Foi uma quinta-feira movimentada para o senador Robert Menendez, de Nova Jersey.

Ele estava em Washington presidindo o Comissão de Relações Exteriores do Senado como ouviu testemunho sobre a necessidade de ajuda sustentada à Ucrânia e, em seguida, preparando-se para viajar para Filadélfia com a sua esposa, Nadine Menendez, para aceitar uma prêmio de uma organização armênio-americana.

Em casa, o FBI estava observando.

Um agente, conduzindo vigilância perto da modesta casa de dois andares do casal em Englewood Cliffs, NJ, tirou uma foto de um Mercedes-Benz conversível estacionado em frente, mostra um processo judicial. Várias semanas depois, os investigadores procurando a casa encontraria 13 barras de ouro e mais de US$ 480 mil em dinheiro, grande parte dele escondido em casacos, botas e um cofre.

Na segunda-feira, quase dois anos depois de aquele agente ter vigiado a casa do senador, Menendez, um democrata, será julgado no Tribunal Distrital Federal de Manhattan, acusado de participar num elaborado esquema de suborno que durou anos.

Será o seu segundo julgamento por corrupção em sete anos, mas ao contrário do primeiro, que terminou com um júri empatado, há um novo elemento volátil e surpreendente: as acusações contra a esposa de Menéndez.

O caso, indicaram os promotores, é tanto sobre a Sra. Menendez quanto sobre seu marido. O gabinete do procurador dos EUA para o Distrito Sul de Nova York descreveu Menendez e sua esposa como colaboradores que aceitaram subornos em troca da disposição do senador de direcionar armas e ajuda governamental ao Egito, sustentar o monopólio de carne halal de um amigo e se intrometer em atividades criminosas. investigações envolvendo aliados.

“O que mais o amor da minha vida pode fazer por você?” — perguntou Menendez em um jantar em uma churrascaria em Washington, durante uma das muitas reuniões que os promotores dizem que ela organizou entre seu marido e autoridades egípcias.

Juntos, afirmam os promotores, o casal se envolveu em esquemas corruptos que começaram antes mesmo de seu casamento, em outubro de 2020. Os subornos, que também incluíam um anel de diamante e móveis para a casa, ajudaram o Sr. .

Mas essa parceria pode agora estar em ruptura, uma vez que os advogados do senador parecem estar a preparar uma defesa que atribui grande parte da culpa à sua esposa.

Menendez deveria ter sido julgada com seu marido esta semana, mas um juiz adiou seu julgamento para julho depois que seus advogados disseram que ela tinha uma “condição médica grave” que exigia cirurgia e um período de recuperação potencialmente prolongado.

Embora ela não esteja na mesa da defesa, espera-se que ela fique desconfortável durante o processo. Segundo informações do governo, Menendez, 57 anos, era uma peça essencial na roda da corrupção. Ela serviu como canal para subornos e como intermediária que retransmitiu mensagens em e-mails e mensagens de texto, às vezes usando o que ela e o marido a chamavam de “telefone 007”.

Os advogados do senador disseram em documentos legais que Menendez pode, se testemunhar, dizer que foi enganado pela mulher com quem se casou há menos de quatro anos, que ela “ocultou informações” e que “o levou a acreditar que nada de ilegal estava acontecendo.”

Tal tática apresenta desafios, dada a personalidade pública do casal como parceiros leais que viajaram e participaram de eventos juntos, disse Tatiana R. Martins, ex-chefe da unidade de corrupção pública do Distrito Sul que agora trabalha em consultório particular.

Sra. Martins disse que os advogados do senador podem argumentar que sua esposa “fez tudo sozinha; ele não tinha ideia; ela escondeu isso dele”, mas os promotores poderiam tentar refutar isso apresentando evidências de quão próximos os dois eram e como compartilhavam tudo.

“Eles têm um ótimo relacionamento, mas ela está escondendo tudo isso dele?” Sra. Martins disse.

Quanto a Menendez, mesmo que a estratégia de seu marido seja tentar transferir a culpa, tal testemunho seria quase certamente inadmissível em seu julgamento, disse Jonathan Kravis, advogado de defesa em Washington e ex-advogado da seção de integridade pública do Departamento de Justiça.

O adiamento do julgamento da Sra. Menendez também dará a ela e aos seus advogados uma prévia do escopo completo do caso do governo e lhes permitirá fazer ajustes estratégicos conforme necessário, disse ele.

“Obviamente, não é assim que o governo quer fazer”, disse Kravis. Mas, acrescentou, os julgamentos separados “não foram um golpe mortal, para nenhum dos casos, de forma alguma”.

Menendez será julgado ao lado de dois empresários de Nova Jersey, Wael Hana e Fred Daibes, que também foram acusados ​​de conspiração de suborno. Todos os três se declararam inocentes, assim como a Sra. Menendez.

Menendez, que está perto do final do seu terceiro mandato completo, tem consistentemente mantido a sua inocência e deixado aberta a possibilidade de concorrendo à reeleição em novembro. No plenário do Senado em janeiro, ele atacou os promotores do Distrito Suldizendo que estavam envolvidos “não numa acusação, mas numa perseguição” e que procuravam “vitória, não justiça”.

As acusações, divulgadas numa acusação em Setembro, abalaram Washington e levaram até os mais fortes aliados democratas para pedir sua renúncia. A natureza descarada das acusações também alimentou uma reação contra a chamada política da máquina em Nova Jersey, o que, por sua vez, aumentou significativamente os desafios seu filho, o deputado Robert Menendez, enfrenta enquanto busca um segundo mandato na Câmara.

Espera-se que o julgamento se aprofunde em questões de intriga política no país e no exterior, num momento de escrutínio intensificado sobre autonegociação legislativa. Há duas semanas, o deputado Henry Cuellar, Democrata do Texase a sua esposa foram acusados ​​de aceitar subornos de empresas controladas pelo governo do Azerbaijão, intensificando o interesse no papel desempenhado por agentes estrangeiros.

Os advogados de Menéndez argumentaram no tribunal que, ao acusar o senador, que representa Nova Jersey no Congresso desde 1993, os promotores estão tentando criminalizar ações legislativas de rotina. Num dos documentos, os advogados afirmaram que “o aparente zelo do governo em ‘se vingar’ do Senador Menéndez por ter derrotado a sua acusação anterior superou o seu bom senso”.

Os advogados do senador também pediram ao juiz Sidney H. Stein que lhes permitisse apresentar ao júri o depoimento de uma psiquiatra, Karen B. Rosenbaum, que examinou o senador. Ela concluiu, disseram eles, que o “medo da escassez” decorrente da morte por suicídio do pai do Sr. Menendez e da morte de seus pais história como refugiados cubanos levou a um “mecanismo de enfrentamento de longa data de retirada e armazenamento rotineiro de dinheiro em sua casa” – uma teoria que os advogados de defesa provavelmente usarão para explicar o dinheiro apreendido pelos investigadores.

Ao resumir as conclusões do psiquiatra, os advogados do senador também revelaram que o pai do Sr. Menendez, um jogador compulsivo, morreu depois que o Sr.trauma intergeracional.”

Os promotores federais se opõem à permissão do depoimento da Dra. Rosenbaum, questionando a base científica para suas conclusões e argumentando que a defesa está tentando “gerar a simpatia” do júri de forma inadequada.

O julgamento do senador também abrirá a cortina sobre os hábitos de consumo de um casal que amarelinha ao redor do mundo com delegações do Congresso, participou de jantares de Estado na Casa Branca e se divertiu com frequência.

Num processo judicial, os promotores observaram a preferência de Menendez por “itens de luxo como o gim Bombay Sapphire, charutos e refeições sofisticadas”.

O detalhe gerou uma resposta cáustica dos advogados do senador, que observaram que Bombay é vendida por US$ 23,99 na Target.

“Dificilmente é uma bebida de primeira qualidade, nada no gim Bombay Sapphire cheira a excesso ou está além das capacidades financeiras do senador Menendez como servidor público vitalício”, escreveram eles.

O juiz Stein decidiu este mês que permitiria a apresentação das provas, dizendo que estavam “inextricavelmente entrelaçadas com as provas dos crimes acusados”.

A acusação está repleta de referências ao dinheiro e à sua ausência.

Menendez, que se divorciou do primeiro marido em 2005, estava desempregada quando começou a namorar o Sr. Menendez no início de 2018. Dez meses depois, ela se envolveu em um acidente fatal com veículo motorizado para pedestres isso a deixou sem carro, uma necessidade que, segundo os promotores, levou a um dos primeiros subornos, o Mercedes-Benz conversível.

José Uribe, ex-corretor de seguros acusado do senador pela suposta conspiração, se declarou culpado. Ele admitido em tribunal em março, ele havia dado à Sra. Menendez os US$ 60.000 conversíveis em troca da ajuda do senador na tentativa de interromper uma investigação de fraude de seguros em Nova Jersey.

“Eu sabia que dar um carro em troca de influenciar um senador dos Estados Unidos a impedir uma investigação criminal era errado e lamento profundamente as minhas ações”, disse Uribe ao juiz Stein.

Quando Menendez quase perdeu sua casa devido à execução hipotecária em 2019, Hana usou sua empresa de certificação de carne halal para pagar US$ 23.569 para liquidar sua dívida hipotecária e ele e Uribe continuaram a “facilitar os pagamentos”, dizem os promotores.

A senhora Menendez e seu primeiro marido compraram a casa, construída em 1960, quando seus dois filhos eram pequenos. O plano era demolir e reconstruir, segundo dois ex-amigos próximos. Em vez disso, com o tempo, a pequena casa com revestimento branco desbotado começou a parecer degradada e deslocada em um bairro de ruínas substituídas por mansões com garagens para três carros e fachadas de pedra visíveis.

Depois que o senador se mudou, em 2020, mensagens transmitidas em celulares apreendidos pelos investigadores e incluídas em processos judiciais mostravam a Sra. Menendez acenando para trabalhadores manuais em casa para podar árvores, colocar carpetes, entregar uma lavadora de alta pressão e consertar o portão da garagem.

Em uma entrevista ao FBI, uma pessoa disse que havia dado um cortador de grama à Sra. Menendez, mas quando o senador soube disso, “ele ficou bravo” e disse a ela que “ela tinha que pagar”.

Mas em 2022, depois de a casa do casal ter sido revistada, eles estavam trabalhando juntos para tentar encobrir seus rastros, disseram os promotores.

Menendez preencheu para sua esposa um cheque no valor que Hana pagou pela hipoteca, acrescentando um memorando manuscrito indicando que era “para liquidar o empréstimo”, disseram os promotores. Ela então reembolsou o Sr. Hana, por meio de seu advogado, observando que se tratava do “pagamento integral do empréstimo de Wael Hana”, de acordo com a acusação.

Os Menendezes também devolveram os pagamentos do carro.

O dinheiro, disseram os promotores, não era um empréstimo, mas um pagamento de suborno – “como Menendez e Nadine Menendez bem sabiam”.

Em março, os promotores anunciaram uma nova acusação contra os Menendezes: Obstrução de justiça.