É uma escolha consequente. Os alunos podem fazê-lo em apenas uma faculdade e devem prometer frequentá-la caso sejam aceitos, antes de saber qual será a oferta de auxílio financeiro da escola. Isso significa que há pelo menos uma chance de um candidato pagar o custo total, que na Duke é de US$ 86.886 para o ano de 2024-25. Os estudantes não poderiam ser legalmente obrigados a comparecer se não pudessem pagar, mas quando recebessem a notícia, já teriam que retirar as outras inscrições.

Se a mensalidade integral não for um problema, como não seria para a família de Ivy, as recompensas são consideráveis. Este ano, pouco mais de 54.000 alunos do último ano do ensino médio competiam para ser um dos 1.750 membros da nova turma de Duke. Os 6.000 que se inscreveram na rodada de decisão inicial tiveram três vezes mais chances de entrar do que os 48.000 que se inscreveram posteriormente.

Até recentemente, a decisão antecipada era um caminho estreito – um caminho atípico governado, como o resto desta temporada anual de acasalamento acadêmico, por um conjunto de práticas obrigatórias estabelecidas pela Associação Nacional de Aconselhamento para Admissão em Faculdades, que é composta por oficiais de admissão em faculdades e conselheiros do ensino médio. Essas regras diziam, por exemplo, que as faculdades não poderiam recrutar um aluno que já estivesse matriculado em outra escola ou encorajar ativamente alguém a se transferir. Crucialmente, as regras diziam que as faculdades precisavam dar aos estudantes até 1º de maio para decidirem entre as ofertas (considerando a decisão antecipada, que começa e termina no outono, como uma “exceção reconhecida”).

O Departamento de Justiça considerou que essas regras violavam a Lei Antitruste Sherman, que proíbe indústrias poderosas de conspirar para restringir a concorrência. NACAC acordado a um acordo determinando que a organização “abolisse imediatamente” várias das regras e rebaixasse o resto para diretrizes voluntárias. Agora, se quisessem, as faculdades tinham licença para atrair estudantes com ofertas ou benefícios especiais, para caçar agressivamente estudantes de outras escolas e para destruir o calendário tradicional de admissões.

Nessa altura, nada impedia as faculdades de apostarem tudo numa decisão antecipada, uma estratégia que lhes permite fixar os alunos antecipadamente, sem assumirem quaisquer compromissos específicos em matéria de ajuda financeira. Dos 735 alunos do primeiro ano que Colégio Middlebury matriculados no ano passado, por exemplo, 516 foram admitidos através de decisão antecipada vinculativa. Algumas escolas têm uma segunda rodada de decisão antecipada, e até mesmo o que equivale a uma terceira rodada não oficial – junto com uma série de outros caminhos de inscrição, cada um com seus próprios termos e condições.