Cingapura já foi conhecida como uma cidade-estado rica e restrita. Hoje, é um destino internacional chamativo. Já recebeu shows de Taylor Swift e corridas noturnas de Fórmula 1. E é substancialmente mais rico, per capita, do que os Estados Unidos.

Essa transformação aconteceu sob Lee Hsien Loong, o terceiro primeiro-ministro do país do Sudeste Asiático. Ele tornou Cingapura ainda mais próspera ao seguir em grande parte o modelo semiautoritário e de livre mercado iniciado por seu pai, Lee Kuan Yewo primeiro líder do país.

Na quarta-feira, Singapura recebe um novo líder pela primeira vez em quase 20 anos. Lee, 72 anos, está entregando o cargo ao seu vice, Lawrence Wong, 51. O Partido da Acção Popular governou Singapura continuamente durante mais de seis décadas e teve sucessos surpreendentes. Mas há preocupações de que o alardeado “modelo de Singapura” esteja a falhar cada vez mais pessoas.

Cingapura é uma das cidades mais caras no mundo, mas não tem salário mínimo. Os preços da habitação subiram e muitos cingapurianos afirmam que a mobilidade social caiu consideravelmente. Outros queixam-se de que a liberdade de expressão ainda é rigidamente controlada, embora em menor grau do que antes. As tensões são exacerbadas pela necessidade de trabalhadores estrangeiros; cerca de 40% dos quase seis milhões de habitantes de Singapura não são cidadãos.

Comparado com o seu famoso pai rigoroso, o Sr. Lee mostrou flexibilidade e capacidade de resposta às exigências do público, mas a popularidade do PAP sofreu um impacto significativo durante o seu mandato. No entanto, permanece, por enquanto, firmemente instalado no poder.

Wong tentou projetar uma imagem de homem comum: ele foi criado em moradias públicas, não frequentou as mesmas escolas de elite que seus antecessores e adora tocar violão. Lee continuará como “ministro sênior”, como fez seu pai depois de deixar o cargo em 1990. Lee disse que seus filhos não estão interessados ​​em entrar na política.

No início deste mês, o Sr. Lee fez seu último grande discurso à nação em um ícone da nova Cingapura, o Areias da Marina Bay resort cassino.

“Quando tomei posse como primeiro-ministro, prometi construir uma Singapura mais inclusiva: uma onde não seja cada um por si, mas todos trabalhem juntos para tornar as coisas melhores para todos nós”, disse ele.

Poucas horas depois, uma cena se desenrolou nas proximidades que seria inimaginável algumas décadas antes. Centenas de pessoas se reuniram para um comício no Speakers’ Corner, o único lugar na cidade-estado onde os cingapurianos podem protestar sem autorização. Entre eles estavam entregadores, motoristas de ônibus e profissionais de saúde, e muitos usavam coletes de segurança amarelos fluorescentes, evocando um movimento antigovernamental francês.

Dirigindo-se à multidão, Kokila Annamalai, uma activista, disse que o governo liderado pelo PAP construiu sistemas que “sempre protegeram os ricos, não a classe trabalhadora”. Singapura, acrescentou ela, é “um parque de diversões para os ricos, enquanto os pobres estão espremidos em pequenos apartamentos para alugar”.

O PAP é um dos partidos políticos mais dominantes do mundo. Os seus ministros recebem salários elevados, o que, segundo o partido, evita a corrupção. Transformou Singapura de um pântano atrasado numa nação de primeiro mundo e numa engrenagem fundamental no comércio marítimo global. O produto interno bruto é cerca de US$ 83.000 per capita, em comparação com cerca de US$ 76.000 nos Estados Unidos. A cidade-estado, um importante centro financeiro, habilmente administrou a pandemia do coronavírus e o aumento das tensões entre os Estados Unidos e a China.

Mas o descontentamento tem aumentado. Nas eleições de 2020, a quota do PAP no voto popular atingiu um novo mínimo de 61 por cento, e a oposição conquistou um recorde de 10 assentos no Parlamento, dos 93 que estavam em disputa.

Choo Yi Hung, 30 anos, nunca votou no partido de Lee. Dois anos depois de se formar na faculdade em língua inglesa e linguística, ele entrega comida e dá aulas particulares, ganhando cerca de US$ 2.400 por mês. Ele ainda mora com os pais; ele gostaria de ter seu próprio apartamento, mas isso está fora de alcance. Ele não pode comprar um apartamento público do governo até se casar ou completar 35 anos. Não que ele possa pagar por um.

Choo compara sua situação com a de sua avó, que criou cinco filhos na década de 1960 como uma viúva sem instrução. Seus descendentes agora têm estilos de vida que ele descreveu como “confortavelmente de classe média”, com alguns proprietários de condomínios e carros.

“Acho que muitas pessoas dirão: ‘Sim, você cresceu em um país mais desenvolvido, um país mais rico’”, disse Choo. “Mas eu diria que as oportunidades de mobilidade social são muito, muito menores.”

Lee disse uma vez que um sistema político bipartidário “não era viável” em Singapura. Mas em 2020, estabeleceu formalmente a posição de líder da oposição no Parlamento e fez concessões que permitiram ao bloco da oposição controlar 12 assentos, mais do que os 10 que tinha conquistado.

“Ele sabia que se quisesse manter o domínio do PAP – o que penso que ele fez em grande parte – teria de gerir o ritmo da mudança”, disse Eugene Tan, professor associado de direito na Universidade de Gestão de Singapura.

Na frente social, talvez a mudança mais radical que o Sr. Lee fez foi revogando uma lei da era colonial que proibia o sexo consensual entre homens.

“Pelo menos há uma sensação de que ‘podemos fazer isto agora’ e que, em última análise, já não somos criminosos”, disse Leow Yangfa, diretor executivo da Oogachaga, um grupo de defesa dos direitos LGBTQ.

Mas Lee também avançou para consolidar a definição de casamento como um conceito heterossexual. A discussão pública sobre raça e religião permanece rigidamente controlada e grupos de direitos humanos dizem que o governo ainda é combativo com os seus críticos. Em 2021, o Tribunal Superior de Singapura ordenou que um blogueiro pagasse ao Sr. cerca de US$ 100 mil por difamação. (The New York Times Company pediu desculpas e pagou multas em 2010 e em meados da década de 1990 para resolver reclamações por difamação apresentadas por autoridades de Singapura sobre artigos de opinião.)

Os críticos dizem que o governo transformou em arma uma lei que diz ter sido criada para combater notícias falsas.

“Você nunca sabe quando ou o que vai dizer vai entrar em conflito com as autoridades”, disse Joel Tan, dramaturgo e podcaster.

Num comunicado, o governo de Singapura afirmou que aumentou o envolvimento com o público. Também expôs sua filosofia sobre liberdade de expressão.

“A liberdade de expressão é uma parte importante da constituição de Singapura, mas não confere aos cingapurianos um direito incondicional”, afirma o comunicado. “Em situações em que isso afete a segurança das pessoas em Singapura, e a paz e harmonia que Singapura desfruta, o governo intervém e irá intervir.”

Para alguns, a nomeação de Wong é encorajadora.

“Não temos mais um Lee, mas também temos um tipo de líder não tradicional”, disse Sudhir Thomas Vadaketh, editor-chefe da Jom, uma revista online independente sobre Singapura. “Eu gosto disso.”

Nos últimos anos, o Sr. Lee teve que enfrentar uma rivalidade pública com seus irmãos e uma série de escândalos dentro do PAP. que manchou a imagem totalmente limpa que o partido projeta. Mas ele deixa o cargo como líder popular.

Zoe Tan se lembra de ter visto Lee se misturando com moradores de Teck Ghee, um distrito no norte de Cingapura. “Ele anda pelo mercado e é muito humilde”, disse Tan. “Ele vai tirar fotos conosco.”

Em duas ocasiões distintas, disse Tan, ela enviou um e-mail ao primeiro-ministro solicitando um período de carência para pagamentos de moradia. Nas duas vezes, seu escritório fez arranjos rápidos para ajudá-la.

“Estou muito triste por Lee Hsien Loong se aposentar, pensei que ele iria continuar para sempre”, disse a Sra. Tan, que agora trabalha para o Conselho de Desenvolvimento Comunitário de Cingapura.

No seu discurso no Marina Bay Sands, o Sr. Lee sugeriu que a mudança política poderia ameaçar a prosperidade de Singapura.

“O sistema não precisa falhar completamente para que Singapura tenha problemas”, disse ele. “Se a nossa política se tornar como a de outros países, acabaremos pior do que outros países.”