Durante a última semana, Fabiola, estudante do segundo ano da Universidade de Columbia, juntou-se a um acampamento no pátio da sua universidade, correu o risco de ser suspensa e perturbou a vida no campus, tudo num esforço para chamar a atenção para a causa palestiniana.

Ela descreve a interrupção do cerco mortal a Gaza como um dever moral – um imperativo urgente em torno do qual ela reorientou a sua vida.

Mas como ela participou de um dos protestos mais visíveis do planeta na semana passada, Fabiola decidiu guardar uma coisa muito importante: sua identidade. Pensando em seu visto de estudante internacional, ela esticou uma máscara cirúrgica preta sobre o rosto e se recusou a divulgar seu nome completo.

Não foi único. Em campi desde a Nova Inglaterra até ao sul da Califórnia, os estudantes que lideram um dos maiores movimentos de protesto em décadas têm usado cada vez mais máscaras faciais e kaffiyehs palestinianos xadrezes, numa tentativa polarizadora de proteger o seu anonimato, ao mesmo tempo que exigem que as universidades e os governos sejam responsabilizados.

A escolha representa uma ruptura acentuada por parte de muitos, embora não todos, destes estudantes de gerações anteriores de activistas universitários, que ganharam a sua força moral, em parte, ao registarem as suas palavras e colocarem o seu futuro em perigo por uma causa maior.

Mas ao invocarem activamente o legado do movimento anti-guerra da década de 1960 e dos seus sucessores, os jovens activistas de hoje parecem estar a responder a um conjunto muito mais contemporâneo de riscos económicos e de reputação que os seus antecessores simplesmente não enfrentaram.

Em entrevistas, uma dúzia de estudantes manifestantes em todo o país citaram o risco de serem enganados por grupos pró-Israel, acusando-os de anti-semitismo, destaque na mídia ou capturado em vídeos virais. Vários deles estavam intimamente familiarizados com o torrente de assédio online, ofertas de emprego rescindidas e ameaças de morte que podem ocorrer. (Um pequeno número também manifesta preocupação com a propagação de vírus em locais próximos.)

Muitos estudantes acumularão grandes dívidas que eram praticamente inéditas há meio século atrás. Os campi que antes eram maioritariamente ocupados por homens brancos são agora o lar de uma vasta gama de grupos étnicos minoritários e de estudantes internacionais que estudam com vistos.

“Se eu der meu nome, perco meu futuro”, explicou um estudante da Northwestern sem rodeios, ao demonstrar em um kaffiyeh e pedir anonimato.

E, no entanto, nos campi já repletos de tensão devido à guerra Israel-Hamas, a simpatia só vai até certo ponto entre colegas estudantes e líderes universitários que tentam restaurar a ordem.

A presença de grandes grupos de manifestantes mascarados também parece estar a contribuir para um crescente sentimento de desconforto em escolas como a Columbia e a Universidade da Califórnia, em Los Angeles, que durante a noite de terça-feira mais pareciam zonas de conflito do que instituições a meio dos exames finais.

Reitores e reitores frustrados temem que o mascaramento regular esteja facilitando a infiltração de estranhos em seus campi, uma acusação citada pela Columbia na terça-feira para justificar prisões em massa de manifestantes que ocupou o Hamilton Hall em seu campus em Upper Manhattan.

E alguns no campus questionaram se os estudantes manifestantes também estão a tentar escapar às consequências por desrespeitarem as regras, confiscarem edifícios académicos e usarem repetidamente cânticos de protesto que alguns dos seus colegas judeus descreveram como dolorosos e ameaçadores.

Pelo menos duas escolas pediram aos manifestantes que desmascarassem, incluindo a Universidade da Carolina do Norte em Chapel Hill, onde administradores disseram a prática “contraria as normas do nosso campus” e a lei estadual destinada a atingir a Ku Klux Klan.

Alguns estudantes judeus temem que o anonimato esteja dando uma nova licença perigosa aos protestos que já foram marcado pelo anti-semitismo. Outros compararam a aparência de alguns manifestantes do sexo masculino, que enrolam kaffiyehs ou outros lenços em volta da cabeça para que apenas os olhos fiquem expostos, a membros do Hamas ou da Klan.

“Se você aparece em um comício vestido como um assaltante de banco, não é irracional concluir que você pode estar lá para fazer outra coisa além de expressar seus direitos constitucionais”, disse Jonathan Greenblatt, presidente-executivo da Liga Antidifamação, que rastreia incidentes de anti-semitismo. “Tem o efeito de intimidar os seus oponentes, de ameaçar o outro lado.”

Ele disse que os contramanifestantes pró-Israel renunciaram em grande parte às coberturas faciais. E, no entanto, nas primeiras horas de quarta-feira, um grupo de contramanifestantes pró-Israel colocou eles próprios máscaras enquanto entravam em confronto violento com manifestantes pró-Palestina na UCLA e lançavam fogos de artifício contra o seu acampamento.

Mesmo alguns predispostos a apoiar os manifestantes levantaram questões sobre a mensagem que o mascaramento envia.

“Por um lado, posso sentir empatia”, disse Michael Kazin, historiador de movimentos sociais e políticos da Universidade de Georgetown, que foi atingido por um cassetete da polícia quando era líder de protesto contra a guerra em Harvard, em 1969. Outros manifestantes universitários da sua geração foram baleados pela Guarda Nacional ou perderam o adiamento do recrutamento para lutar no Vietnã por causa de seu ativismo.

“Por outro lado”, continuou o Dr. Kazin, “acho que se você vai fazer uma manifestação, e é algo que o preocupa profundamente, você deveria estar disposto a se levantar e ser contado”.

É certo que nem todos os estudantes de graduação e pós-graduação que lideraram as manifestações deste ano foram mascarados. Muitos se apresentaram voluntariamente para se identificar. E as máscaras pouco fizeram para proteger os estudantes de suspensões ou prisões.

Elijah Bacal, um calouro que ajudou a fundar o grupo pró-palestino Judeus de Yale pelo Cessar-Fogo, disse que não tinha “nada a esconder” enquanto pressiona Yale a se desinvestir em empresas fabricantes de armas.

“No momento, é sempre difícil assumir esse tipo de posição”, disse ele. “Eles não seriam significativos se não fossem difíceis, e não seriam difíceis se não fossem significativos.”

Mas defendeu aqueles que fizeram uma escolha diferente, dizendo que foram motivados pela segurança.

Embora seja impossível saber como os empregadores poderão ver os protestos nos próximos anos, ser expulso da escola ou rotulado como anti-semita em websites de alto perfil pode permanecer na mente dos activistas estudantis durante décadas.

“Eu costumava brincar que o mesmo aluno poderia ser capaz de queimar um Banco da América filial em 1970 e ainda assim ingressou com sucesso como estagiário executivo no Bank of America em 1971”, disse Rick Perlstein, um historiador que narrou a política americana de meados do século.

“Hoje, a ansiedade em alcançar a segurança económica após a formatura é muito mais premente”, acrescentou. “As consequências para a identificação e prisão são, simplesmente, muito maiores.”

A história mais recente também fornece parte da explicação. Muitos estudantes protestaram pela primeira vez após o assassinato de George Floyd em 2020, quando as exigências das máscaras Covid ainda estavam em vigor. Rapidamente aprenderam que ocultar as suas identidades ajudava a protegê-los da vigilância e do escrutínio dos meios de comunicação social. Os Kaffiyehs, um símbolo da solidariedade palestina, passaram a servir o mesmo propósito.

Além do uso de máscaras, os organizadores dos protestos tomaram outras medidas para tentar proteger os participantes e controlar rigorosamente a sua mensagem nas notícias e nas suas próprias contas nas redes sociais.

Bacal disse que os ativistas de Yale se esforçaram para não divulgar vídeos de seus protestos onde os estudantes pudessem ser facilmente identificados.

Na sexta-feira passada, em Columbia, um membro do corpo docente percorreu o perímetro do acampamento, desencorajando os cinegrafistas de filmar os que estavam lá dentro, enquanto os estudantes seguravam grandes cobertores para obscurecer ainda mais as pessoas ajoelhadas em oração. Os organizadores estudantis também designaram um punhado de porta-vozes treinados para se dirigirem aos repórteres.

No centro da cidade, na New School, um folheto bem colocado instruía os manifestantes a “DESFOCAR IMAGENS, USAR MÁSCARAS, COBRIR ARTIGOS/RECURSOS NOTÁVEIS”.

“Seja consciente; você não quer arriscar a possibilidade de machucar seus camaradas e a si mesmo”, dizia.

Em todo o país, na UCLA, organizadores com megafones alertaram os estudantes para não falarem com repórteres, a menos que fossem “treinados em mídia”.

Dylan Kupsh, 25, Ph.D. em ciência da computação pela UCLA. estudante, disse que os organizadores esperam criar um espaço seguro, especialmente para estudantes mais jovens que podem não compreender os riscos associados aos protestos em público.

Kupsh teve suas informações pessoais divulgadas online duas vezes. Pela primeira vez, em 2019, seu nome apareceu no Canary Mission, um site que se descreve como documentando “pessoas e grupos que promovem o ódio aos EUA, a Israel e aos judeus nos campi universitários norte-americanos” e que destacou seus laços com Estudantes pela Justiça na Palestina.

“Foi terrível”, disse ele. “Meus pais ficaram extremamente frustrados e foi uma grande ruptura.”

Ele disse que as pessoas começaram a criar contas falsas nas redes sociais usando sua identidade e enviando mensagens racistas aos seus professores. Então, no início deste ano, disse ele, seu número de telefone vazou online.

“Na primeira hora, recebi ameaças de morte”, disse Kupsh.

Na Columbia, Fabiola, estudante de ciências políticas, disse que estava tomando medidas para ocultar sua identidade para evitar um resultado semelhante. Mas era difícil não ver as consequências para outros estudantes: ela assistiu, em outubro, a um caminhão pago por um grupo conservador de defesa de direitos. estacionado perto do campus exibindo os nomes e imagens dos “principais anti-semitas de Columbia”.

Nos meses seguintes, Fabiola tem lutado com a sua própria posição sobre o conflito e com o quão visível deve ser nos protestos no campus. Na semana passada, ela ainda não tinha certeza.

“Espero ser uma líder algum dia”, disse ela. “Até que ponto quero que o meu interesse próprio assuma o controle e até que ponto faço o que é certo?”

O relatório foi contribuído por Jill Cowan em Los Angeles, Bob Chiarito em Chicago, Neelam Bohra em Austin e Olivia Bensimon Em Nova Iórque.