente o que os eleitores mais jovens estão exigindo. (Brincadeira: a dívida estudantil ficou em 16º lugar entre 16 áreas problemáticas em uma recente pesquisa de jovens de Harvard com jovens de 18 a 29 anos.)

Um conjunto de novas ordens executivas agressivas sobre imigração, para provar que se os republicanos não chegarem a um acordo, então Biden agirá unilateralmente para melhorar a segurança das fronteiras? Bem, talvez a Casa Branca resolva isso algum dia.

Para ser claro, Biden pode vencer esta eleição com certeza. Alguns pontos não são um déficit impossível. Ele poderia cronometrar algumas triangulações brilhantes para os últimos dias da campanha, quando mais eleitores prestam atenção. Ele poderia ser impulsionado por um cessar-fogo no Médio Oriente e por boas notícias sobre a inflação. Trump poderá ser condenado e perder, digamos, dois pontos percentuais cruciais de apoio na Pensilvânia e no Michigan. A parte esquerdista do apoio a Robert F. Kennedy Jr. pode chegar a Biden, enquanto a parte favorável a Trump permanece com o spoiler de terceiros. Os apoiantes insatisfeitos e com baixa propensão a votar de Trump poderão não comparecer no dia da eleição.

Mas é bom verificar a realidade a cada poucos meses sobre o que realmente está acontecendo com a campanha stop-Trump que Biden decidiu que ele e somente ele poderia realizar. E o que está a acontecer neste momento é que Biden está a caminhar rumo à derrota.