Em uma medida que visa reduzir as emissões de gases de efeito estufa das viagens aéreas, o governo Biden emitiu na terça-feira novas diretrizes sobre como os produtores de combustível – e em particular os fabricantes de etanol de milho – poderiam se qualificar para créditos fiscais no âmbito de um plano para aumentar a oferta de o chamado combustível de aviação sustentável.

É especialmente difícil fazer a transição dos aviões para longe do combustível de aviação tradicional porque existem tão poucas alternativas acessíveis capazes de fazer um avião decolar. O sector da aviação global é responsável por cerca de 3% das emissões totais do mundo, e a maior parte do combustível para aviação hoje é produzida a partir de combustíveis fósseis.

As directrizes propostas poderão ter implicações importantes para os estados produtores de milho. As directrizes oferecem incentivos aos agricultores para que utilizem métodos ecológicos para cultivar culturas, como o milho ou a soja, que são utilizadas em combustíveis alternativos como o etanol.

A Lei de Redução da Inflação de 2022 do presidente Biden ofereceu créditos fiscais federais para combustíveis de aviação sustentáveis, jargão da indústria para combustível de aviação produzido sem combustíveis fósseis, que reduziu as emissões de gases com efeito de estufa em pelo menos 50 por cento. Há meses que as autoridades federais têm avaliado pesquisas para decidir como medir se várias alternativas baseadas em biocombustíveis cumprem esse padrão.

O combustível de aviação sustentável já é ocasionalmente misturado ao combustível de aviação tradicional, embora em percentagens pequenas, de um dígito. Essa escala está bem abaixo da meta do governo de 3 mil milhões de galões por ano até 2030. Actualmente, a maior parte é feita de óleo de cozinha usado e custa duas a quatro vezes mais que o combustível de aviação.

Quase 40% da produção de milho dos EUA já vai para a destilação do etanol combustível, que é misturado à gasolina. E embora o etanol possa agora ser misturado de forma viável com combustível de aviação, a incerteza sobre como a sua produção poderia satisfazer os rigorosos requisitos de emissões de carbono e de utilização do solo impediu a sua inclusão na mistura. A produção de milho também exige muita água e uma investigação do New York Times no ano passado descobriu que, em alguns lugares, utiliza aquíferos sensíveis.

Funcionários da administração Biden introduziram um novo programa piloto para etanol de milho a ser utilizado como combustível de aviação que poderia qualificar-se para créditos fiscais se certas práticas agrícolas amigas do clima fossem utilizadas em combinação. Eles incluem o plantio direto, que minimiza a erosão, e a cobertura do solo com culturas que deixam matéria orgânica na terra. O programa estabelece diretrizes semelhantes para a soja.

A nova fórmula para reivindicar os créditos fiscais – que abrange 40 páginas, é altamente técnica e ainda deve ser finalizada – também consideraria se os produtores utilizam captura e armazenamento de carbono, gás natural de baixas emissões e eletricidade renovável nos seus processos.

“Os incentivos previstos na lei estão a ajudar a aumentar a produção de combustíveis com baixo teor de carbono e a reduzir as emissões do setor da aviação, um dos setores mais difíceis de transição da nossa economia”, A secretária do Tesouro, Janet L. Yellen, disse em um comunicado à imprensa.

O secretário da Agricultura, Tom Vilsack, disse que as directrizes reconhecem “o importante papel que os agricultores podem desempenhar na redução das emissões de gases com efeito de estufa e começam a recompensá-los através dessa contribuição na produção de novos combustíveis”.

Os grupos ambientalistas têm-se mostrado cépticos quanto ao facto de algumas das práticas detalhadas nas novas directrizes serem tão benéficas para impedir as alterações climáticas como os funcionários do governo dizem que são. Mark Brownstein, vice-presidente sênior do Fundo de Defesa Ambiental, disse que estava revisando as diretrizes propostas, mas que “estamos preocupados que esta decisão possa ter errado o alvo”.

As poderosas indústrias do milho e do etanol têm estado a observar atentamente o anúncio da administração Biden para compreender até que ponto os produtores de milho e de etanol teriam de se adaptar e até que ponto seria necessária uma manutenção de registos detalhados para tirar partido dos créditos fiscais.

“É claro que entendemos que será necessário um nível de rigor”, disse Geoff Cooper, presidente da Renewable Fuels Association, um importante grupo de lobby do etanol. “É um ato de equilíbrio. E não há forma de os EUA produzirem 3 mil milhões de galões até 2030, a menos que o etanol de milho faça parte desse quadro.”

Embora os Estados Unidos tenham estabelecido metas ambiciosas para a produção, a construção de uma cadeia de abastecimento levará anos. Ainda não existe uma fábrica de combustível de aviação sustentável em grande escala nos Estados Unidos. O objetivo declarado da administração Biden é aumentar a produção rapidamente para que possa satisfazer toda a demanda doméstica de combustível de aviação até 2050.

A Europa está pelo menos ligeiramente à frente. A União Europeia deverá introduzir um mandato de mistura exigindo que os aeroportos forneçam combustível de aviação em misturas de 2% a partir de 2025.

Os produtores de etanol estão à procura de um novo mercado para o seu produto, à medida que o uso de veículos eléctricos reduz a procura de gasolina. E com as eleições nacionais nos Estados Unidos marcadas para Novembro, os políticos podem beneficiar do alargamento dos incentivos que são politicamente populares nos estados do Cinturão do Milho.

Na segunda-feira, as principais companhias aéreas, incluindo American, Alaska, Hawaiian, JetBlue e United anunciou uma parceria com dezenas de outras organizações, incluindo empresas agrícolas, fabricantes de aeronaves, aeroportos, sindicatos e produtores de biocombustíveis, que visa aumentar a produção sustentável de combustível para aviação. O grupo “acredita na importância do etanol como uma ferramenta para ajudar a descarbonização da nossa indústria”, disse Lauren Riley, diretora de sustentabilidade da United Airlines.