Os responsáveis ​​da Reserva Federal concluirão a sua reunião de política monetária de dois dias na tarde de quarta-feira e, embora se espere que os banqueiros centrais deixem as taxas de juro inalteradas, existe um grau invulgar de incerteza sobre o que exactamente irão sinalizar sobre o futuro.

Por um lado, os responsáveis ​​poderiam manter o seu guião recente: o seu próximo movimento político será provavelmente uma redução das taxas de juro, mas os dados sobre a inflação e o crescimento que chegarem determinarão quando as reduções poderão começar e quão extensas serão.

Mas alguns economistas questionam-se se o banco central poderia afastar-se dessa mensagem, abrindo a porta à possibilidade de que o seu próximo movimento nas taxas seja um aumento em vez de um corte. A inflação revelou-se alarmantemente teimosa nos últimos meses e a economia manteve uma dinâmica substancial, o que poderá levar as autoridades a questionarem se a actual taxa de 5,33% é suficientemente elevada para pesar sobre o endividamento dos consumidores e das empresas e abrandar a economia. Os decisores políticos acreditam que precisam de utilizar as taxas de juro para travar a procura e controlar totalmente a inflação.

O Fed divulgará sua decisão política em um comunicado às 14h, horário do leste. Mas os investidores deverão concentrar-se mais atentamente numa conferência de imprensa marcada para as 14h30 com Jerome H. Powell, o presidente do Fed. Os banqueiros centrais não divulgarão projeções económicas trimestrais nesta reunião – o próximo conjunto está programado para ser divulgado após a reunião do Fed de 11 a 12 de junho.

Aqui está o que assistir na quarta-feira.

A questão-chave desta reunião é até que ponto os banqueiros centrais irão provavelmente mudar o seu tom em resposta à inflação persistente.

Depois de três meses completos de progressos limitados na redução da inflação, alguns economistas veem uma pequena hipótese de a Fed poder sinalizar que está aberta a considerar aumentar novamente as taxas de juro – uma mensagem que os observadores da Fed considerariam “hawkish”. Mas muitos pensam que a Fed irá manter a sua mensagem actual de que as taxas provavelmente permanecerão simplesmente fixadas na actual taxa relativamente elevada durante um período de tempo mais longo.

“Duvido que o Fed mude a sua tendência tão cedo”, disse Subadra Rajappa, chefe de estratégia de taxas dos EUA no Société Générale. “Acho que eles provavelmente apenas esperam que as taxas de juros mais altas alimentem a economia.”

Uma razão pela qual pode ser prematuro para o Fed mudar a sua mensagem? Embora o progresso da inflação tenha estagnado recentemente, muitos economistas esperam que os aumentos de preços comecem a arrefecer novamente nos próximos meses, em parte porque esperam que uma medida-chave das rendas desacelere.

Investidores ainda vejo pouca chance que a Fed terá aumentado as taxas até ao final do ano, e pensam que é mais provável que o banco central reduza as taxas uma ou duas vezes até Dezembro, com base nos preços de mercado. Mas agora vêem uma probabilidade de uma em quatro de que as autoridades não alterem os custos dos empréstimos este ano. Essa incerteza sobre o que o Fed poderá fazer a seguir também é clara nas previsões dos economistas.

O Goldman Sachs prevê reduções em julho e novembro, mas disse que “mesmo surpresas positivas moderadas” na inflação “poderiam atrasar ainda mais os cortes”. O BNP Paribas alterou esta semana a sua previsão para um primeiro corte em Dezembro, com base no facto de Julho ser demasiado cedo para a Fed se sentir confiante de que a inflação está sob controlo e de Setembro estar demasiado próximo das eleições presidenciais (enquanto a Fed é independente da política, alguns analistas acham que as autoridades vão querer evitar saltar para as manchetes e para a briga tão perto da votação).

Powell provavelmente enfrentará questões na quarta-feira sobre o quanto as taxas de juros estão realmente pesando sobre a economia.

Os responsáveis ​​da Fed pararam de aumentar as taxas de juro ao nível actual porque acreditaram que eram suficientemente elevadas para travar substancialmente o crescimento. As autoridades agora mantêm as taxas estáveis ​​em um nível mais alto de mais de duas décadas desde julho. Essas taxas tornam caro o empréstimo para comprar uma casa ou um carro ou para expandir um negócio, pelo que normalmente se espera que abrandem o consumo, o investimento e as contratações.

Mas a economia resistiu inesperadamente bem face aos elevados custos dos empréstimos. As contratações mantiveram-se rápidas, os gastos dos consumidores continuam a aumentar e, embora o último relatório do produto interno bruto tenha sido um pouco mais lento, a economia tem, em geral, estado a expandir-se a um ritmo sólido. Isso fez com que alguns analistas questionassem se as taxas são tão restritivas quanto o esperado.

Se as taxas não estiverem a pressionar a economia tanto como os decisores políticos previram, isso poderá significar que terão de manter as taxas de juro num nível elevado durante mais tempo para desacelerar a economia o suficiente para combater a inflação. Ou, mais drasticamente, poderá incitar alguns responsáveis ​​da Fed a começarem a exigir taxas mais elevadas.

Até recentemente, os responsáveis ​​da Fed abraçaram a surpreendente resiliência da economia porque esta veio acompanhada do arrefecimento da inflação. Mas agora que a inflação está a atingir um obstáculo, essa confiança pode ruir.

Dito isto, os decisores políticos ainda podem apontar razões para o forte crescimento – razões que não são necessariamente inflacionistas. Isto é especialmente verdadeiro no mercado de trabalho, onde a oferta de trabalhadores melhorou à medida que as pessoas reingressaram na procura de emprego e num contexto de fortes imigração que parece continuar em 2024.

Isso permitiu que os empregadores contratassem sem terem de competir tão ferozmente pelos trabalhadores que precisassem de aumentar rapidamente os salários, e os ganhos salariais permaneceram fortes mas esfriaram em relação aos níveis escaldantes do ano passado.

“Através de uma perspectiva pré-pandémica, a economia parece bastante forte, talvez até quente neste momento”, disse Ernie Tedeschi, investigador da Faculdade de Direito de Yale que foi até esta Primavera conselheiro económico da Casa Branca. Mas dados todos os ganhos na oferta de trabalho, “talvez não devêssemos usar uma lente pré-pandémica para pensar sobre a economia neste momento”.

Os investidores têm estado nervosos, pois antecipam um período mais longo de taxas de juro elevadas. O S&P 500 caiu cerca de 4% em abril, o pior resultado desde setembro. Mas Wall Street também está a observar outro desenvolvimento importante: o que vem a seguir com o balanço da Fed.

Embora a principal ferramenta política da Fed sejam as taxas de juro, as autoridades também compraram obrigações em grandes quantidades em 2020, durante a pandemia, para acalmar os mercados em dificuldades e estimular a economia. Estão agora a reduzir essas participações em obrigações, permitindo que os títulos vençam sem serem reinvestidos. Os decisores políticos sinalizaram que estão preparados para abrandar esse processo em breve.

Alguns economistas pensam que a mudança poderá ocorrer nesta reunião, enquanto outros pensam que é mais provável que os decisores políticos esperem até à reunião de Junho para anunciarem os seus planos.

Quando a Fed reduziu o seu balanço antes da pandemia, permitiu que o processo fosse longe demais, perturbando os mercados em meados de 2019. Esse período volátil faz do balanço um ponto de foco para muitos investidores.