Graduados desempregados, empresários em dificuldades e veteranos do exército marcharam esta semana pela cidade de Pietermaritzburg, no leste da África do Sul, gritando o nome “Jacob Zuma”.

Os cerca de 500 manifestantes paralisaram partes da cidade, na província de KwaZulu-Natal – o reduto tradicional de Zuma, ex-presidente da África do Sul e do Congresso Nacional Africano, o partido que governou o país durante três décadas. .

Exigindo água e electricidade, o protesto contra preocupações locais comuns foi também uma demonstração de poder para o novo partido político que Zuma agora lidera – uMkhonto weSizwe, ou MK – com a esperança de minar a posição dominante dos seus antigos aliados.

“Teremos de lutar para que as coisas mudem”, disse Khumbuzile Phungula, 49 anos, que se juntou à marcha depois de o seu bairro ter passado semanas sem água. “MK tem tudo a ver com mudança.”

Enquanto os vendedores vendiam camisetas de Jacob Zuma e uma bebida energética da marca MK, e homens com uniformes militares de movimentos anti-apartheid há muito dissolvidos reuniam a multidão, os manifestantes personificavam o novo partido de Zuma: um grupo de eleitores ofendidos que, como ele, brigaram com um partido do governo que consideram ineficaz e corrupto. Os apoiantes de Zuma formam agora um bloco suficientemente grande para transformá-lo em um potencial criador de reis nas eleições gerais da África do Sul em 29 de maio.

Não esteve presente na marcha de Pietermaritzburg o próprio Zuma. Em vez disso, ele estava se preparando para uma audiência no Tribunal Constitucional da África do Sul, na sexta-feira, sobre se Zuma, 82 anos, é elegível para concorrer. Ele renunciou ao cargo principal em 2018 em meio a protestos generalizados, e três anos depois foi condenado e sentenciado por não comparecer a um inquérito de corrupçãoembora no final ele serviu apenas dois meses de uma pena de 15 meses.

Zuma também já enfrenta batalhas entre facções dentro do seu partido: um líder sênior do MK acusou o partido de falsificar as assinaturas necessárias para contestar as eleições, e a polícia diz que está investigando as alegações, que Zuma rejeitou como uma mancha infundada.

No entanto, nenhum desses potenciais obstáculos dissuadiu os membros do partido MK ou diminuiu o estatuto de Zuma como ameaça política. Um tribunal inferior já governou que ele pode concorrer a um cargo público, e MK planeia transformar a sua próxima aparição no tribunal num evento de campanha em que se espera que Zuma se dirija aos seus seguidores.

Tanto Zuma como o seu partido ganharam rapidamente impulso, capitalizando as disputas internas de liderança do ANC e a sua incapacidade de fornecer serviços básicos aos sul-africanos. Desde a sua fundação, há apenas cinco meses, o MK mudou o cenário político do país e tornou-se um dos partidos de oposição mais visíveis numa arena lotada.

Embora ele liderasse o partido que agora culpam pelos problemas do país, os apoiantes de Zuma olham para a sua década no cargo com nostalgia, incluindo muitos dos que estiveram presentes na manifestação em KwaZulu-Natal, a segunda província mais populosa do país.

Lucky Sibambo, um engenheiro florestal que se descreveu como um espectador político antes do lançamento do MK e que ajudou a mobilizar a marcha, disse acreditar que o apoio de Zuma à expropriação de terras sem compensação e à sua redistribuição ajudaria empresas negras como a sua.

Sphumelele Mthembu, 28 anos, disse que não conseguiu encontrar um emprego remunerado apesar de ter uma pós-graduação em psicologia clínica. “Acabámos com o ANC”, disse ela, observando a marcha da varanda de um centro de formação de jovens. “Estamos cansados ​​das mentiras, do dinheiro desaparecido.”

E Mnqobi Msezane, 34 anos, que tem angariado apoio para Zuma nos campi universitários, citou as suas promessas de educação universitária gratuita. Msezane rejeitou as acusações de corrupção que perseguiram o mandato do antigo presidente como uma manobra política para impedir Zuma de desafiar a elite política negra e acabar com o domínio económico dos sul-africanos brancos.

“A pobreza tem uma cor e é negra”, disse Msezane.

Zuma transformou as suas batalhas judiciais em material para discursos de campanha alegando perseguição política, e os seus apoiantes rebatizaram as controvérsias da sua presidência como histórias de sucesso. Mas embora a sua popularidade tenha ajudado o partido MK a crescer, o ex-presidente propenso a escândalos também tem responsabilidades como líder do partido, disse Mashupye Herbert Maserumule, professor de relações públicas na Universidade de Tecnologia de Tshwane, em Pretória, numa entrevista.

Cada vez que Zuma se dirige a uma multidão, fica claro que as suas queixas pessoais moldam as políticas do partido, disse Maserumule. Zuma apelou, por exemplo, a uma mudança judicial, um eco das suas repetidas afirmações de que é alvo dos tribunais.

E acrescentou: “Se ele não for mais a cara do MK, isso também marcará o fim do MK”

Mas até agora o crescimento do MK tem prejudicado o apoio aos partidos de oposição mais antigos, como a Aliança Democrática – a oposição oficial do país – e os Combatentes pela Liberdade Económica. Um ex-vereador da Aliança Democrática, Shawn Adkins, um pastor, chegou a dizer que tinha decidido, na marcha de Pietermaritzburg, desertar para o MK, farto da lenta implantação de habitações no seu bairro. “Estou convencido”, disse Adkins.

O apoio ao ANC tem sido diminuindo há anos, e enfrentando uma clara ameaça do MK, o partido do governo enfrenta de frente o seu novo rival.

O ANC destacou recentemente os seus líderes seniores e parceiros de aliança para aquilo que o partido chamou de “uma semana de campanha intensiva em KwaZulu-Natal”, num esforço para cair nas boas graças dos eleitores locais. Juntamente com centenas de voluntários, figuras proeminentes do ANC espalharam-se por toda a província, renunciando a grandes comícios para visitas mais pessoais aos lares.

“Na verdade, estamos a fazer tudo para falar com as pessoas, para lhes dizer que o ANC ainda existe, que o ANC ainda é forte, que ainda vale a pena apoiá-lo”, disse o Dr. Zweli Mkhize, antigo presidente provincial do ANC e candidato presidencial que foi fazendo campanha no município de Eastwood, em Pietermaritzburg.

Seus esforços valeram a pena para alguns moradores locais.

Uma eleitora, Queenie Potgieter, 65 anos, disse que teria apoiado MK se o ANC não tivesse “aquecido” a sua casa, mas que uma visita do Dr. Mkhize a fez mudar de ideias.

E enquanto a Dra. Mkhize distribuía t-shirts e sarongues com as cores do partido, Tusiwe Mkhabela, uma eleitora pela primeira vez de 21 anos, começou a chorar ao ver um homem que ela considera uma celebridade. O ANC forneceu à sua família assistência social e pacotes alimentares, disse ela, e acredita que também lhe garantirão um emprego.

No entanto, Annaline Merime, 28 anos, que nunca votou, rejeitou o forte defensor do ANC com olhar de soslaio. “Só quando chega a hora de votar é que eles fazem isso”, disse ela. “Onde eles ficam no resto do ano?”

O Dr. Mkhize disse que o ANC, consciente dos seus próprios fracassos, não subestimaria o apoio do Sr. Zuma na província, nem a frustração dos eleitores. Foi sob o governo de Zuma que o próprio ANC cresceu em KwaZulu-Natal, e foi Zuma quem preparou os actuais líderes da província, disse o Dr. Mkhize.

Observando que o ANC já lidou com partidos dissidentes antes, o Dr. Mkhize disse que permanece cautelosamente confiante.

“A única complicação para nós é que nunca tivemos o Presidente Zuma a fazer campanha no lado oposto”, disse ele.