Depois de alarmes de ataque aéreo durante toda a noite, uma Kharkiv cansada acordou na manhã de sábado com um céu pesado e cinzento e a notícia desconcertante de que o exército russo continuava a pressionar o seu avanço sobre o território ucraniano próximo.

Durante toda a noite, explosões surdas em campos de batalha a 64 quilómetros de distância ecoaram por Kharkiv, a segunda maior cidade da Ucrânia. Na manhã de sábado, um dia depois de as forças russas tomarem várias aldeias ao longo da fronteira com a Ucrânia reforços apressados Na área, o uivo fantasmagórico das sirenes de ataque aéreo continuava a pairar sobre os parques desertos da cidade e sobre as avenidas longas e vazias.

Milhares de pessoas fogem das zonas fronteiriças e chegam a abrigos em Kharkiv.

Tetiana Novikova é uma delas.

Até sexta-feira, ela passou todos os seus 55 anos em Vovchansk, uma pequena cidade perto da fronteira com a Rússia. Ela nasceu lá, casou lá, trabalhou numa fábrica lá e criou dois filhos lá.

Mas o bombardeamento tornou-se tão terrível que ela e a sua família tomaram a dolorosa decisão de abandonar a casa onde viveram durante décadas. Na sexta-feira à noite, ela chegou com os seus pais idosos, abalada, faminta e um pouco perdida, a uma escola de Kharkiv que foi transformada num centro de acolhimento de deslocados.

As únicas pessoas que restam em Vovchansk, disse Novikova, “são os idosos e os deficientes, e eles não podem se mover”.

“Se um míssil atingir o local onde vivem”, acrescentou ela, “as ruas ficarão cheias de cadáveres”.

Mais de dois anos depois, a guerra na Ucrânia continua a encontrar novas zonas de miséria.

Na madrugada de sexta-feira, as forças russas lançaram um ataque complexo que lançou caças, artilharia pesada, tropas terrestres e blindados contra uma parte da fronteira nordeste da Ucrânia com a Rússia que estava relativamente calma. As tropas russas invadiram a fronteira e capturaram várias aldeias e um grupo de soldados ucranianos sitiados, de acordo com imagens que circularam amplamente nas redes sociais.

No sábado, as forças russas ainda bombardeavam Vovchansk, mas não houve grandes mudanças na linha de frente. Ministério da Defesa da Rússia alegou ter capturado cinco assentamentos fronteiriços que ficam ao longo de dois eixos principais que as tropas de Moscou parecem ter seguido, mas o Estado-Maior da Ucrânia disse que suas forças estavam travando batalhas defensivas e montando “medidas contraofensivas” em torno de Vovchansk e de outra cidade, Lyptsi.

Os ucranianos referiam-se às zonas fronteiriças como “zona cinzenta”, o que significa que os combates eram demasiado intensos e a situação demasiado fluida para dizer quem tinha o controlo.

Analistas militares acreditam que é pouco provável que a nova ofensiva chegue às ruas de Kharkiv. Os militares ucranianos construíram defesas elaboradas em torno da cidade – cavando quilómetros de trincheiras e costurando a paisagem com arame farpado brilhante, minas e inúmeras pequenas pirâmides de cimento que bloqueiam tanques – “dentes de dragão”, como os soldados daqui os chamam.

Mas os analistas concordam que este ataque ocorre num momento especialmente difícil para a Ucrânia. Suas forças estão desgastadas, esgotadas e com pouca munição. Os suprimentos de um pacote de ajuda americano há muito adiado estão apenas começando a chegar às linhas de frente, e os ucranianos estão mais vulneráveis ​​do que estiveram em meses.

“É provável que as próximas semanas sejam muito sombrias para as forças terrestres ucranianas no leste”, disse Mick Ryan, general australiano aposentado e membro do Lowy Institute, um grupo de pesquisa com sede em Sydney, em uma avaliação inicial da ofensiva.

“Embora os ataques actualmente pareçam ser de pequena escala”, disse ele, o objectivo é “prejudicar o moral ucraniano – tanto civil como militar”.

“Se os ucranianos decidirem manter o terreno a todo custo, perderão mais do seu exército cada vez mais pequeno”, acrescentou.

O resultado, disse ele, poderia ser “um teste severo” e “um dos momentos mais difíceis para a Ucrânia na guerra até agora”.

As forças russas enviaram unidades de reconhecimento e sabotagem através da fronteira na sexta-feira, seguidas por devastadores ataques de artilharia e bombas de aeronaves caiu mais profundamente no território ucraniano, de acordo com as notícias ucranianas e o Ministério da Defesa do país. Imagens de vídeo amplamente divulgadas nos canais de mídia ucranianos revelaram as consequências em Vovchansk: incêndios, árvores lascadas e edifícios elegantes de cor creme enfeitados de branco com buracos gigantes perfurados e suas paredes transformadas em cascatas de tijolos caindo.

Com a continuação dos bombardeamentos pesados ​​e os relatórios da linha da frente irregulares, foi difícil avaliar na manhã de sábado quanto território os ucranianos podem ter perdido. Alguns analistas militares estimaram que o avanço russo os deixou no controlo de pelo menos 30 quilómetros quadrados.

As autoridades americanas permaneceram esperançosas de que as tropas ucranianas acabariam por parar este ataque russo. Durante meses, os ucranianos têm-se preparado para isso, e o Presidente Volodymyr Zelensky disse no seu discurso noturno que a Ucrânia estava a enviar reforços para a área de Kharkiv.

Ainda assim, a Ucrânia deve ter cuidado na forma como responde, dada a escassez das suas tropas. As forças russas têm mastigado lenta mas firmemente as defesas ucranianas 240 quilómetros a sul, dirigindo-se para a pequena, mas estrategicamente localizada, antiga cidade fabril de Chasiv Yar. Relatórios recentes indicam que as tropas russas avançaram suficientemente perto de uma estrada crítica para quase cortar as linhas de abastecimento ucranianas para a cidade. Os russos atacaram a zona fronteiriça norte precisamente para distrair as forças ucranianas nesta área, disseram oficiais militares ucranianos.

As aldeias da fronteira norte, onde os combates agora acontecem, já foram disputadas antes. Vovchansk viveu o ciclo completo da guerra – ocupada pelas tropas russas após a invasão em grande escala em Fevereiro de 2022, libertada em Setembro de 2022 e bombardeada esporadicamente desde então.

A vida lá, nos últimos dias, tornou-se insustentável. Não há serviço telefônico nem eletricidade e há pouca comida. Todas as lojas estão fechadas. Até os soldados ucranianos partiram, relataram os residentes, embora as autoridades ucranianas tenham afirmado que os seus soldados estão a conseguir defender a cidade, talvez a partir dos arredores.

“É impossível voltar atrás”, disse Novikova. “Os russos estão destruindo tudo, disse ela. “Eles estão apagando ruas.”

Enquanto sua família estava em casa na sexta-feira, ela disse que um avião russo-bomba destruiu uma escola próxima. A onda de choque quebrou janelas e abalou casas a quarteirões de distância.

“E isso é apenas uma bomba”, disse ela. “Eles estão descartando dezenas.”

Oleksandra Mykolyshyn contribuiu com reportagens de Kharkiv, e Marc Santora e Constant Méheut de Kyiv, Ucrânia.