Durante semanas, Asna Tabassum, oradora da turma da Universidade do Sul da Califórnia, esteve no centro de um turbilhão que derrubou as antigas tradições de formatura da escola e deixou os líderes do campus em confusão.

Os administradores escolares disseram no mês passado que teria sido demasiado perigoso deixá-la falar numa cerimónia em toda a escola, depois de grupos pró-Israel terem condenado a escolha de Tabassum, uma estudante muçulmana que simpatizava com os palestinos nas redes sociais. Ela se tornou alvo de críticas e assédio.

Mas em sua cerimônia de formatura na manhã de sexta-feira, a Sra. Tabassum recebeu seu diploma sob aplausos e aplausos de alunos e pais.

Em poucas semanas, Tabassum passou de uma estudante de graduação relativamente obscura na Escola de Engenharia Viterbi da USC a um símbolo nacional de liberdade de expressão e uma voz para a causa palestina. Ela ainda tem críticos – uma organização conservadora sem fins lucrativos pagou por um outdoor perto do campus esta semana que a atacou – mas também conquistou estudantes e acadêmicos que sentiram que ela havia sido tratada injustamente pela universidade.

Desde que a escola cancelou o discurso da Sra. Tabassum, tem havido protestos contra a decisão e contra a guerra em Gaza. A primeira das manifestações resultou numa rápida repressão ordenada pela presidente da escola, Carol Folt, e 93 prisões pelo Departamento de Polícia de Los Angeles.

Um protesto subsequente foi autorizado a permanecer no campus por dias, um sinal de que o Dr. Folt e os líderes da USC suavizaram sua abordagem. Mas também foi encerrado na manhã de domingo, desta vez sem prisões.

“O mundo está angustiado e sofrendo”, disse Yannis Yortsos, reitor da escola de engenharia, aos estudantes na sexta-feira. “Os eventos internacionais acontecem a milhares de quilômetros de distância, em diferentes partes do mundo, mas nós os sentimos aqui em nossos campi. Através dele, você demonstrou dignidade, bússola moral e verdadeira graça.”

Algumas universidades enfrentaram interrupções nos protestos durante suas cerimônias de formatura, inclusive na sexta-feira na Universidade da Califórnia, Berkeley, onde alguns graduados da faculdade de direito cantaram durante discursos. Mas a formatura de engenharia na USC na sexta-feira foi livre de drama. Não houve explosões nem sinais visíveis de protesto, exceto alguns estudantes que usavam keffiyehs, um lenço xadrez que se tornou um símbolo do movimento pró-Palestina.

Mesmo assim, vestígios da turbulência das últimas semanas ainda podiam ser vistos em todo o campus na sexta-feira. As entradas do campus eram rigidamente controladas e placas erguidas ao longo das passarelas do campus alertavam que a universidade se reservava o direito de expulsar qualquer pessoa que perturbasse as cerimônias de formatura.

A Sra. Tabassum não fez um discurso na cerimônia da escola de engenharia na sexta-feira e se recusou a falar com um repórter após o evento. Apesar do foco intenso nela, ela parecia qualquer outra graduada, sorrindo e tirando fotos com amigos, e aplaudindo com colegas de classe quando um palestrante destacou seu programa de graduação.

No final, a Sra. Tabassum pode ter dado a última palavra. O Daily Trojan, o jornal estudantil, publicou o que foi anunciado como o discurso que ela esperava dar. Após as saudações iniciais, a Sra. Tabassum apagou o restante do conteúdo, além de oferecer parabéns e agradecimentos.

Shawn Hubler contribuiu com reportagens de Los Angeles.