Durante as próximas semanas, o presumível candidato republicano à presidência passará os seus dias num tribunal da cidade de Nova Iorque. Por qualquer padrão normal de campanha, tirar o seu candidato da estrada durante grande parte de Abril e Maio de um ano presidencial seria devastador. Mas “normal” e Donald Trump vivem em países diferentes. O julgamento proporcionará a Trump a oportunidade de definir a essência da sua candidatura: sou uma vítima.

Os agentes muito competentes que dirigem a campanha de Trump não elaboraram isto como o seu plano de campanha ideal, mas apreciarão o seu potencial. O tribunal de Manhattan será o cenário para Trump desempenhar o papel de um arquétipo americano familiar: o homem injustiçado que busca justiça de forças poderosas e corruptas. O ex-presidente é bom nessa função, e isso não é pouca coisa.

As campanhas presidenciais prestam muita atenção à programação – onde, quando e quantos eventos um candidato deve realizar em um determinado dia. Mas aqui está o elemento mais importante do agendamento: colocar o candidato em um ambiente que lhe dê a chance de se destacar. Na campanha presidencial de George W. Bush em 2000, nosso evento padrão foi colocá-lo em uma escola, de preferência uma que não estivesse em um CEP rico. A educação foi sua principal questão como governador do Texas. Ele sabia muito sobre o assunto, preocupava-se apaixonadamente e era provável que fosse um evento de sucesso. Não foi surpresa para mim que, quando os aviões atingiram as torres gémeas, o Presidente Bush estivesse numa escola primária a ler para os alunos.

Trump adora grandes comícios. Ele se alimenta da multidão como um vampiro em um banco de sangue. Mas sua atuação está ficando um pouco velha. As notícias a cabo não transmitem mais transmissões ao vivo para esses eventos invariavelmente repetitivos, e não parecem gerar tanta conversa entre os eleitores como antes. Por outro lado, o julgamento dá a Trump os benefícios de um interesse renovado por parte dos eleitores e dos meios de comunicação social, sem qualquer ónus para a sua equipa aumentar a campanha ou produzir um evento de interesse jornalístico.

Sinto como se tivesse passado metade da minha vida na sede da campanha, olhando para um mapa e um calendário. O mapa é sempre muito grande e o calendário muito curto. O tempo é o único recurso alocado para campanhas exatamente nas mesmas quantidades. Mas há um segredinho sujo nas campanhas presidenciais: o local onde você faz campanha pode ter poucas consequências. Um tribunal pode ser tão valioso quanto o distrito mais oscilante do estado mais oscilante.

Quando Joe Biden recebeu mais votos do que qualquer candidato presidencial na história enquanto fazia campanha em grande parte em seu porão, o mundo MAGA viu isso como uma prova de que a campanha foi roubada. Mas não fiquei surpreso. Impressionado com a quantidade de tempo e energia gastos nas corridas para eventos de campanha, fiz uma pergunta básica na campanha de Mitt Romney de 2012: Será que importa para onde ele vai? Começamos a fazer pesquisas nos mercados alguns dias antes e depois de um evento, e os resultados foram consistentes. Houve um aumento de três a quatro pontos imediatamente após um grande rali, mas rapidamente evaporou. Uma semana após o evento, o mercado voltou ao ponto em que estava antes.

Era uma informação deprimente, mas não particularmente útil. Qualquer abrandamento do ritmo de uma campanha teria sido percebido como fraqueza ou rendição. A Covid deu a Biden a oportunidade de optar por sair sem penalidade e colocar o foco onde ele queria (na forma desastrosa como Trump lidou com a pandemia na Casa Branca). À sua maneira, o julgamento de Nova Iorque está a oferecer uma opção de exclusão ao Sr. Trump, bem como uma oportunidade estratégica.

A campanha de Trump não se trata de persuasão. Trata-se de despertar a raiva dentro de todos os possíveis apoiadores de Trump, para que votar seja um ato justo de fúria, e não um mero dever cívico. Se você acredita que o Estado profundo roubou as últimas eleições, a perseguição legal ao Sr. Trump é mais uma prova do desespero do Estado em impedi-lo de reassumir o seu legítimo lugar no Salão Oval. Combine tudo isso com uma coalizão Biden pouco inspiradora e terá um modelo para uma vitória do Colégio Eleitoral Trump.

Confiar na criação de uma base existente de apoiantes (em vez de alargar essa base) não é novidade na campanha de Trump. E entendi: em 2004, tivemos dificuldade em persuadir novos eleitores na campanha de Bush. Lembro-me de participar de grupos focais e mostrar anúncios sobre mulheres votando no Afeganistão que levavam a sala às lágrimas. Seguido por eles dizendo: “Mas você sabe que não vou votar no cara”. Dessa realidade surgiu o plano conhecido como “recintos de fortaleza”. O foco passou a ser aumentar a percentagem de participação dos apoiantes de Bush e como fazer com que uma zona eleitoral que foi de 60 por cento para Bush em 2000 aumentasse para 64 por cento.

Funcionou, embora mal. Se menos do que a torcida em casa em um jogo de futebol americano do estado de Ohio tivesse mudado seus votos, Ohio teria feito de John Kerry o 44º presidente. O que há de diferente na abordagem de Trump é que a polarização é a chave para a sua estratégia de participação, que cria energia para Trump ao enfurecer os eleitores que não são Trump. Tudo na campanha de Trump tem como objetivo separar os americanos. Trump abre seus comícios com uma interpretação do hino nacional por um grupo de homens presos por sua participação na insurreição de 6 de janeiro, na qual ele também recita o Juramento de Fidelidade. “Eu sou a sua retribuição” está muito longe de “Eu sou um unificador, não um divisor” e “Esperança e Mudança”.

Neste paradigma estratégico, as acusações e as subsequentes comparências em tribunal são uma dádiva dos deuses políticos. Trump é um candidato à raiva e ao ressentimento, o que sempre teve uma qualidade estranha para alguém que era milionário no ensino médio. Como o homem com vaso sanitário dourado pode ser vítima? A queixa de White foi a subida de Trump ao pódio das vítimas em suas corridas anteriores. Isso ainda é essencial para a candidatura de Trump, mas agora, nas suas palavras, ele pode acrescentar o fardo da perseguição por parte de procuradores corruptos (e na sua maioria não-brancos) à cruz que carrega até aquela colina do Calvário chamada Casa Branca.

Seis semanas ou mais é um longo prazo para um artista de 77 anos em um show solo sem substituto. O juiz deixou corretamente claro que não permitirá que a eleição iminente afete o processo. A energia dos primeiros dias desaparecerá na longa tarefa de uma provação. Para mim, este julgamento é realmente sobre se o Sr. Trump realmente pagou US$ 130 mil a uma estrela pornô sem qualquer sexo para mostrar. Esse absurdo pode começar a ser absorvido pelos poucos eleitores que ainda estão em jogo. Mas não devemos normalizar o quão extraordinário é que Trump ainda seja um candidato viável à presidência. A campanha de Biden assistirá ao desenrolar do espetáculo, perguntando: “Como esse cara ainda está na corrida?”

É uma boa pergunta. Mas ele é. E ele pode vencer.

Stuart Stevens é um ex-consultor político republicano que trabalhou em muitas campanhas para cargos federais e estaduais, incluindo as campanhas presidenciais de George W. Bush e Mitt Romney.

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