Changpeng Zhao, o bilionário fundador da gigante exchange de criptomoedas Binance, foi condenado na terça-feira a quatro meses de prisão, uma pena muito mais leve do que outros executivos de criptomoedas enfrentaram desde que a indústria implodiu em 2022.

Depois que Zhao se confessou culpado de violações de lavagem de dinheiro no ano passado, os promotores solicitaram uma três anos sentença, enquanto os advogados de defesa pediram liberdade condicional sem qualquer pena de prisão.

O juiz Richard A. Jones, que supervisionou o caso no Tribunal Distrital dos EUA em Seattle, disse no tribunal na terça-feira que estava “confiante” de que Zhao não iria infringir a lei novamente. “Você é um homem de família dedicado e uma pessoa generosa”, disse ele.

Vestindo terno escuro e gravata azul clara, o Sr. Zhao, 47 anos, não reagiu visivelmente quando a sentença foi anunciada. Mas ele assentiu vigorosamente durante a declaração do juiz Jones e levou a mão ao coração.

“Eu falhei aqui”, disse Zhao em breves comentários ao tribunal. “Lamento profundamente meu fracasso e sinto muito.”

A sentença de Zhao foi a segunda pena de destaque este ano na campanha do Departamento de Justiça para erradicar o comportamento criminoso na indústria de criptografia. Em março, Sam Bankman-Friedo fundador da falida bolsa FTX e antigo rival comercial do Sr. Zhao, foi condenado a 25 anos na prisão por fraude.

Não muito tempo atrás, Zhao e Bankman-Fried estavam no topo da indústria multitrilionária de criptografia. A Binance era a maior empresa de criptografia do mundo, processando até dois terços de todas as transações. Mas também enfrentou investigações por parte de várias agências dos EUA sobre se Zhao tinha infringido a lei para construir o seu império.

Enfrentando um intenso escrutínio jurídico, o Sr. Zhao, que atende pelas iniciais CZ, era frequentemente desdenhoso. Ele descreveu as preocupações sobre a Binance como “FUD”, ou medo, incerteza e dúvida – uma abreviatura no mundo criptográfico para falsos rumores destinados a prejudicar um negócio.

Em novembro de 2022, o poder do Sr. Zhao na indústria aumentou depois que ele ajudou a derrubar o Sr. Bankman-Fried com uma série de postagens nas redes sociais que levaram a uma corrida às contas da FTX. Quando a FTX não tinha dinheiro para reembolsar seus clientes, o Sr. concordou brevemente para comprar a bolsa, antes de desistir do negócio. Em breve Sr. Bankman-Fried foi preso sobre acusações de fraude.

Um ano depois, foi a vez do Sr. Zhao enfrentar um processo criminal.

Em novembro, a Binance concordou em pagar US$ 4,3 bilhões a várias agências dos EUA, incluindo o Departamento de Justiça, para resolver acusações de ter permitido que organizações terroristas como o Hamas, o Estado Islâmico e a Al Qaeda usassem sua plataforma. Os promotores disseram que, sob a supervisão de Zhao, a Binance se recusou a cumprir as sanções americanas, permitindo acesso a clientes em países como Irã, Síria e Cuba. A empresa também não relatou transações suspeitas envolvendo narcóticos e materiais de abuso sexual infantil, disse o governo.

Zhao disse aos funcionários da Binance que “era melhor pedir perdão do que permissão”, disseram os promotores em um processo judicial recente. Ele também se gabou de que, se a Binance tivesse cumprido a lei dos EUA, não seria “tão grande como somos hoje”, escreveram os promotores.

No final, o Sr. Zhao se declarou culpado de uma única acusação criminal, admitindo que não conseguiu estabelecer um sistema adequado de combate à lavagem de dinheiro na Binance. Ele também renunciou ao cargo de presidente-executivo e concordou com uma multa de US$ 50 milhões. Ele tem uma fortuna de US$ 33 bilhões, segundo Forbestornando-o o executivo mais rico da criptografia.

Em documentos judiciais da semana passada, os promotores disseram que o crime acarretava uma pena de 12 a 18 meses de acordo com as diretrizes federais. Mas pediram ao juiz Jones que impusesse uma pena de prisão de três anos, argumentando que o Sr. Zhao tinha violado a lei “numa escala sem precedentes”.

“Isso não foi um erro – não foi um erro regulatório”, disse Kevin Mosley, advogado da seção de lavagem de dinheiro do Departamento de Justiça, no tribunal na terça-feira. “A violação da lei dos EUA não foi incidental ao seu plano de ganhar tanto dinheiro quanto possível. Violar a lei era parte integrante desse esforço.”

Os advogados de defesa responderam que o Sr. Zhao demonstrou remorso e aceitou a responsabilidade pelo seu crime, e não deveria passar nenhum tempo atrás das grades. Eles disseram que Zhao não foi acusado de fraude ou roubo de dinheiro de ninguém, crimes cometidos por Bankman-Fried. E eles classificaram o Sr. Zhao como um filantropo comprometido que pretendia doar a grande maioria de sua riqueza.

No tribunal, William Burck, advogado do Sr. Zhao, argumentou que a recomendação de três anos era significativamente mais severa do que as penas enfrentadas por outros réus acusados ​​de crimes semelhantes. Burck classificou a sentença da promotoria como “extraordinariamente punitiva e completamente injusta”.

Desde a sua confissão de culpa, o Sr. Zhao permaneceu nos Estados Unidos, depois que o juiz Jones rejeitou seu pedido para voltar para casa em Dubai antes da sentença. Ele passou os últimos meses viajando muito nos Estados Unidosinclusive para Nova York, Los Angeles e Telluride, Colorado.

Ele também lançou as bases para seu próximo ato. Em abril, ele revelou uma plataforma educacional online chamada Giggle Academy, que, segundo ele, envolveria inteligência artificial e tokens não fungíveis, os criptocolecionáveis ​​conhecidos como NFTs. E tem conversado com start-ups que atuam na área de biotecnologia, área na qual tem interesse em investir.