O Partido Conservador da Grã-Bretanha sofreu reveses iniciais marcantes na sexta-feira nas eleições locais que são visto como um barômetro sobre o desempenho do partido nas próximas eleições gerais e um teste importante para o primeiro-ministro em apuros, Rishi Sunak.

Apenas uma minoria dos resultados tinha sido anunciada na sexta-feira, mas os sinais já eram ameaçadores, se não inesperados, para os conservadores de Sunak, que estão há 18 meses atrás do Partido Trabalhista, da oposição, por dois dígitos nas sondagens nacionais.

Os conservadores perderam mais de 120 assentos até agora, incluindo seis em Hartlepool, no nordeste da Inglaterra, onde os conservadores fizeram incursões após o Brexit, mas mais recentemente perderam terreno para o ressurgente Partido Trabalhista.

Os trabalhistas também venceram uma eleição especial para uma cadeira parlamentar em Blackpool South, um distrito litorâneo, com uma grande diferença de votos em relação aos conservadores, que ocuparam a cadeira, mas por pouco não terminaram em terceiro, atrás do Reform UK, um pequeno partido de direita. . O anterior membro conservador do Parlamento, Scott Benton, renunciou em março depois de se envolver num escândalo de lobby.

O líder trabalhista, Keir Starmer, descreveu-a como uma “vitória sísmica” e o resultado mais importante do dia, embora muitas outras disputas ainda estivessem por ser declaradas, algumas das quais poderiam mitigar a dor dos conservadores se eles acabassem vencendo. vitórias.

“Este é o único concurso em que os eleitores tiveram a oportunidade de enviar uma mensagem diretamente aos conservadores de Rishi Sunak”, disse Starmer, “e essa mensagem é um voto esmagador a favor da mudança”.

Os conservadores afirmaram num comunicado que a votação em Blackpool South “será sempre uma eleição difícil, dadas as circunstâncias específicas relacionadas com o anterior titular”.

Eleitores foi às urnas na quinta-feira em 107 vilas e cidades da Inglaterra para eleger membros do conselho local, bem como 11 prefeitos, incluindo em Londres, West Midlands e Tees Valley, no nordeste da Inglaterra. Mais resultados serão anunciados ao longo da sexta-feira e do fim de semana.

Com o partido de Sunak muito dividido e o tempo a esgotar-se antes de ele convocar eleições gerais para Janeiro próximo, os resultados estavam a ser observados de perto. Embora os analistas esperassem que os conservadores perdessem um número significativo de assentos, um resultado pior do que o esperado poderia galvanizar os críticos de Sunak dentro do partido para tentar derrubá-lo e instalar outro líder.

Os aliados do primeiro-ministro esperam que algumas vitórias visíveis – especialmente em duas eleições regionais para autarcas – tranquilizem os legisladores conservadores, estabilizem a sua liderança instável e acabem com as especulações sobre se ele liderará o partido nas eleições gerais, esperadas para o Outono.

O resultado de uma dessas corridas, em Tees Valley, deverá ser divulgado por volta do meio-dia de sexta-feira, enquanto outro, em West Midlands, não deverá ser divulgado antes de sábado. Em ambas as eleições, os candidatos conservadores fizeram campanha mais pela popularidade pessoal do que pela filiação partidária.

Mesmo que os conservadores ganhem ambas as eleições para autarquia, ainda assim estão preparados para a perda de pelo menos 400 assentos no conselho dos 985 que defendem. Muitas destas eleições realizam-se em vilas e cidades que eram tradicionalmente dominadas pelo Partido Trabalhista, mas que passaram para os conservadores nos anos após o referendo do Brexit de 2016.

Para tornar as coisas mais difíceis, a última vez que muitas destas disputas foram travadas, em 2021, os conservadores de Sunak desfrutavam de um período de popularidade devido ao lançamento robusto de uma vacina contra o coronavírus por um dos seus antecessores, Boris Johnson. Isso significa que os Conservadores poderão ter um longo caminho a percorrer.

Além de Hartlepool, o Partido Trabalhista ganhou o controle dos conselhos em Redditch, Thurrock e Rushmoor em Hampshire, embora tenha tido um revés em Oldham, onde continua sendo o maior partido, mas perdeu o controle geral do conselho depois que alguns assentos caíram para independentes .

Para Starmer, a eleição é uma oportunidade para mostrar que tem uma possibilidade credível de se tornar o próximo primeiro-ministro britânico, como sugerem as sondagens actuais. Apesar dos fortes números do seu partido, poucos eleitores parecem entusiasmados com Starmer, que é visto como um político competente, mas não especialmente carismático.

Os eleitores em Londres terão de esperar até sábado para descobrir se o seu prefeito, Sadiq Khan, ganhou um terceiro mandato, o primeiro para um prefeito de Londres desde que o cargo foi criado em 2000. Uma derrota de Khan para sua oponente conservadora, Susan Hall, seria uma grande surpresa, uma vez que a capital britânica se inclina politicamente para a esquerda, mas assumindo que ele vença, a margem de vitória será observada em busca de sinais de diminuição da popularidade.

O desafio primordial é, no entanto, para os conservadores. Uma grande perda de assentos poderia desmoralizar os fiéis do partido e deixar os legisladores conservadores em pânico, que temem ser expulsos do Parlamento nas eleições gerais.

Desde que foram eleitos pela última vez, em 2019, os conservadores já destituíram dois líderes, Johnson e Liz Truss. Derrubar um terceiro seria arriscado, uma vez que não há substituto óbvio com garantia de maior sucesso do que Sunak, que foi chanceler do Tesouro no governo de Johnson.

Johnson lembrou seu estilo de liderança desorganizado na quinta-feira, quando apareceu em uma seção eleitoral sem a identificação com foto necessária – uma exigência que havia sido introduzida por seu próprio governo em 2022 – e foi rejeitado (ele voltou mais tarde com o identificação adequada).

Para Sunak, as sondagens são agora tão pessimistas que alguns vêem um novo líder como a única forma possível de evitar uma derrota ruinosa nas eleições gerais. Em Janeiro, um antigo ministro, Simon Clarke, apelou à demissão do primeiro-ministro, mas isso não conseguiu fomentar uma rebelião maior.

Para aqueles que pensam que vale a pena fazer tal aposta, o rescaldo das eleições locais seria potencialmente a última oportunidade de agir contra Sunak antes de ele colocar o seu partido em alerta para as eleições gerais.

Os resultados sombrios dos conservadores nas eleições locais de 2022 foram um prelúdio para a destituição de Johnson, embora não o gatilho para isso: ele foi finalmente expurgado dois meses depois, após lidar mal com um escândalo não relacionado.

Os apoiantes de Sunak argumentam que ele pode beneficiar de uma queda na inflação, da perspectiva de uma recuperação económica e da acção seu plano de colocar requerentes de asilo em voos só de ida para Ruandauma política que é popular entre os conservadores e muitos ajudam a afastar uma ameaça do partido anti-imigração da Reforma do Reino Unido.

No início desta semana, o governo publicou imagens de vídeo de requerentes de asilo detidos em preparação para serem deportados para o Ruanda.