A Igreja Metodista Unida retirou na quarta-feira a sua proibição de longa data de ordenar clérigos gays, formalizando uma mudança na política que já tinha começado na prática e que levou à saída de um quarto das suas congregações nos EUA nos últimos anos.

Os líderes metodistas reúnem-se pela primeira vez desde 2019, após vários atrasos por causa da pandemia. A revogação da proibição de 40 anos sobre “homossexuais praticantes declarados” foi aprovada de forma esmagadora e sem debate num pacote de medidas que já tinha recebido forte apoio a nível da comissão.

Os delegados, reunidos em Charlotte, Carolina do Norte, também votaram para impedir os líderes locais de penalizarem o clero ou as igrejas por realizarem, ou se recusarem a realizar, casamentos entre pessoas do mesmo sexo. Mais votos afirmando a inclusão LGBTQ na igreja são esperados antes do encerramento da reunião na sexta-feira.

Na semana passada, a conferência aprovou a primeira frase de um plano de “regionalização” que reestruturaria a denominação global para dar autonomia às diferentes regiões na adaptação de regras sobre questões como a sexualidade. A medida é vista como uma forma de acalmar as tensões entre a igreja americana cada vez mais progressista e as facções mais conservadoras a nível internacional.

Embora o fim da proibição do clero gay se aplique à igreja global, a regionalização significa que, na prática, pode afectar principalmente as igrejas nos Estados Unidos.

A Igreja Metodista Unida é a segunda maior denominação protestante do país. Havia 5,4 milhões de metodistas nos Estados Unidos em 2022, um declínio acentuado em relação a apenas alguns anos antes, e um número que deverá cair novamente assim que forem contabilizadas as partidas aceleradas do ano passado.

Os delegados também votaram esta semana para acabar com a proibição da utilização de fundos Metodistas Unidos para “promover a aceitação da homossexualidade”, uma mudança particularmente bem recebida por aqueles que trabalham nos ministérios com pessoas LGBTQ.

“A energia gasta na preparação e na tentativa de chegar a este momento pode agora ser reorientada”, disse Jan Lawrence, diretor executivo da Reconciling Ministries Network, um grupo que defende a plena inclusão na igreja. “Temos uma grande oportunidade diante de nós.” A Sra. Lawrence observou que não apenas todos os objetivos do grupo para as reuniões provavelmente seriam alcançados, mas eles estavam fazendo isso em uma atmosfera que era notavelmente agradável e até mesmo alegre.

A votação de quarta-feira segue-se a anos de turbulência na denominação sobre a sexualidade, uma questão que provocou debates tumultuosos e cismas noutras tradições e instituições cristãs. Na sua reunião mais recente em 2019, os Metodistas votou para reforçar uma proibição existente sobre casamentos entre pessoas do mesmo sexo e clérigos gays e lésbicas.

Desde aquela votação controversa, no entanto, a composição da denominação mudou, em grande parte devido à saída de congregações conservadoras em antecipação ao afrouxamento das restrições em torno da homossexualidade que estão a tornar-se oficiais esta semana.

Os conservadores receberam uma rampa de saída quando os líderes metodistas abriram uma janela em 2019 para as congregações saírem por “razões de consciência”, na maioria dos casos permitindo-lhes manter as suas propriedades e bens se recebessem aprovação para partir até ao final do ano passado. Muitas congregações conservadoras aceitaram a oferta, provocando um declínio extraordinário para a denominação geográfica e culturalmente diversificada.

No Texas, por exemplo, um reduto histórico, mais de 40 por cento das congregações Metodistas Unidas abandonaram a denominação. Alguns aderiram à Igreja Metodista Global, conservadora e dissidente, enquanto outros permaneceram independentes.

Muitos conservadores ficaram perturbados com o que consideraram o fracasso da Igreja em impor as proibições ao clero gay e aos casamentos entre pessoas do mesmo sexo. Alguns líderes em regiões mais progressistas começaram a desafiar as restrições, e a Igreja tem agora vários clérigos abertamente gays e dois bispos gays.

Chet Jechura chorou ao assistir à votação em casa via transmissão ao vivo. Quase exatamente cinco anos atrás, quando a denominação aplicação mais rigorosa de sua proibição contra o clero gay, ele tinha quebrado em soluços enquanto ele estava servindo a comunhão. Agora ele será ordenado em apenas algumas semanas.

“Hoje estou chorando lágrimas de alegria – e de profundo alívio existencial”, disse ele. “É um privilégio ser ordenado neste movimento de renovação num momento tão histórico.”

No plenário da reunião após a votação na manhã de quarta-feira, o clima era igualmente de júbilo.

“Foi um momento maravilhoso ser verdadeiramente uma igreja inclusiva pela primeira vez em 52 anos”, disse o Rev. Laceye Warner, professor da Duke Divinity School, referindo-se à adição de linguagem a um documento da igreja em 1972, declarando que a prática da homossexualidade é “incompatível com o ensino cristão”. Dr. Warner também é um ministro ordenado na denominação.

Alguns delegados e observadores reuniram-se em círculo para cantar uma canção metodista que se tornou um refrão para muitos cristãos LGTBQ. “Desenhe o círculo amplamente, desenhe-o ainda mais”, cantavam. “Que esta seja a nossa música: ninguém fica sozinho.”

Elisabete Dias relatórios contribuídos.