Os advogados do senador Robert Menendez o consideraram um homem que foi enganado por sua deslumbrante esposa, Nadine Menendez, e desconhece as barras de ouro e o dinheiro que ela mantinha trancados no armário do quarto – ou os acordos que ela fez para obtê-los.

Agora, enquanto se preparam para refutar as alegações de que o senador esteve no centro de uma conspiração de suborno que durou anos, espera-se que chamem testemunhas que descreverão o tumultuado relacionamento inicial do casal, a história dos pais de Menendez como refugiados cubanos e o hábito do senador de guardar dinheiro em casa.

Após sete semanas de julgamento no Tribunal Distrital Federal de Manhattan, os promotores planejam encerrar o caso na sexta-feira, abrindo caminho para que a defesa comece a oferecer evidências destinadas a abrir brechas no caso do governo. Menendez, 70, e Menendez, 57, são acusados ​​de receber centenas de milhares de dólares em subornos em troca dos esforços do senador para direcionar a ajuda ao Egito, sustentar o monopólio comercial de um aliado e interromper investigações criminais em nome de amigos. .

O senador está em julgamento, porém, sem a esposa. Um juiz adiou o julgamento da Sra. Menendez depois que ela foi diagnosticada com câncer de mama. Ambos se declararam inocentes.

Espera-se que a irmã de Menendez e a irmã do senador sejam as duas primeiras testemunhas chamadas para depor em defesa de Menendez, de acordo com uma carta do governo apresentada na quinta-feira e uma troca de palavras no tribunal depois que os jurados foram dispensados ​​​​do dia.

Não houve menção à convocação do senador para depor em sua própria defesa, embora isso possa mudar.

A irmã da Sra. Menendez testemunhará sobre a natureza intermitente do relacionamento inicial do casal em 2018 e um ex-namorado que quase atrapalhou o namoro para sempre, disse um dos advogados do senador, Adam Fee, ao juiz, Sidney H. Stein.

A senadora rompeu com Menendez no outono de 2018 como resultado de um relacionamento sobreposto que ela estava tendo com seu namorado de longa data, Doug Anton, durante “o cerne da conspiração alegada” pelo governo, disse Fee ao juiz. Stein.

Fee parecia sugerir que queria argumentar que o senador e a Sra. Menendez não poderiam ter conspirado juntos, já que seu relacionamento, pelo menos por um tempo, havia terminado.

“No momento em que eles deveriam estar agindo juntos para fazer o senador trair seu país, ele está rompendo com ela”, disse Fee. “Ele está dizendo a Nadine: ‘Vou cancelar a viagem que havíamos planejado. Quero as joias que devolvi a você.’”

Menendez pediu à irmã que interviesse para mediar uma resolução, disse Fee. A irmã dela obedeceu, disse ele, e enviou ao senador uma mensagem explicando que a Sra. Menendez estava “deixando aquele cara, ela realmente quer você de volta, por favor, aceite-a de volta”.

O casal se reconciliou algum tempo depois que a Sra. Menendez se envolveu em um acidente de carro fatal em Bogotá, NJ, em 12 de dezembro de 2018. A Sra. não testado para drogas ou álcool após o acidente, que matou um pedestre, e ela não foi acusada de irregularidade.

As evidências apresentadas durante o julgamento mostraram que a Sra. Menendez ligou para o senador do local do acidente e que eles conversaram por cerca de três minutos. Semanas depois, Menendez acompanhou Menendez ao estacionamento de uma empresa de reboque para retirar itens de seu carro, disse um funcionário da empresa ao The New York Times. O casal ficou noivo em outubro de 2019 e se casou um ano depois.

O júri não foi informado de nenhum detalhe do acidente, apenas que ele ocorreu e que a Sra. Menendez ficou sem carro – uma necessidade que os promotores dizem ter levado a um dos primeiros subornosum Mercedes-Benz conversível de US$ 60 mil.

Os promotores se opuseram a um aparente plano dos advogados de Menendez de apresentar evidências ligadas ao relacionamento conturbado de Menendez com Anton, de acordo com a carta do governo apresentada na quinta-feira.

Anton, um advogado que namorou Menendez por quase sete anos, disse que qualquer alegação de que ele prejudicou Menendez de alguma forma era “ridícula”.

“Tudo o que ela inventou sobre mim era falso”, disse ele em uma entrevista.

O juiz Stein indicou que pretendia impedir a introdução de pelo menos algumas das provas relacionadas ao seu relacionamento.

“Isto não será ‘Days of Our Lives’ ou alguma novela”, disse ele.

Mas o juiz concordou que alguns elementos do caso do senador ligados ao Sr. Anton poderiam ser apresentados ao júri. Por exemplo, um telefone flip que Menendez chamou de telefone “007” foi dado a ela por um amigo depois que ela expressou preocupação de que Anton tivesse acesso ao seu iPhone, disse Fee. O Sr. Anton disse que não acessou o telefone dela.

Os promotores mostraram aos jurados evidências de que Menendez frequentemente usava um aplicativo de iPhone para rastrear a localização de Menendez, contrariando as alegações da defesa de que o casal vivia vidas em grande parte separadas. Isso foi feito, disse Fee, por preocupação com a segurança dela por causa do relacionamento anterior.

Paul M. Monteleoni, um promotor, argumentou que o motivo pelo qual o senador procurava regularmente a localização da Sra. Menendez era irrelevante.

“Ele ainda a observava tão de perto que ela não teve a oportunidade de enganá-lo da maneira que a defesa está tentando indicar”, disse Monteleoni.

A identidade das testemunhas que deveriam depor em nome do senador e o depoimento proposto estavam entre os elementos da defesa do senador descritos na carta do governo que foi publicada na súmula online na tarde de quinta-feira e rapidamente removida.

O Times viu a carta enquanto ela era postada. A transcrição diária do tribunal mostra que durante uma conversa fora da presença do júri, o Sr. Fee pediu ao Juiz Stein que retirasse a carta, expressando preocupação de que a sua apresentação pública, com descrições de testemunhas de defesa e depoimentos esperados, “terá um efeito inibidor”. sobre essas testemunhas e outras.” O juiz concordou.

Na carta, os promotores dizem que os advogados do Sr. Menendez lhes disseram que a irmã do senador testemunhará sobre “seu conhecimento da história pessoal e familiar do senador Menendez de armazenar dinheiro fora dos bancos e a razão para fazê-lo”, incluindo sua própria observação do dinheiro que ele armazenado em sua casa e escritório.

As origens do dinheiro que o FBI encontrou na casa do casal em Englewood Cliffs, NJ, durante uma busca autorizada pelo tribunal em junho de 2022, tem sido uma questão acalorada de disputa no caso.

Os promotores disseram que o dinheiro era de safra recente e parte de subornos pagos ao casal. Mas depois de ter sido acusado em Setembro passado, Menéndez ofereceu o que descreveu como uma explicação “antiquada” para pelo menos parte do dinheiro. Durante três décadas, disse ele, retirou dinheiro semanalmente da sua conta poupança para “emergências”. Ele disse que fez isso “por causa da história da minha família enfrentando confisco em Cuba”.

Em uma declaração de abertura no mês passado, Avi Weitzman, outro advogado de Menendez, disse que quando a família do senador fugiu de Cuba para os Estados Unidos no início dos anos 1950, eles perderam todas as suas economias, exceto algum dinheiro que foi guardado e escondido em um relógio de pêndulo. “Desde jovem”, disse Weitzman, “o senador aprendeu o valor de ter dinheiro em mãos em casa”.

O juiz Stein já negou um pedido dos advogados de Menendez para que um psiquiatra testemunhasse sobre o que chamaram de “experiências traumáticas do passado do senador associadas a dinheiro e finanças”. O psiquiatra explicaria que o hábito de Menendez de acumular dinheiro estava enraizado em um profundo trauma psicológico ligado ao suicídio de seu pai, décadas atrás, depois que Menendez decidiu interromper o pagamento das dívidas de jogo de seu pai.

Na carta enviada quinta-feira ao juiz, os promotores disseram que, embora não se opusessem ao testemunho sobre a fuga da família de Menéndez de Cuba e a perda de suas economias, o governo se oporia a depoimentos adicionais, incluindo o que chamaram de “detalhes gratuitos de pobreza ou suposta trauma emocional.”

O juiz Stein não pareceu decidir sobre o pedido do governo para barrar certos depoimentos sobre o passado de Menendez, sugerindo que as partes poderiam tentar resolver o problema sozinhas. Mas ele indicou que permitiria um testemunho que estivesse de acordo com a declaração inicial do Sr. Weitzman: “Eles fugiram de Cuba. Ele cresceu em um cortiço. Eles perderam as economias de uma vida. Esse tipo de coisa”, disse o juiz.