A seleção do júri começou na segunda-feira no julgamento federal por corrupção do senador Robert Menendez, democrata de Nova Jersey, acusado de aceitar centenas de milhares de dólares em dinheiro e barras de ouro em troca de favores políticos no país e no exterior.

No final do dia, nenhum jurado havia sido selecionado para o julgamento, que está acontecendo em Manhattan e provavelmente durará até cerca de 4 de julho.

Menendez representa Nova Jersey no Congresso há três décadas, mas o caso de corrupção foi apresentado por promotores do Distrito Sul de Nova York. Os jurados que serão solicitados a avaliar as evidências contra ele e dois empresários de Nova Jersey, Fred Daibes e Wael Hana, serão de Manhattan, do Bronx ou de vários condados ao norte da cidade de Nova York.

Todos os três homens se declararam inocentes.

Às 7h30, repórteres e possíveis jurados carregando envelopes azuis de intimação fizeram fila do lado de fora do tribunal federal Daniel Patrick Moynihan, esperando que as portas se abrissem ao público.

Dentro do tribunal, pouco antes das 8h30, Menendez passou pela segurança, vestindo um terno azul escuro e gravata listrada vermelha, com seu distintivo do Senado visível na lapela. Ele cumprimentou os oficiais do tribunal com um sorriso ao passar pelo detector de metais.

Duas horas depois, ele estava diante de dezenas de jurados em potencial enquanto eles entravam em uma sala de tribunal revestida de painéis de madeira. Ele parecia relaxado enquanto o processo continuava, recostado em uma cadeira com as mãos cruzadas na cintura ou perto do peito.

Menendez, 70 anos, e os dois empresários conversaram calmamente com seus advogados, enquanto o juiz, Sidney H. Stein, passou a maior parte do dia, fora do tribunal, questionando possíveis jurados que disseram que não poderiam servir para o cargo. duração do julgamento; cerca de três dúzias de possíveis jurados foram demitidos após uma triagem inicial pelo juiz, e mais 50 pessoas foram chamadas à sala.

O interrogatório deverá continuar na terça-feira, talvez adiando as declarações iniciais dos advogados para quarta-feira.

Menendez disse que espera ser exonerado e deixou aberta a possibilidade de concorrer à reeleição em novembro.

“Agradeço o sacrifício do júri, seu tempo e comprometimento”, disse Menendez após deixar o tribunal.

Ele e sua esposa, Nadine Menendez, foram acusados ​​em setembro de 2023 de estarem no centro de um esquema de suborno que durou quase cinco anos.

Menendez, ex-presidente do influente Comitê de Relações Exteriores do Senado, é acusado de direcionar ajuda governamental e armas ao Egito, ajudando a empresa de Hana a conquistar um monopólio lucrativo e interferindo em investigações criminais em Nova Jersey em nome de seus aliados.

Em troca, disseram os promotores, o senador e sua esposa aceitaram um Mercedes-Benz conversível, pagamentos de hipoteca de casa, um emprego discreto ou ausente para Menéndez, dinheiro e barras de ouro. Os investigadores que revistaram sua casa em Englewood Cliffs, NJ, em junho de 2022, descobriram grande parte do dinheiro escondido nos bolsos do casaco, botas e um cofre.

A Sra. Menendez, 57, será julgada separadamente, em julho. Seus advogados disseram que ela foi recentemente diagnosticada com uma condição médica grave que exigirá cirurgia e, possivelmente, tratamento de acompanhamento e um longo período de recuperação. Ela não compareceu ao primeiro dia de seleção do júri.

Os jurados, sentados oito em fila, usavam um mar de cores e padrões – laranjas e verdes, xadrez e listras – que contrastavam fortemente com os sóbrios ternos azuis e pretos dos réus e seus advogados.

O juiz Stein começou agradecendo-lhes pelo serviço prestado, reconhecendo a tensão que um julgamento demorado, no meio do verão, poderia causar. Ele citou John Adams, o segundo presidente dos Estados Unidos que ajudou a redigir a Declaração da Independência e também trabalhou como advogado.

“John Adams escreveu que o governo representativo e o julgamento por júri são o coração e os pulmões da liberdade”, disse o juiz Stein aos potenciais jurados. “Acredito firmemente nisso, e se você for escolhido para atuar como jurado neste julgamento, você fará parte dessa tradição de mais de 250 anos.”

O julgamento deverá durar seis ou sete semanas, mas pode durar mais tempo.

“Na realidade, os julgamentos não são conduzidos da mesma forma que na televisão”, disse o juiz Stein. “As coisas não podem ser previstas com exatidão.”

Um consultor do júri, Justin Kelly, sentou-se à mesa da defesa com a equipe jurídica de Menendez. Sua empresa, DOAR, recebeu US$ 150 mil por serviços jurídicos em março pela conta de campanha de Menéndez no Senado, relatórios de gastos federais mostrar.

Esta é a segunda vez em sete anos que Menendez é julgado após ser acusado de corrupção pública.

O primeiro julgamento, no Tribunal Distrital dos EUA em Nova Jersey, terminou com um júri empatado em novembro de 2017. Um juiz rejeitou então várias das acusações, e os promotores posteriormente rejeitaram o restante das acusações em janeiro de 2018.