Os militares ucranianos enfrentam uma situação “crítica” no nordeste do país, enfrentando escassez de tropas enquanto tentam repelir uma ofensiva russa que avança há vários dias, disse um importante general ucraniano na segunda-feira.

Tropas russas atravessou a fronteira na semana passada para abrir uma nova linha de ataque perto de Kharkiv, a segunda maior cidade da Ucrânia depois de Kiev, capturando pelo menos nove povoações e aldeias e forçando milhares de civis a fugir.

“A situação está no limite”, disse o general Kyrylo Budanov, chefe da agência de inteligência militar da Ucrânia, em uma videochamada de um bunker em Kharkiv. “A cada hora esta situação se torna crítica.”

A sua avaliação sombria ecoou a de outros oficiais ucranianos nos últimos dias, de que as perspectivas militares do país estavam a diminuir. Além de estarem em menor número, os ucranianos enfrentam uma escassez crítica de armas, especialmente munições de artilharia, e de 60,8 mil milhões de dólares em armas provenientes dos Estados Unidos. aprovado há três semanas após meses de impasse no Congresso – mal começou a chegar.

Tal como a maioria das autoridades e especialistas militares ucranianos, o general Budanov disse acreditar que os ataques russos no nordeste têm como objectivo aumentar as já escassas reservas de soldados da Ucrânia e desviá-los dos combates noutros locais.

É exatamente isso que está acontecendo agora, reconheceu. Ele disse que o exército ucraniano estava tentando redirecionar tropas de outras áreas da linha de frente para reforçar suas defesas no nordeste, mas que tinha sido difícil encontrar pessoal.

“Todas as nossas forças estão aqui ou em Chasiv Yar”, disse ele, referindo-se a um Fortaleza ucraniana cerca de 190 quilômetros ao sul, que as tropas russas atacaram nas últimas semanas. “Eu usei tudo o que temos. Infelizmente, não temos mais ninguém nas reservas.”

O General Budanov avaliou que as forças ucranianas seriam capazes de reforçar as suas linhas e estabilizar a frente nos próximos dias. Mas espera que a Rússia lance um novo ataque mais a norte de Kharkiv, na região de Sumy.

Os combates na segunda-feira ocorreram nos arredores de Vovchansk, uma pequena cidade a cerca de oito quilômetros da fronteira entre a Ucrânia e a Rússia, a nordeste de Kharkiv. Os ataques aéreos russos estavam atingindo a cidade, de acordo com Denys Yaroslavsky, um tenente sênior que comanda uma unidade que atualmente luta lá.

“Eles estão lançando de cinco a sete bombas a cada três minutos”, disse o tenente Yaroslavsky em entrevista por telefone na manhã de segunda-feira.

Vovchansk tinha uma população pré-guerra de cerca de 17 mil pessoas, e as autoridades locais têm lutado para evacuar os cerca de 200 a 300 residentes restantes. Hryhoriy Shcherban, um voluntário que esteve em Vovchansk na manhã de segunda-feira, disse ter recebido mais de 200 pedidos de evacuação durante a noite.

“Estamos dando uma volta tentando encontrar os endereços. A Rússia está bombardeando a estrada de evacuação”, disse ele. “Você pode ouvir explosões o tempo todo.”

O avanço sobre Vovchansk seguiu-se a semanas de avisos de autoridades ucranianas de que a Rússia estava a concentrar forças na fronteira com o objectivo de lançar uma nova ofensiva no nordeste. Esses avisos tornou-se uma realidade na manhã de sexta-feira, quando as tropas russas cruzaram a fronteira ao longo de duas linhas principais – uma imediatamente ao norte de Kharkiv e a outra cerca de 19 quilômetros a leste, em torno de Vovchansk.

Até agora, as forças russas conseguiram avançar cerca de oito quilômetros em território ucraniano e tomar cerca de 80 quilômetros quadrados de terra, de acordo com mapas on-line do campo de batalha publicado pelo Instituto para o Estudo da Guerra, um think tank com sede em Washington.

“O inimigo está actualmente a obter sucesso táctico”, reconheceu o Estado-Maior da Ucrânia num comunicado. declaração segunda-feira cedo. Isto adicionado no final do dia que as forças russas se aproximaram de outro assentamento, Lukyantsi.

Num possível sinal das dificuldades da Ucrânia no campo de batalha, o comandante ucraniano responsável pela frente Nordeste foi substituído, segundo ucraniano notícias pontos de venda.

Especialistas militares e autoridades ucranianas dizem que até agora as tropas russas avançaram principalmente através de território pouco defendido e em grande parte despovoado, explicando o progresso relativamente rápido. A fronteira no nordeste da Ucrânia tem sido alvo de bombardeamentos russos regulares durante a guerra, observam, o que dificultou o estabelecimento de posições fortificadas e levou muitos civis a fugir.

Ainda assim, as forças russas estão a aproximar-se de áreas mais povoadas e a luta pode aumentar de intensidade. As autoridades locais já evacuaram perto de 6.000 pessoas desde sexta-feira, de acordo com Oleh Syniehubovchefe da administração militar da região de Kharkiv.

“É um inferno lá”, disse Tetyana Polyakova, que foi evacuada de Vovchansk durante a noite de sexta para sábado, descrevendo o bombardeio implacável na cidade. “Acredite, já vi de tudo depois de morar em Vovchansk, desde o início da guerra. Eu vi o bombardeio. Eu vi tudo, mas nunca vi isso.”

A linha da frente na região está a avançar rapidamente, deixando muitos colonatos naquilo que as autoridades ucranianas chamaram de “zona cinzenta” – as áreas contestadas entre as posições ucranianas e russas. O general Budanov disse que o objectivo dos russos no Nordeste era semear o pânico e a confusão na região.

“Neste momento, a nossa tarefa é estabilizar a linha e depois começar a empurrá-los de volta para o outro lado da fronteira”, disse ele. Ele acrescentou que um influxo de reservas ucranianas conseguiu “perturbar parcialmente os seus planos”.

Resta saber se estes movimentos de tropas irão enfraquecer as defesas da Ucrânia noutras partes da linha da frente.

O principal objetivo da Rússia, segundo Franz-Stefan Gady, analista militar baseado em Viena, é afastar as forças do país. Chasiv Yar, uma cidade num terreno estratégico onde os ucranianos lutaram durante semanas para impedir um ataque russo. É fundamental para defender a parte controlada pela Ucrânia da região sudeste de Donbass, que a Rússia espera capturar.

Pasi Paroinen, analista do Black Bird Group, uma organização com sede na Finlândia que analisa imagens de satélite e conteúdo de mídia social do campo de batalha, disse que a Ucrânia enviou reforços para o nordeste vindos de unidades que lutaram recentemente em Chasiv Yar, como a 92ª Brigada de Assalto.

Mas Paroinen observou que era possível que a Ucrânia tivesse retirado elementos da brigada que descansavam em Kharkiv, a sua guarnição local, em vez de esgotar as defesas de Chasiv Yar.

Analistas militares dizem que a Rússia ainda não enviou um grande número de tropas para a ofensiva – provavelmente mobilizando apenas alguns milhares de soldados – e que isso dependerá do próximo movimento de Moscovo.

Com o aquecimento dos combates na região, é provável que os incêndios transfronteiriços se intensifiquem. As autoridades russas disseram na segunda-feira que o bombardeio ucraniano matou 19 civis na região de Belgorod, na Rússia, do outro lado da fronteira com Kharkiv.

Num episódio particularmente mortal, o Ministério da Defesa russo disse fragmentos de um míssil ucraniano interceptado atingiram um prédio de apartamentos na região no domingo. Vyacheslav Gladkov, o governador de Belgorod, disse que 15 corpos foram encontrados nos escombros. As reivindicações não puderam ser verificadas de forma independente; Autoridades ucranianas negaram ter disparado contra áreas residenciais.

O general Budanov disse esperar que os ataques na região de Kharkiv durem mais três ou quatro dias, após os quais as forças russas deverão fazer um forte avanço na direção de Sumy, uma cidade a cerca de 145 quilômetros a noroeste de Kharkiv. Autoridades ucranianas disseram anteriormente que a Rússia havia concentrado tropas do outro lado da fronteira de Sumy.

Pavlo Velycho, um oficial ucraniano que opera perto da fronteira russa na região de Sumy, disse que os bombardeamentos russos nos arredores de Sumy aumentaram recentemente.

“Não tenho ideia se isso significa alguma coisa, porque esses lugares eram frequentemente bombardeados de qualquer maneira”, disse Velycho. “De qualquer forma, estamos em plena prontidão para o combate.”