O governo do apartheid da África do Sul morreu amanhã numa eleição há 30 anos. Pela primeira vez, os sul-africanos negros estavam entre os que votaram. No lugar do regime, os eleitores inauguraram uma democracia liderada por pessoas que parecem ser a maioria do país. As esperanças eram grandes: Nelson Mandela tornou-se presidente e prometeu ajudar as comunidades negras a prosperar, dando-lhes acesso à riqueza, à terra e às minas – a África do Sul é rica em ouro e diamantes – que os colonizadores haviam conquistado.

Acontece que derrubar o regime racista foi apenas o começo.

Três décadas depois, a visão de Mandela está longe de ser concretizada. A maioria dos sul-africanos negros não ganha o suficiente para satisfazer as suas necessidades básicas e muitos carecem de serviços fiáveis ​​como electricidade e água. As disparidades raciais no emprego, na educação e nos rendimentos ainda são enormes. Comunidades onde as pessoas vivem em barracos de lata e usam latrinas ficam ao lado de subúrbios com piscinas e paredes eletrificadas.

Com uma grande eleição nacional no próximo mês, a minha colega Lynsey Chutel e eu temos estado a reportar para compreender como a África do Sul chegou aqui. Analisamos dados, entrevistamos especialistas e conversamos com dezenas de residentes de todas as esferas da vida. (Leia nossa história aqui.) O boletim informativo de hoje explicará o que aconteceu.

Apesar de todos os seus problemas, a África do Sul ainda conseguiu algo notável. Depois do apartheid, o seu governo democrático, liderado pelo movimento de libertação, o Congresso Nacional Africano, elaborou uma constituição que consagra direitos iguais para todos. Desde 1994, o país realizou seis eleições democráticas pacíficas e credíveis. Embora o ANC tenha assumido o poder, a arena política é feroz e combativa. Este ano, um recorde de 52 partidos estarão nas urnas nacionais.

Em muitos lugares, vemos hoje em dia uma alegria inclusiva que não teria sido possível sob o apartheid. Em qualquer noite, você encontrará festeiros negros em casas noturnas chiques ou restaurantes sofisticados, chupando narguilé ou posando para fotos do Instagram. Alguns municípios, que o governo do apartheid planejou para manter a população negra no ostracismo, têm cenas artísticas e culturais vibrantes. Os festivais são frequentemente realizados em todas as partes do país e atraem multidões multirraciais. Muitos tocam o amapiano, uma marca sul-africana de house music, e os foliões fazem movimentos robóticos suaves.

A situação económica não é uniformemente sombria. Os luxuosos centros comerciais e as modernas torres de escritórios já não são exclusividade dos sul-africanos brancos. Em 2022, havia 16 vezes mais sul-africanos negros a viver em agregados familiares entre os 15% com maiores rendimentos do que em 1995.

Mesmo quando se trata de desabafar as frustrações com o governo, existe uma cultura de protesto viva, com pessoas de todas as tonalidades e origens socioeconómicas a sair às ruas. A sociedade civil prospera: Muitas organizações de direitos humanos defendem os mais vulneráveis. Uma imprensa robusta e independente denuncia as irregularidades do governo.

O governo de Mandela correu para fornecer casas, electricidade e água aos milhões de sul-africanos negros privados desses bens básicos durante o apartheid. Com o tempo, porém, o progresso desacelerou.

Alguns defensores argumentaram que o governo deveria confiscar rapidamente bancos, minas e terras. Mas os decisores políticos preocupavam-se em assustar os investidores e as instituições internacionais. Por isso, muitas vezes adotavam uma abordagem mais gentil. Em vez de nacionalizar as empresas, o governo exigiu uma maior representação negra entre os empresários, para que as empresas obtivessem contratos do Estado. Em vez de tomar terras aos proprietários brancos, o governo simplesmente instou-os a vender algumas delas. Alguns o fizeram, e alguns compradores negros – a maioria com apoio governamental – tinham os meios para comprar terras, mas não o suficiente para transformar a economia.

Hoje, os brancos, que representam 7% da população, ainda possuem a maior parte das terras e grandes negócios. Os sul-africanos negros fizeram algumas incursões. Mas os benefícios foram na sua maioria para um pequeno número de pessoas negras politicamente ligadas no topo da escala económica.

Este enriquecimento da elite está ligado à corrupção persistente do país, que começou mesmo quando o novo país tomou forma. Naquela altura, o ANC estava cheio de revolucionários que tinham sido torturados, presos ou exilados pelo regime liderado pelos brancos. De repente, muitos desses mesmos combatentes pela libertação tornaram-se altos funcionários do governo. Eles tiveram acesso a recursos e poder que nunca conheceram antes. Vários veteranos do ANC disseram-me que alguns membros do partido não resistiram em agarrar os despojos. Eles sentiram que haviam sacrificado muito e que era hora de comer.

Os sul-africanos hoje vivem com as consequências. A empresa estatal de energia, por exemplo, foi roubada e agora luta para manter as centrais em funcionamento, o que leva a apagões frequentes. Navios comerciais e camiões têm sido bloqueados nos portos marítimos vitais da África do Sul devido à disfuncional empresa estatal de logística.

A África do Sul, tal como outras nações africanas e até mesmo os Estados Unidos, não descobriu como desfazer as desigualdades económicas criadas por centenas de anos de opressão racial.

Mas a história não é destino. Sul-africanos frustrados vão às urnas no próximo mês. Pela primeira vez desde que a democracia plena começou em 1994, o ANC poderá perder a sua maioria no Parlamento. Se assim for, os eleitores estarão a exercer uma liberdade que adquiriram e que não está em causa: escolher e despachar líderes como desejarem.

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