Em outubro de 1984, o senador Joseph R. Biden Jr., de Delaware, foi convidado para discursar em uma igreja batista conservadora perto de Wilmington enquanto fazia campanha para um terceiro mandato.

Biden, que dificilmente é o favorito dos conservadores sociais, estava em território político hostil. Mas, como titular, ele recebeu o primeiro espaço para falar – e ele o usou para manter o tribunal ininterrupto por quase uma hora. O oponente republicano de Biden mal conseguiu se apresentar antes do término do evento, enquanto as dezenas de outros candidatos presentes no fórum nunca deram uma palavra.

O episódio, de “Apenas em Delaware,” uma história política de Delaware, escrita por Celia Cohen, jornalista de longa data de Wilmington, ilustra a facilidade com que Biden foi capaz de afastar os adversários – não apenas naquela corrida, mas ao longo de sua carreira no Senado. A incumbência deu-lhe uma vantagem impressionante.

Em 30 anos, Biden nunca encontrou uma ameaça séria ao seu cargo. Os seus oponentes republicanos eram subfinanciados, pouco conhecidos, inexperientes ou alguma combinação dos três. Nenhum deles obteve mais de 41% dos votos contra ele.

A sua luta pela reeleição contra o ex-presidente Donald J. Trump – a sua 13ª candidatura a um cargo federal, ao todo – está a transformar-se no oposto das campanhas de longa data para o Senado: intensas em viagens, desagradáveis ​​e acirradas. Um rival está, pela primeira vez com ele no topo da chapa, forçando-o a apresentar argumentos convincentes para seu retorno.

Antes de sua campanha presidencial de 2020, que nas eleições gerais teve poucos eventos presenciais por causa da pandemia do coronavírus, Biden nunca havia recebido um anúncio duramente negativo sobre seu histórico no cargo ou sobre seu personagem transmitido contra ele na televisão, de acordo com para o arquivo de anúncios de televisão e rádio do Congresso no Centro de Pesquisa e Estudos do Congresso Carl Albert na Universidade de Oklahoma. Nenhum de seus rivais no Senado o atacou na TV, e ele encerrou suas duas campanhas presidenciais anteriores antes que os oponentes começassem a atacá-lo.

Os republicanos que concorreram contra Biden em Delaware o descreveram como um titular forte, amplamente apreciado e muito mais rápido durante debates e fóruns de candidatos do que o presidente que veem hoje. Biden intensificou sua agenda de viagens com uma enxurrada de visitas cuidadosamente gerenciadas a estados decisivos nas últimas semanas, e espera-se que o presidente de 81 anos mantenha o ritmo, evitando o tipo de erros verbais que muitas vezes perseguem seu aparições públicas.

Na semana passada, Biden levou a multidão em um evento de endosso a gritar: “Mais quatro anos!” e então acrescentou “pausa”, como parecia ter sido escrito em seu teleprompter, um episódio que atraiu muito zombando na mídia conservadora e tapas na testa silenciosos entre os democratas.

Em Delaware, Biden era tão conhecido e, em seus primeiros anos no cargo, teve tanta simpatia dos eleitores após o trágico acidente que matou sua primeira esposa e filha, que nenhum rival jamais apresentou um caso sustentado de que ele deveria não ser reeleito. Durante anos, os autocolantes que promoviam a sua reeleição diziam apenas “Joe”, enquanto os adversários perdiam com uma série de slogans há muito esquecidos.

“Acho que ele nunca suou muito quando assumiu o cargo”, disse Jane Brady, republicana que perdeu para Biden por 27 pontos em 1990.

O único anúncio negativo veiculado contra Biden entre 1978 e 2008, de acordo com o arquivo da Universidade de Oklahoma, é aquele que sua campanha provavelmente adotaria hoje. Esse comercial de 30 segundos lembrou aos telespectadores que o presidente Ronald Reagan apoiou John Burris, o desafiante republicano de Biden em 1984, enquanto Biden apoiou o impopular candidato presidencial democrata, Walter Mondale.

Biden, afirmava o anúncio, se opôs a Reagan 58% das vezes – não exatamente em sintonia com o presidente republicano. “Você tem uma escolha,” o narrador entoou. “A equipe Reagan-Burris, a equipe Mondale-Biden ou nenhuma equipe.”

Senhor Biden ganhou por 20 pontos.

Agora um aposentado de 78 anos, Burris disse que era proibitivo para ele se tornar tão conhecido dos eleitores quanto Biden já era. Então ele tentou irritar Biden para expor seu temperamento e “criar um Bad Joe” que minaria a imagem simpática de Biden. Ao contar, Biden não mordeu a isca.

“Embora Trump não tenha absolutamente nenhum escrúpulo em ir ao nível mais básico possível para tentar obter um resultado, vi Joe entrando nisso com muita relutância”, disse Burris. “Toda a cena agora não é emblemática do que ele está acostumado a fazer.”

Quando o Sr. Biden venceu pela primeira vez a eleição para o Senado em 1972, num ano em que os democratas obtiveram vitórias arrebatadoras em Delaware, ele depôs o senador Caleb Boggs, um republicano com dois mandatos e ex-governador que esteve no cargo em Delaware durante 30 anos. Os anúncios de rádio de Biden sugeriam timidamente que Boggs era pró-heroína e diziam que ele estava preso em uma geração preocupada com Joseph Stalin. Os anúncios terminavam com um slogan otimista – “Joe Biden: ele entende o que está acontecendo hoje”.

Uma vez eleito, Biden e seus primeiros oponentes procuraram respeitar o “Modo Delaware”, um código político informal que exigia uma polidez de clube que teve o efeito de confundir as diferenças entre os dois partidos. Os filhos do Sr. Biden e o enteado do Sr. Burris estudaram juntos. Durante anos após a campanha, os dois homens jogaram golfe juntos e, como vice-presidente, Biden levou Burris e sua neta para a Casa Branca.

Na década de 1990, essa dinâmica começou a mudar lentamente, embora os oponentes de Biden no Senado ainda não tivessem recursos para montar uma campanha negativa contra ele. Brady, em sua campanha de 1990, procurou capitalizar o escândalo de plágio que condenou a candidatura presidencial de Biden em 1988. Mas sem dinheiro para amplificar a história embaraçosa na televisão, a campanha de Brady juntou 11 minutos de imagens de notícias da rede contando a história em 40 mil fitas VHS e as enviou para endereços nos cadernos eleitorais de Delaware.

O episódio gerou protestos da campanha de Biden e das redes de notícias. NBC apresentou um protesto formal alegando violação de direitos autorais. Mas poucas pessoas realmente viram a filmagem emendada. A campanha de Brady tinha uma lista de eleitores repleta de endereços desatualizados, e ela disse que os voluntários da campanha acabaram pescando fitas VHS nas lixeiras dos correios de Wilmington para que pudessem distribuí-las em desfiles e outras paradas de campanha locais.

“Eu não estava arrecadando muito dinheiro e ninguém pensava que eu poderia ganhar”, disse Brady. “Foi uma experiência muito dura.”

O oponente de Biden em 1996 e 2002 foi Ray Clatworthy, um empresário dono de restaurantes e estações de rádio cristãs locais. Durante um debate televisionado de 1996Clatworthy acusou Biden de aumentar os impostos enquanto votava para aumentar seu próprio salário e o acusou de “tentar se retratar como um conservador” em um ano eleitoral.

Biden falou com rapidez e precisão, sem entrar nos becos sem saída verbais endêmicos de muitos de seus discursos presidenciais 28 anos depois.

Biden procurou definir Clatworthy sobre sua posição antiaborto e, em seguida, fez uma declaração clara de seus próprios pontos de vista sobre o assunto depois que Clatworthy o acusou de mudar de direção para endossar o direito ao aborto em sua campanha presidencial de 1988.

“Minha posição tem sido consistente desde o início”, disse Biden sobre sua posição sobre o aborto. “Acredito que o governo deveria ficar de fora – sem emenda constitucional, sem financiamento público.”

Clatworthy e sua família eram menos apaixonados por Biden do que alguns de seus outros ex-rivais. Quando o Sr. Clatworthy morreu em 2021, sua família descreveu sua carreira política desta forma em um obituário pago: “Como patriota, ele concorreu duas vezes ao Senado dos Estados Unidos em Delaware contra um cavalheiro cujo nome não sabemos”.

Trump, de 77 anos, é um raro presidente a ser derrotado enquanto procurava um segundo mandato e tem uma série de vulnerabilidades políticas, incluindo os processos criminais e o seu papel na anulação do direito constitucional ao aborto. Ele passou a maior parte dos dias desde o início de seu julgamento em Nova York no tribunal, como é necessário, enquanto Biden fazia campanha, fazendo escalas em estados decisivos.

Os assessores de campanha de Biden em 2024 disseram que sua vitória em 2020 sobre Trump, que poupou poucas despesas para atacá-lo, é evidência suficiente de que ele pode conduzir uma campanha moderna e bem-sucedida.

“Depois de derrotar mais de 20 candidatos nas primárias, Joe Biden obteve mais votos do que qualquer outro candidato na história do nosso país e tornou-se apenas a terceira pessoa a derrotar um presidente em exercício no século passado”, disse Lauren Hitt, porta-voz da campanha. “Em novembro deste ano, ele vencerá Trump e os pessimistas novamente.”

O último republicano antes de Trump a tentar destituir Biden de seu cargo foi Christine O’Donnell, que em 2008 já havia concorrido ao Senado uma vez e alcançaria fama política dois anos depois, quando começou um anúncio de TV para um corrida subsequente ao Senado com a proclamação instantaneamente infame: “Eu não sou uma bruxa.”

Em uma rara entrevista, a Sra. O’Donnell, que se mudou para a Flórida frequentar a faculdade de direito, superou os obstáculos que sua campanha de 2008 enfrentou. Ela disse que o Partido Republicano de Delaware se opôs ao seu tipo de política conservadora. Sr. Biden, concorrendo à vice-presidência, recusou-se a debater com ela, então ela foi deixada para aparecer ao lado de seus substitutos em fóruns de candidatos. Ela acredita que alguma fraude eleitoral custou seus votos no condado mais populoso do estado. (Não há evidencia disso.)

“Em 2008, os republicanos estavam na verdade a fazer campanha contra mim. Eles estavam trabalhando com Joe Biden para minar meus esforços”, disse ela. “É uma pena, porque, deixando de lado a fraude eleitoral, as pessoas são bastante conservadoras em Delaware. Você poderia tornar esse estado vermelho com eleições livres e justas.”

A Sra. O’Donnell disse que planejava apresentar suas evidências disso em um podcast de oito partes que ela espera lançar neste verão.

Kitty Bennet contribuiu com pesquisas.