Novos detalhes do esforço de conservação característico da administração Biden, tornados públicos este mês no meio de uma série de outros anúncios ambientais, alarmaram alguns cientistas que estudam áreas marinhas protegidas porque o plano contaria como “conservadas” certas áreas onde a pesca comercial é permitida.

A decisão poderá ter efeitos em cascata em todo o mundo, à medida que as nações trabalham para cumprir um compromisso global mais amplo de salvaguardar 30 por cento de todas as terras, águas interiores e mares do planeta. Esse esforço foi aclamado como histórico, mas a questão crítica sobre o que, exactamente, conta como conservado ainda está a ser decidida.

Esta resposta inicial da administração Biden é preocupante, dizem os investigadores, porque a pesca comercial de alto impacto é incompatível com os objetivos dos esforços.

“Dizer que essas áreas que são consideradas destinadas à conservação da biodiversidade também deveriam ter uma função dupla para a pesca, especialmente artes de pesca de alto impacto que são para uso comercial em grande escala, há apenas uma dissonância cognitiva aí”, disse Kirsten Grorud-Colvert, um biólogo marinho da Oregon State University que liderou um grupo de cientistas que em 2021 publicou um guia para avaliação de áreas marinhas protegidas.

O debate desenrola-se no meio de uma crise global de biodiversidade que está a acelerar as extinções e a erosão dos ecossistemas, de acordo com uma avaliação intergovernamental histórica. À medida que o mundo natural se degrada, a sua capacidade de fornecer aos seres humanos bens essenciais como alimentos e água potável também diminui. A principal causa do declínio da biodiversidade no oceano, concluiu a avaliação, é a sobrepesca. As alterações climáticas são uma ameaça adicional e cada vez pior.

Os peixes são uma importante fonte de nutrição para bilhões de pessoas em todo o mundo. A investigação mostra que a conservação eficaz de áreas-chave é uma ferramenta fundamental para manter as unidades populacionais saudáveis ​​e, ao mesmo tempo, proteger outras formas de vida oceânicas.

As nações estão observando para ver como os Estados Unidos aplicam suas proteções.

A abordagem americana é específica porque o plano mais amplo enquadra-se no tratado de biodiversidade das Nações Unidas, que os Estados Unidos nunca ratificaram. O esforço nos Estados Unidos está acontecendo sob uma ordem executiva de 2021 do presidente Biden.

Ainda assim, os Estados Unidos, um país doador poderoso, exercem uma influência considerável à margem das conversações da ONU. Tanto o esforço americano como o internacional são conhecidos como 30×30.

Em 19 de abril, autoridades federais lançou um novo site atualizando o público sobre seus esforços 30×30. Eles não indicaram quanta terra estava actualmente conservada (além de aproximadamente 13 por cento das terras federais permanentemente protegidas), afirmando que precisavam de compreender melhor o que estava a acontecer a nível estatal, tribal e privado. Mas anunciaram um número para o oceano: cerca de um terço das áreas marinhas dos EUA estão atualmente conservadas, afirma o site.

O problema, segundo os cientistas, é como o governo Biden chegou a esse número.

Todos parecem concordar que as áreas altamente protegidas classificadas como monumentos nacionais marinhos deveriam contar como conservadas, e assim o fizeram: quatro no Pacífico em torno do Havai, Guam e Samoa Americana, que foram criadas e ampliadas entre 2006 e 2016; e um no sudeste atlântico de Cape Cod, designado em 2016. Também foi incluída uma vasta área do Ártico onde a pesca comercial é proibida, com amplo acordo.

Mas outros locais da lista não devem ser contabilizados, a menos que as proteções sejam reforçadas, disse Lance Morgan, biólogo marinho e presidente do Instituto de Conservação Marinha, um grupo sem fins lucrativos que mantém um mapa global das áreas protegidas do oceano.

Por exemplo, estão incluídos 15 Santuários Marinhos Nacionais. Embora estas áreas normalmente restrinjam actividades como a perfuração de petróleo e gás, não exigem quotas reduzidas de pesca comercial. Técnicas de pesca de alto impacto, como a pesca de arrasto de fundo, que danifica o habitat do fundo do mar e captura grandes quantidades de peixes, são proibidas em certos santuários, mas permitidas noutros.

Também estão incluídas na lista “áreas de proteção de corais de profundidade” que proíbem a pesca no fundo do mar, como o arrasto de fundo, mas não alguns outros métodos de pesca comercial.

“Muito mais esforços deveriam ser concentrados na melhoria do programa do Santuário Marinho Nacional e na garantia de que as novas áreas criadas proporcionem benefícios de conservação e proíbam métodos de pesca comercial, como o arrasto de fundo e o palangre”, disse o Dr.

Altos funcionários da administração Biden enfatizaram que o trabalho oceânico abaixo de 30×30 estava longe de terminar. Muito pouca área marinha conservada está perto do território continental dos Estados Unidos, por exemplo, e uma das prioridades da administração é adicionar locais lá para tornar o esforço mais representativo geograficamente.

Mas defenderam a decisão de incluir áreas que permitem a pesca comercial. Apesar dos equipamentos de alto impacto, os santuários marinhos nacionais são há muito considerados áreas protegidas pelas Nações Unidas, salientaram. De modo mais geral, disseram eles, o governo avaliou várias abordagens para definir o que contaria.

Por exemplo, enquanto um atlas de áreas marinhas protegidas mantido pelo grupo do Dr. Morgan considera 25 por cento das águas americanas a serem conservadas, os Conselhos de Gestão das Pescas dos EUA coloca esse número em mais de 72 por cento. Funcionários da administração disseram que o seu número reflectia um importante trabalho de conservação realizado por uma variedade de agências e partes interessadas.

“Temos uma pesca altamente regulamentada nos EUA”, disse Matt Lee-Ashley, chefe de gabinete do Conselho de Qualidade Ambiental da Casa Branca, que está a ajudar a coordenar o esforço 30×30. “E assim, a nossa definição nacional de conservação pode ser um pouco diferente, e as definições de outros países podem ser um pouco diferentes.”

Embora os Estados Unidos não tenham ratificado o tratado de biodiversidade, ainda assim apresentarão um total de conservação a ser contabilizado para o compromisso global 30×30. As autoridades disseram que ainda estavam avaliando quais áreas submeter.

Num comunicado, os representantes dos Conselhos de Gestão das Pescas elogiaram a inclusão de áreas de pesca comercial, observando que estas são geridas sob “padrões de sustentabilidade e conservação muito rigorosos”.

Mas a pesca comercial gerida de forma sustentável é o que deveria estar a acontecer no resto do oceano, disse Enric Sala, um biólogo marinho que estuda e defende áreas marinhas protegidas. Permitir a pesca comercial em locais conservados abaixo de 30×30, disse ele, é “aumentar os números”.

“As pessoas estão admirando os EUA”, disse Sala, que é originário da Espanha. “Isso envia um sinal muito ruim.”