Um júri estava sendo escolhido para um julgamento por homicídio há quase três décadas na Califórnia. O estado buscava a sentença de morte para Ernest Dykes, acusado de matar um menino de 9 anos durante um assalto em Oakland.

Pesando quem deveria ser excluído do júri e quem deveria ser mantido, um promotor fez anotações sobre um possível jurado:

“Eu gostava mais dele do que de qualquer outro judeu, mas de jeito nenhum.”

Outras notas sobre possíveis jurados traziam evidências de preconceito semelhante:

“Banqueiro. Judeu?” leia um.

“Judeu? Sim”, leu outro.

As anotações – apenas rabiscos manuscritos – foram descobertas recentemente em um arquivo interno da década de 1990, quando Sykes foi condenado por assassinato e enviado para o corredor da morte. A o juiz federal que está avaliando um recurso do Sr. Sykes disse ao gabinete do promotor distrital do condado de Alameda para realizar uma busca completa por quaisquer documentos adicionais, e essa busca revelou as notas, que agora estão nas mãos do juiz.

Agora, Dykes, 51 anos, e talvez também outros que estão no corredor da morte na Califórnia, podem ter suas condenações anuladas e receber novos julgamentos. O juiz federal que avalia seu recurso ordenou a revisão de todos os casos capitais da Califórnia em que um réu do condado de Alameda ainda está no corredor da morte. O condado inclui Oakland, Berkeley e uma série de outras comunidades da Bay Area.

O inquérito, que pode envolver até 35 casos desde 1977, está apenas a começar. Mas o gabinete do procurador distrital afirma já ter encontrado provas de que a prática discriminatória foi generalizada durante décadas e envolveu numerosos procuradores.

“Quando você exclui intencionalmente pessoas com base em sua raça, religião, gênero ou qualquer categoria protegida, isso viola a Constituição”, disse Pamela Price, promotora distrital de Alameda e ex-advogada de direitos civis.

Os juristas e os críticos da pena de morte dizem que alguns procuradores há muito que procuram excluir certos grupos de servirem como jurados em casos de pena capital, mesmo depois de os tribunais terem deixado claro que a prática era inconstitucional. Dada a longa história de injustiça racial nos Estados Unidos, presumia-se que os jurados negros simpatizavam com os réus, especialmente com os réus negros. E nas décadas que se seguiram ao Holocuasto, presumia-se que os judeus eram contra a pena capital.

Uma equipe de promotores trabalhou no Sykes, e o gabinete do promotor distrital disse que não foi capaz de determinar exatamente quem escreveu as notas sobre os possíveis jurados judeus.

O principal promotor do caso, Colton Carmine, é aposentado. Alcançado em Reno, Nevada, onde vive agora, o Sr. Carmine recusou-se a discutir as revelações sobre a seleção do júri no julgamento de Sykes.

O gabinete da Sra. Price tem contactado familiares sobreviventes das vítimas nos casos de homicídio que estão em análise, para os preparar para a possibilidade de novos julgamentos e para a perspectiva de reviver o trauma de terem perdido um ente querido de forma tão violenta.

Tentar novamente os casos representaria inúmeros desafios aos promotores, como rastrear arquivos de casos antigos e testemunhas cujas memórias podem ter desaparecido ou que morreram.

Sra. Price, uma ex-advogada de direitos civis que enfrenta um revogar eleição organizado por críticos que defendem medidas mais punitivas, disse que o seu gabinete já alcançou cerca de metade das famílias das vítimas até agora. “Obviamente, as pessoas não ficam felizes em ouvir de nós, depois de 20, às vezes 30 anos, que o caso não acabou”, disse ela.

Lance Clark, o menino de 9 anos que Dykes foi condenado pelo assassinato, queria ser arquiteto e era “tão inteligente, tão inteligente”, disse um tio, Steve Robello. “Ele fazia seus próprios brinquedos. Ele fez seus próprios robôs.” Ainda esta semana, disse ele, visitou o túmulo do sobrinho e deixou flores.

Kirstie Trias, irmã de Lance, disse que foi devastador saber que o Sr. Dykes pode ter um novo julgamento. A noção de que ele foi de alguma forma uma vítima é “de partir o coração”, disse ela.

Alegações de preconceito religioso e racial na seleção do júri do condado de Alameda já surgiram antes. Em 2005, John R. Quatman, ex-procurador do gabinete do procurador distrital, deu uma declaração juramentada que “era prática padrão excluir jurados judeus em casos de morte”.

Quatman disse na época que um juiz de um caso de pena de morte o aconselhou a garantir que nenhum jurado judeu fosse selecionado.

“Ele disse que eu não poderia ter um judeu no júri e perguntou-me se eu sabia que quando Adolf Eichmann foi detido após a Segunda Guerra Mundial, houve uma grande controvérsia em Israel sobre se ele deveria ser executado”, disse ele. Quatman acrescentou que o juiz disse: “nenhum judeu votaria para enviar um réu para a câmara de gás”.

Há pesquisas limitadas sobre as opiniões judaicas sobre a pena de morte, mas uma pesquisa de 2014 do Public Religion Research Institute descobriram que entre os judeus o apoio à pena capital era notavelmente menor do que entre os protestantes brancos e os católicos brancos, embora mais elevado do que entre os hispânicos e entre os protestantes negros.

A rabina Jacqueline Mates-Muchin, rabina sénior do Temple Sinai em Oakland, que está prestes a celebrar o seu 150º aniversário, disse que tomar conhecimento do alegado padrão passado de preconceito entre os procuradores locais foi especialmente duro, dado o aumento do anti-semitismo hoje.

“É horrível”, disse ela. “A palavra decepcionante não é suficiente.”

O condado de Alameda, com uma população de cerca de 1,6 milhão, abriga cerca de 50.000 judeus, de acordo com uma estimativa de 2020 do Projeto de População Judaica Americana na Universidade Brandeis.

O Rabino Mates-Muchin disse que as revelações são preocupantes em muitas frentes. “Sinto-me horrivelmente pelas famílias das vítimas. Eu também acho que não é justo com esses réus, que não tiveram uma representação decente da comunidade, que eles julguem seu caso.”

Provar preconceito na seleção dos jurados, porém, é notavelmente difícil. Usando o que é conhecido como contestação peremptória, os advogados podem atacar um certo número de jurados em potencial sem necessariamente ter que fornecer um motivo. Mesmo quando é necessária uma razão, os advogados podem muitas vezes basear-se nas respostas aos questionários do júri para obter indicações de parcialidade que podem ser utilizadas para justificar a exclusão de alguém.

“Desde que houve julgamentos com júri em casos de pena de morte, houve discriminação racial e religiosa na seleção dos júris”, disse Robert Dunham, diretor do Projeto de Política de Pena de Morte, uma organização de pesquisa independente dentro da lei de Filadélfia. empresa Phillips Black. “E vemos isso com mais frequência no contexto de promotores agredindo jurados afro-americanos.”

Brian Pomerantz, um advogado especializado em recursos de casos capitais e que representa o Sr. Dykes ao lado de outra advogada, Ann-Kathryn Tria, disse que expor o preconceito do júri em processos de pena de morte na Alameda tem sido “a missão da minha vida”.

“Venho perseguindo isso há uma década”, disse Pomerantz, que também representa dois outros presos no corredor da morte em casos da Alameda, cujos julgamentos ele acredita terem sido manchados pela exclusão de jurados negros e judeus.

A Califórnia tem o maior corredor de morte do país – existem atualmente 640 presos condenados – mas o estado não executa ninguém desde 2006. O governador Gavin Newsom, um democrata, opõe-se à pena capital e impôs uma moratória às execuções. Ele também fechou a câmara da morte na prisão de San Quentin e transferiu presos no corredor da morte para outras prisões em todo o estado.

Não é difícil olhar para qualquer canto do país e encontrar casos anulados devido à parcialidade do júri e gabinetes do Ministério Público onde era comum a greve de jurados com base na raça ou na religião.

“Historicamente, temos visto práticas de promotores – e sabemos que isso é verdade, porque vimos vídeos de suas palestras para seus colegas”, disse Robin M. Maher, diretor executivo do Centro de Informações sobre Pena de Morte. “Vimos manuais de treinamento onde diz, certifique-se de excluir todos – mulheres, judeus, pessoas de cor – qualquer pessoa que faça parte de um grupo que eles acham que poderia simpatizar com alguém que foi julgado por sua vida.”

Na Filadélfia, foi descoberto um vídeo de treinamento que mostrava aos promotores como excluir jurados negros, levando à anulação das condenações. No Mississippi, um homem negro, Curtis Flores, foi julgado seis vezes no mesmo caso de homicídio e, por fim, o Supremo Tribunal anulou a sua sentença de morte depois de decidir que os procuradores violaram a Constituição na escolha do júri. Mais recentemente, um tribunal na Carolina do Norte realizou uma audiência no mês passado sobre alegações de preconceito racial na selecção de um júri no caso de Hasson Bacoteum homem negro condenado à morte em 2009.

Pomerantz disse que o surgimento de tal preconceito no condado de Alameda, no coração da área liberal da baía, mostra como a prática tem sido onipresente nos Estados Unidos.

“Você está falando sobre onde fica Berkeley”, disse ele. “Isto não é o Alabama. Isto não é o Texas.

Kirsten Noyes e Alain Delaquériere contribuiu com pesquisas.