O governo Biden finalizou na quinta-feira uma regra destinada a acelerar as licenças federais para as principais linhas de transmissão, parte de um esforço mais amplo para expandir as redes elétricas dos Estados Unidos.

Os responsáveis ​​da administração estão cada vez mais preocupados com a possibilidade de os seus planos de combate às alterações climáticas fracassarem, a menos que a nação consiga adicione rapidamente grandes quantidades de capacidade de rede para lidar com mais energia eólica e solar e para tolerar melhor condições climáticas extremas. O ritmo de construção de linhas eléctricas de alta tensão abrandou drasticamente desde 2013, e a construção de novas linhas pode levar uma década ou mais devido a atrasos na autorização e à oposição local.

O Departamento de Energia está a tentar utilizar as ferramentas limitadas à sua disposição para investir cerca de 20 mil milhões de dólares em melhorias da rede e para agilizar as aprovações de novas linhas. Mas os especialistas dizem que uma expansão rápida e em grande escala da rede poderá, em última análise, depender do Congresso.

Pela regra anunciada na quinta-feira, o Departamento de Energia assumiria como agência líder responsável pelas revisões ambientais federais para certas linhas de energia interestaduais e teria como objetivo emitir as licenças necessárias dentro de dois anos. Atualmente, o processo de aprovação federal pode levar quatro anos ou mais e muitas vezes envolve várias agências, cada uma conduzindo suas próprias revisões separadas.

“Precisamos construir novos projetos de transmissão mais rapidamente, como todos sabem”, disse a secretária de Energia, Jennifer Granholm. As novas reformas são “uma enorme melhoria em relação ao status quo, onde os promotores têm rotineiramente de navegar por vários processos de licenciamento independentes em todo o governo federal”.

As mudanças nas licenças afetariam apenas linhas que exigem revisão federal, como aquelas que cruzam terras de propriedade federal. Tais projetos representou 26 por cento de todas as milhas da linha de transmissão adicionado entre 2010 e 2020. Para se qualificarem, os desenvolvedores precisariam criar um plano para interagir com o público muito mais cedo no processo.

Especialistas disseram que a mudança pode ser significativa para as linhas de energia no Ocidente, onde o governo federal possui quase metade das terras e a obtenção de licenças pode ser árdua. Os desenvolvedores levaram 17 anos para obter aprovação para uma linha principal, conhecido como SunZiaque foi projetado para conectar um enorme parque eólico no Novo México a residências e empresas no Arizona e na Califórnia.

“As licenças federais não são a única coisa que impede a transmissão, mas se conseguirem reduzir o tempo em até um ano, e se tivermos menos projetos que levam uma década ou mais, isso será uma grande vitória”, disse Megan Gibson, chefe conselheiro do Niskanen Center, uma organização de pesquisa que realizado recentemente dois estudos sobre permissão de transmissão federal.

A regra não afectaria as avaliações ambientais estaduais, o que por vezes pode ser um obstáculo ainda maior para os promotores de transmissão que enfrentam queixas e processos judiciais por vistas estragadas e danos aos ecossistemas.

Outras mudanças na política de rede poderão estar a caminho em breve.

A Comissão Federal Reguladora de Energia, que supervisiona os mercados de eletricidade, é esperada em maio para finalizar uma regra importante isso encorajaria os serviços públicos e os operadores da rede a fazerem um planeamento de transmissão mais a longo prazo, algo que é relativamente raro hoje em dia. Dependendo de como a regra for redigida, ela também poderá ajudar a resolver disputas entre estados sobre quem deve pagar por novas linhas de transmissão dispendiosas – o que é muitas vezes o maior obstáculo para muitos projetos.

“Chamei essa regra de a maior política energética do país”, disse Rob Gramlich, presidente do grupo de consultoria Grid Strategies. “Descobrir quem deveria pagar pela transmissão sempre foi a parte mais difícil.”

Separadamente, o Departamento de Energia está a tentar ajudar as empresas de serviços públicos a extrair mais capacidade da rede existente. Isso inclui “tecnologias de melhoria da rede”, tais como sensores que permitem às empresas de energia enviar mais energia através das linhas existentes sem sobrecarregá-las e controlos avançados que permitem aos operadores aliviar o congestionamento na rede. Também inclui substituindo linhas existentes por condutores avançados, o que pode potencialmente duplicar a capacidade ao longo das rotas existentes. O Departamento de Energia está oferecendo atualmente US$ 3,9 bilhões em financiamento que poderia ir em direção a essas e outras soluções.

Muitas dessas tecnologias poderiam ser implantadas em apenas alguns anos, disseram funcionários da agência em um relatório recente sobre a modernização da redeganhando tempo para os desenvolvedores construírem as linhas de transmissão maiores que seriam necessárias no futuro.

O Congresso também deu aos reguladores federais a autoridade para anular objeções dos estados para certas linhas eléctricas consideradas de interesse nacional, uma medida potencialmente controversa. A administração Biden ainda não exerceu este poder, embora esteja a trabalhar para identificar potenciais locais que possam qualificar-se.

“Temos tentado maximizar cada recanto do que podemos fazer neste momento”, disse Maria Robinson, chefe do Gabinete de Implementação da Rede do Departamento de Energia.

Ainda assim, dizem os especialistas, há um limite para o que o governo pode fazer para expandir a rede sem a ajuda do Congresso. Até à data, os legisladores têm lutado para chegar a acordo sobre formas de reformar o sistema.

Na Câmara e no Senado, os democratas propuseram vários projetos de lei que exigir maior conectividade de rede entre regiões ou colocar mais autoridade de licenciamento nas mãos dos reguladores federais. Mas algumas empresas de serviços públicos e republicanos criticaram essas propostas por considerarem que retiravam o controlo aos estados.

Noutros lugares, as empresas de energia pediram ao Congresso que aprovasse reformas que estabelecessem limites de tempo mais rigorosos para contestações e ações judiciais de oponentes de novos projetos. Mas os ambientalistas receiam que essas mudanças também possam beneficiar projectos de combustíveis fósseis, como oleodutos.

Numa conferência recente em Nova Iorque, David Crane, subsecretário para as infra-estruturas do Departamento de Energia, disse que se pudesse “acenar com uma varinha mágica” pediria ao Congresso que permitisse reformas para avançar em projectos de energias renováveis ​​e de transmissão.

“Eu diria às pessoas da esquerda que se opõem à permissão da reforma porque pensam que isso levará a infra-estruturas alimentadas por combustíveis fósseis mais absolutas, neste momento parece muito claro do meu ponto de vista que sem permitir a reforma, o que estamos a impedir é novas fontes de energia com zero carbono”, disse ele.



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