Crescimento dos EUA desacelerou no primeiro trimestre, mas a inflação permaneceu uma preocupação. O produto interno bruto, ajustado para inflação, aumentou a uma taxa anual de 1,6 por cento, mas o relatório também incluiu mais evidências de que os esforços do Federal Reserve para conter aumentos de preços estagnaram.

A economia dos EUA permaneceu resiliente no início deste ano, com um mercado de trabalho forte alimentando um robusto gasto do consumidor. O problema é que a inflação também foi resiliente.

O produto interno bruto, ajustado para inflação, aumentou a uma taxa anual de 1,6 por cento nos primeiros três meses do ano, disse o Departamento de Comércio na quinta-feira. Isso foi uma queda acentuada em relação à taxa de crescimento de 3,4 por cento no final de 2023 e ficou muito aquém das expectativas dos analistas.

Os economistas estavam em grande parte despreocupados com a desaceleração, que decorreu principalmente de grandes mudanças nos estoques empresariais e no comércio internacional, componentes que muitas vezes oscilam muito de um trimestre para o outro. As medidas da demanda subjacente foram significativamente mais fortes, não oferecendo indícios da recessão que os analistas passaram grande parte do ano passado alertando que estava a caminho.

“Isso sugeriria alguma moderação no crescimento, mas ainda uma economia sólida”, disse Michael Gapen, economista-chefe dos EUA do Bank of America. Ele disse que o relatório continha “poucos sinais de fraqueza no geral”.

Mas os sólidos números de crescimento foram acompanhados por uma aceleração inesperadamente rápida na inflação. Os preços ao consumidor subiram a uma taxa anual de 3,4 por cento no primeiro trimestre, acima de 1,8 por cento no último trimestre do ano passado. Excluindo as categorias voláteis de alimentos e energia, os preços subiram a uma taxa anual de 3,7 por cento.

Em conjunto, os dados do primeiro trimestre foram as evidências mais recentes de que os esforços do Federal Reserve para conter a inflação estagnaram – e que a celebração nos mercados financeiros por uma aparente “aterrissagem suave” ou desaceleração suave da economia havia sido prematura.

No mínimo, a inflação persistente provavelmente significa que o Fed esperará pelo menos até o outono para começar a reduzir as taxas de juros. Alguns analistas pensam que é possível que os formuladores de políticas não apenas mantenham as taxas “mais altas por mais tempo”, como os investidores têm antecipado há várias semanas, mas que possam realmente aumentá-las ainda mais.

Os mercados financeiros caíram com a notícia. O índice S&P 500 estava cerca de 1 por cento abaixo ao meio-dia, e os rendimentos dos títulos do governo subiram, pois os investidores antecipavam que os custos de empréstimos permaneceriam altos.

Os investidores não são os únicos que podem sofrer se as taxas de juros permanecerem altas. Há sinais crescentes de que os altos custos de empréstimos estão pesando no bem-estar financeiro dos americanos. Os consumidores economizaram apenas 3,6 por cento de sua renda após impostos no primeiro trimestre, abaixo de 4 por cento no final do ano passado e mais de 5 por cento antes da pandemia.

Os sinais de tensão são particularmente agudos para os lares de baixa renda. Eles têm recorrido cada vez mais a cartões de crédito para custear seus gastos, e, com as taxas de juros altas, mais deles estão atrasando os pagamentos.

No entanto, apesar dessas tensões, o gasto do consumidor, no agregado, mostra pouco sinal de arrefecimento. O gasto aumentou a uma taxa anual de 2,5 por cento no primeiro trimestre, apenas ligeiramente mais lento do que no final de 2023, e o gasto com serviços como viagens e entretenimento realmente acelerou.