O presidente Biden esperava criar um novo impulso para a sua candidatura à reeleição, concordando em debater quase dois meses antes de ser formalmente nomeado. Em vez disso, o seu desempenho hesitante e desarticulado na noite de quinta-feira provocou uma onda de pânico entre os democratas e reabriu a discussão sobre se ele deveria ser o candidato.

Ao longo de 90 minutos, Biden, de voz rouca, lutou para proferir suas falas e se opor ao ex-presidente Donald J. Trump, contundente, embora profundamente desonesto, levantando dúvidas sobre a capacidade do presidente em exercício de travar uma campanha vigorosa e competitiva quatro meses antes a eleição. Em vez de dissipar preocupações sobre sua idadeBiden, 81, fez disso a questão central.

Os democratas que defenderam o presidente durante meses contra os seus céticos – incluindo membros da sua própria administração – trocaram telefonemas e mensagens de texto frenéticos minutos após o início do debate, quando ficou claro que Biden não estava no seu melhor. Praticamente em desespero, alguns recorreram às redes sociais para expressar choque, enquanto outros discutiram entre si em privado se era demasiado tarde para persuadir o presidente a afastar-se a favor de um candidato mais jovem.

“Biden está prestes a enfrentar um aumento de apelos para se afastar”, disse um veterano estrategista democrata que apoiou publicamente Biden firmemente. “Joe tinha um profundo afeto entre os democratas. Secou.”

“Os partidos existem para vencer”, continuou este democrata. “O homem no palco com Trump não pode vencer. O medo de Trump abafou as críticas a Biden. Agora, esse mesmo medo vai alimentar os apelos para que ele renuncie.”

Um grupo de democratas da Câmara disse que assistia ao debate juntos, e um deles, que falou sob condição de anonimato, reconheceu que foi um “desastre” para Biden. A pessoa disse que o grupo estava discutindo a necessidade de um novo candidato presidencial.

Mark Buell, um importante doador de Biden e do Partido Democrata, disse após o debate que o presidente deveria considerar seriamente se ele é a melhor pessoa para ser o candidato. “Temos tempo para colocar outra pessoa lá?” disse Buell.

Ele acrescentou que ainda não estava pedindo a retirada de Biden, mas que “a liderança democrata tem a responsabilidade de ir à Casa Branca e mostrar claramente o que a América pensa, porque a democracia está em jogo aqui e estamos todos nervosos”.

O objetivo de Biden ao aceitar um debate eleitoral geral mais cedo do que nunca na história presidencial era recalibrar a disputa como uma escolha entre ele e um criminoso que tentou anular uma eleição e, em sua opinião, destruiria a democracia americana se tivesse o poder do presidência novamente. Biden deixou o estúdio da CNN em Atlanta, em vez disso, enfrentando um referendo sobre si mesmo e sua capacidade, que repercutirá por dias, se não mais.

Trump, 78 anos, pareceu passar pelo debate sem problemas, recitando uma falsidade após a outra sem ser efetivamente desafiado. Ele parecia confiante, ao mesmo tempo que evitava o comportamento excessivamente autoritário que o prejudicou durante seu primeiro debate com Biden em 2020, aparentemente satisfeito em deixar seu oponente se preocupar com suas próprias dificuldades.

Embora Trump às vezes divagasse e fizesse declarações complicadas, difíceis de acompanhar e totalmente falsas, ele o fez com energia e volume que encobriram suas distorções, conseguindo permanecer ofensivo mesmo em questões de vulnerabilidade para ele, como o ataque de janeiro. 6 de outubro de 2021, ataque e aborto.

Biden apareceu na defesa a maior parte do tempo e ou não usou as falas que lhe foram preparadas pela publicidade pré-debate de sua campanha ou as murmurou de passagem de tal forma que mal foram registradas. Assessores disseram posteriormente que o presidente teve um resfriado nos últimos dias, explicando sua voz rouca.

Os conselheiros de Biden há muito rejeitam qualquer especulação sobre a desistência dele, rejeitando-a como um nervosismo injustificado, embora ele tenha seguido Trump em estados decisivos necessários para a vitória neste outono. Os assessores e aliados de Biden desafiaram repetidamente as pesquisas e apontaram que as previsões de derrotas democratas nas últimas eleições foram exageradas. Uma razão citada para um debate inicial foi deixar claro ao público que estas são as duas escolhas e que ninguém mais será nomeado.

“Pessoal, os factos são que se Joe Biden se afastasse, já o teria feito há muito tempo”, disse Symone Sanders, ex-assessora da vice-presidente Kamala Harris. “Essa não é minha opinião, são literalmente os fatos. Então não, ele não se afastará amanhã de manhã. Ele é o indicado, e suspeito que vários democratas estarão defendendo-o nos próximos dias.”

A campanha rapidamente enviou Harris para defender o presidente na CNN após o debate, embora até ela tenha reconhecido que “foi um começo lento, isso é óbvio para todos”. Biden mostrou que poderia lidar com o trabalho por causa de suas muitas realizações para os americanos, disse ela, e “o Joe Biden com quem trabalho todos os dias é alguém que atuou de uma forma que tem como objetivo trazer as pessoas para o Salão Oval. ”

O governador Gavin Newsom, da Califórnia, um dos mencionados como possível substituto de Biden, além de Harris, rejeitou a conversa sobre a troca de candidatos. “Eu nunca daria as costas ao desempenho do presidente Biden”, disse ele aos repórteres, servindo como substituto oficial da campanha na sala de rotação após o debate. “Eu nunca daria as costas ao presidente Biden e não conheço nenhum democrata no meu partido que o fizesse, especialmente depois desta noite.”

Mas isso não impediu as especulações. “Pessoal, os democratas deveriam nomear outra pessoa – antes que seja tarde demais”, Andrew Yang, que concorreu contra Biden pela indicação democrata em 2020, escreveu nas redes sociais antes do debate terminar, adicionando uma hashtag #swapJoeout.

Van Jones, ex-assessor da Casa Branca do presidente Barack Obama e uma importante voz liberal, previu que haveria uma discussão renovada. “Muitas pessoas vão querer vê-lo considerar tomar um rumo diferente agora”, disse Jones na CNN após o debate.

O discurso online foi repleto de avaliações semelhantes na primeira meia hora após o confronto. “Desculpe, estou votando no presidente Biden, mas isso é um desastre até agora”, escreveu Mike Murphyum republicano anti-Trump.

Alyssa Farah Griffin, ex-assessora de Trump na Casa Branca que rompeu com ele, disse: “É pior do que acredito que a maioria das pessoas imaginava”.

Esse julgamento estendeu-se para além da classe política. As chances percebidas de Biden de ganhar a indicação despencaram em poucas horas no PredictIt.org, um site de apostas que aceita apostas em eventos políticos. As suas hipóteses de ser o candidato do partido caíram para 60 cêntimos, uma queda de 26 cêntimos, o que significa que os apostadores pensavam que havia apenas 60 por cento de hipóteses de ele ser nomeado, apesar de ter vencido as primárias, não ter adversário interno e controlar o aparelho do partido.

Nenhum presidente em exercício desistiu da disputa tão tarde no ciclo de campanha e houve pouco consenso sobre o que aconteceria se o fizesse. Os democratas estavam imaginando na noite de quinta-feira cenários em que líderes do partido, como o senador Chuck Schumer, de Nova York, a ex-presidente Nancy Pelosi, da Califórnia, e o deputado James E. Clyburn, da Carolina do Sul, interviriam junto a Biden.

Não houve indicação de que algum deles concordaria em fazê-lo. Outros democratas disseram temer que fosse tarde demais, observando que Biden é um homem orgulhoso e teimoso que há muito insiste que é o mais bem equipado para derrotar Trump e não ouviria ninguém além talvez de sua esposa, Jill Biden. que apoiou fortemente outra corrida. Os democratas há muito se preocupam com a falta de um sucessor óbvio, incertos de que Harris, Newsom ou qualquer outra figura do partido possam estar à altura do desafio.

Os presidentes em exercício tropeçam frequentemente no primeiro debate de uma época de eleições gerais, seja porque estão enferrujados ou demasiado confiantes, mas em muitos casos compensam isso com desempenhos subsequentes mais fortes. Os problemas de Biden trouxeram-me particularmente à mente o primeiro debate de Ronald Reagan em 1984, quando ele parecia velho e fora de si; ele salvou sua campanha no debate seguinte com uma piada oportuna sobre não explorar a juventude e a inexperiência de seu oponente.

O problema para Biden é que nenhum outro debate está agendado até 10 de setembro, o que significa que ele não terá nenhuma oportunidade óbvia de se recuperar durante meses. E, como disse o veterano estrategista democrata, não foi como se Obama tivesse perdido para Mitt Romney em 2012, o que foi um revés tático. “Isso é existencial”, disse o estrategista.

Assim, em vez de reiniciar a campanha a favor de Biden, como havia previsto, a equipe do presidente terminou a noite sabendo que a tarefa dos próximos dias, senão semanas, seria conter os danos e reunir o partido em apoio ao seu líder sitiado. .

Zolan Kanno Youngs, Katie Rogers e Annie Karni relatórios contribuídos.