As forças russas continuaram o seu avanço através do nordeste da Ucrânia no domingo, tomando uma série de pequenos assentamentos ao longo da fronteira e forçando as tropas ucranianas a recuar de algumas posições, disseram trabalhadores humanitários e militares ucranianos.

Trabalhadores humanitários disseram que as tropas russas avançaram mais profundamente no território ucraniano e agora ameaçam várias pequenas cidades nos arredores de Kharkiv, a segunda maior cidade da Ucrânia.

De acordo com uma unidade militar ucraniana, as forças russas estão a avançar fortemente a partir da fronteira Rússia-Ucrânia em direcção a Kharkiv.

“Hoje, durante combates intensos, os nossos defensores foram forçados a retirar-se de mais algumas das suas posições, e hoje, outro assentamento ficou completamente sob controle russo”, disse um declaração de vídeo divulgado na noite de sábado por Hostri Kartuzy, uma unidade das forças especiais ucranianas. “Os russos estão morrendo em massa. Mas eles estão avançando independentemente e tendo sucesso em algumas áreas.”

As forças russas lançaram uma ofensiva complexa e surpresa na sexta-feira, destacando caças, unidades de artilharia, infantaria e blindados, surgindo através da fronteira nordeste entre a Rússia e a Ucrânia.

Com os combates intensos na área, o fogo transfronteiriço intensificou-se e a Rússia acusou a Ucrânia no domingo de atingir um edifício de vários andares na cidade russa de Belgorod, a cerca de 72 quilómetros de Kharkiv. O Agência de notícias estatal russa TASS disse que houve pelo menos 17 vítimas, sem especificar o número de mortos.

Ministério da Defesa da Rússia disse que fragmentos de um míssil ucraniano interceptado atingiram o prédio. Vyacheslav Gladkov, o governador da região de Belgorod, postou um vídeo do local mostrando um enorme buraco em um prédio. “Toda a entrada do décimo ao primeiro andar desabou”, disse ele.

As alegações não puderam ser verificadas de forma independente e as autoridades ucranianas não comentaram imediatamente o ataque.

O novo impulso ofensivo da Rússia perto de Kharkiv permitiu que as suas tropas ocupassem rapidamente dezenas de quilómetros quadrados de território ucraniano. Os civis que vivem nas pequenas cidades e aldeias rurais ao longo da fronteira foram apanhados no fogo cruzado e muitos tentam desesperadamente escapar. Mais de 4.000 pessoas foram evacuadas, O governador de Kharkiv disse na manhã de domingo. Alguns deles foram extraídos com seus animais de estimação. Outros foram retirados em macas.

Durante todo o dia de sábado, pequenas vans e até mesmo ônibus escolares amarelos brilhantes percorreram estradas profundamente esburacadas e repletas de estilhaços de bombas para resgatar pessoas que estavam presas em cidades que sofreram intensos bombardeios.

No domingo, as pessoas que tinham evacuado imploravam aos seus entes queridos que ainda estavam nas aldeias fronteiriças para partirem.

Svitlana Nahorna disse que o seu marido ficou preso em Bilyi Kolodiaz, uma pequena aldeia a nordeste de Kharkiv.

“Tenho implorado para ele sair, mas ele recusou”, disse ela em um abrigo para deslocados em Kharkiv. “Tememos que seja possível tirá-lo agora.”

Analistas militares acreditam que os russos lançaram este ataque para distrair as escassas forças ucranianas dos contestados campos de batalha do leste da Ucrânia e forçá-las a desviar as tropas que não podem dispensar para a zona fronteiriça do nordeste.

Os russos também estão a tentar criar uma zona tampão ao longo da fronteira para tornar mais difícil às forças ucranianas o lançamento de artilharia contra a Rússia. Os russos também podem estar a tentar aproximar-se o suficiente de Kharkiv para bombardeá-la e semear o pânico, como fizeram nos primeiros dias da guerra em 2022, dizem os analistas.

“A tomada da cidade de Kharkiv é certamente um objectivo operacional desejado pelas forças russas, mas não um objectivo que os militares russos pareçam perseguir no curto prazo”, afirmou o Instituto para o Estudo da Guerra, um grupo de investigação com sede em Washington. disse em um relatório no sábado.

O grupo disse que o objetivo mais provável do ataque era “atrair as forças ucranianas de outros setores da frente e, ao mesmo tempo, permitir que as forças russas” avançassem para “dentro do alcance da artilharia da cidade de Kharkiv”.

O presidente Volodymyr Zelensky da Ucrânia pareceu atingir uma nota de crescente preocupação numa endereço no sábado. “O foco está principalmente na linha de frente”, disse ele.

Citando todos os combates no leste da Ucrânia, acrescentou: “É extremamente difícil”.

Constant Méheut contribuiu com reportagens de Kyiv.