Estas novas características de segurança e outras melhorias num depósito de munições no centro da Bielorrússia revelam que a Rússia está a construir instalações que poderão albergar ogivas nucleares. Se a Rússia transportar armas para lá, será a primeira vez que as armazena fora do país desde a queda da União Soviética em 1991.

A Rússia já possui ogivas nucleares no seu próprio solo, próximas da Ucrânia e de países da NATO, mas ao basear algumas na Bielorrússia, o Kremlin parece estar a tentar acentuar a sua ameaça nuclear e reforçar a sua dissuasão nuclear.

O presidente da Rússia, Vladimir V. Putin, fez referência a tal site no início do ano passado, ditado A Rússia concluiria em breve a construção de “armazenamento especial para armas nucleares tácticas” na Bielorrússia.

O New York Times analisou imagens e fotos de satélite e conversou com especialistas em armas nucleares e controle de armas para acompanhar a nova construção, iniciada em março de 2023.

O local fica a 190 quilômetros ao norte da fronteira com a Ucrânia, em um depósito militar próximo à cidade de Asipovichy. Algumas das estruturas recentemente construídas têm características exclusivas das instalações de armazenamento nuclear em bases dentro da Rússia. Por exemplo, uma área nova e altamente segura é cercada por três camadas de cerca, além do perímetro de segurança existente em toda a base. Outro sinal revelador é uma área de carga coberta conectada ao que parece ser um bunker subterrâneo oculto da era soviética.

Hans Kristensen da Federação de Cientistas Americanos, que analisou o sitedisse que os desenvolvimentos nucleares na Bielorrússia “parecem concebidos para enervar os estados membros mais orientais da OTAN, mas não darão à Rússia uma nova vantagem militar significativa na região”.

Não existe uma definição consensual de arma nuclear táctica, em oposição a armas estratégicas de longo alcance. Mas a Rússia define armas táticas como aquelas com alcance de até 300 quilômetros, cerca de 186 milhas. Dado que os programas nucleares são tão secretos, é possível que existam outros locais na Bielorrússia onde a Rússia esteja a armazenar ogivas – e o Kremlin pode até ter transferido algumas para o local de Asipovichy, embora todas as indicações sugiram o contrário. Tanto o Ministério da Defesa da Rússia como da Bielorrússia não responderam aos pedidos de comentários.

As ogivas nucleares são normalmente armazenadas perto de bases militares com capacidade para entregar as armas. O suposto local de armazenamento nuclear fica na mesma cidade dos mísseis Iskander da Bielorrússia, que podem ser usados ​​para lançar ogivas nucleares ou convencionais. A Rússia entregou os Iskanders à Bielorrússia em 2022.

Na semana passada, tanto a Rússia como a Bielorrússia fizeram declarações sobre exercícios com armas nucleares. Na segunda-feira, o Kremlin disse que iria realizar exercícios militares com tropas baseadas perto da Ucrânia para treinar para o possível uso de armas nucleares táticas. Na terça-feira, o ministro da defesa bielorrusso disse à mídia estatal que tinha começado uma inspecção às forças de Iskander e a outros sistemas de lançamento de armas nucleares.

Os comentários da Rússia provocaram imediatamente a condenação dos EUA e da NATO por “retórica irresponsável”.

“Estamos revivendo as práticas da Guerra Fria e, portanto, estamos revivendo os riscos da Guerra Fria”, disse Jeffrey Lewisespecialista em controle de armas do Instituto Middlebury de Estudos Internacionais, em Monterey, na Califórnia.

Em 2023, à medida que foram erguidas novas vedações para criar uma área de maior segurança na base de Asipovichy, uma área coberta foi renovada, incluindo uma doca de carga de camiões que agora tem um novo telhado, protegendo quaisquer atividades da vigilância acima. Estas renovações são consistentes com estruturas vistas em outros locais de armazenamento nuclear da antiga União Soviética. Visto abaixo, uma doca correspondente na Hungria contém uma entrada interna para um antigo bunker subterrâneo coberto de árvores.

William Luaum consultor independente e ex-funcionário do Pentágono Agência de redução de ameaças de defesa, disse ao The Times que o design das atualizações de Asipovichy, com cercas triplas, uma entrada principal e uma saída de emergência, se assemelha aos locais de armazenamento de ogivas nucleares russos que ele viu pessoalmente. Moon, que trabalhou na segurança de ogivas nucleares com a Rússia, disse: “Quando trabalhávamos com os seus padrões, eles exigiriam aquela terceira camada de vedação”.

Ele disse que, além de maior segurança, também esperaria alojamento separado para a unidade militar russa que permanece no controle das ogivas nucleares. Três novos edifícios, que parecem ser para uso administrativo ou quartéis, foram construídos na área de entrada do depósito, e uma área adicional está actualmente a ser demolida.

Na entrada da zona com cerca tripla, um posto de controle de segurança – uma área de inspeção coberta próxima a uma guarita – foi adicionado em 2023. Esses tipos de estruturas tornaram-se acessórios nas últimas duas décadas em instalações nucleares dentro da Rússia, de acordo com Michael Duitsman, um colega do Sr. Lewis no Middlebury Institute. Eles são um “característica única não vista em outras bases russas,” ele disse.

Nas últimas semanas, começou a construção do que podem ser novos edifícios. “Os detalhes ainda são incertos, mas a construção entrou claramente numa nova fase”, disse Kristensen.

Um defesa Aérea sistema também foi trazido para proteger o site. Foi inicialmente localizado camuflado em meados de 2023, inclusive por meio de imagens de radar de satélite fornecidas pela empresa espacial Umbra. Desde setembro, um dos veículos de defesa aérea foi posicionado em um campo a cerca de um quilômetro do bunker.

Asipovichy faz parte da história nuclear. O mesmo local que a Rússia está a construir hoje provavelmente foi usado para armazenar armas nucleares durante a Guerra Fria. A União Soviética começou a basear brigadas de mísseis nucleares dentro e ao redor da cidade na década de 1960, de acordo com Guilherme Alberto, que foi diretor do think tank Instituto Internacional de Estudos Estratégicos (IISS) e funcionário do Pentágono e da OTAN. Também estacionou uma unidade militar que administrava armas nucleares em um local de armazenamento de munições de artilharia, disse ele. Após a desintegração da União Soviética em 1991, todas as armas nucleares foram retiradas da Bielorrússia.

Fotografias desclassificadas de satélite da inteligência dos EUA do local de Asipovichy, tiradas durante a Guerra Fria, parecem mostrar estas duas funções. A secção sul foi pensada para ser destinada a armas convencionais, com clareiras e muitos edifícios de armazenamento. Numa secção norte separada, coberta de árvores, são visíveis quatro bunkers, com um complexo murado mais a norte – o local exacto onde a construção actual pode ser vista.

Enquanto a década de 1970 Tratado de Não-Proliferação Nuclear proíbe a transferência de armas nucleares para estados não nucleares, não proíbe o alojamento de armas nucleares no estrangeiro se o controlo for mantido pelo país que as possui. Sob Acordo de partilha nuclear da OTANos EUA possuem atualmente armas nucleares em alguns países membros.

Um porta-voz do Departamento de Estado dos EUA não disse se os Estados Unidos estavam a monitorizar algum local específico na Bielorrússia, mas disse que o departamento está a acompanhar atentamente a situação para “garantir que a Rússia mantenha o controlo das suas armas no caso de qualquer envio para Bielorrússia e cumpre as suas obrigações ao abrigo do Tratado de Não Proliferação Nuclear.” Um Relatório do Departamento de Estado de abril de 2024 disse que os EUA não mudariam a sua postura nuclear em resposta aos acontecimentos na Bielorrússia.

Julian E. Barnes relatórios contribuídos. Phil Robibero, Blacki Migliozzi, David Botti e Alexandre Cardia contribuiu com a produção visual.